Racegames zijn bijna zo oud als de thuiscomputer (de 'veteranen' onder ons herinneren zich vast nog wel de eerste Test Drive op een monochrome beeldscherm op papa's PC-XT). Een populair sub-genre zijn de rallygames. De oorzaak van deze populariteit moet gezocht worden in de toegankelijkheid die dit genre biedt: je kunt een rallyspel zowel realistisch als arcade spelen, waardoor je een breed publiek bereikt. Nieuwste aanwinst in dit genre is RalliSport Challenge van Microsoft, een van de releasetitels van de Xbox, welke eindelijk klaargestoomd is voor de PC. Hoe dat gelukt is, lees je hieronder.

Wanneer je voor het eerst begint met RalliSport Challenge (na een installatie van 3 cd's en 1,7 GB!), kunnen de ongeduldig opgevoede gamers kiezen voor Instant Action, welke je werkelijk direct in een rally dumpt, of je kiest voor de rest. De rest bestaat onder meer uit de modes Single Race, Career Mode en Time Attack. Je hebt helaas nog niet de maximale keuze uit auto's, events en tracks. Om je lekker te maken kun je wel zien wat je mist, je kunt het alleen niet selecteren, de sadisten! Toch zijn de auto's die je wel kunt kiezen ook niet bepaald Lada's, je kunt je kunnen al direct laten zien in auto's als de Subaru Impreza WRX, Peugeot 206 WRC, Mitsubishi Lancer EVO, Ford Focus WRC en nog een paar auto's. Door in de career punten te scoren (welke bijgehouden worden in je profile) kun je tracks en auto's unlocken. Feitelijk unlock je alleen tracks, waarbij tevens het juiste type auto's unlocked worden (unlock je bijvoorbeeld RallyCross-tracks, komen er speciale RallyCross-auto's vrij, etc.). Leuk is dat er ook minder alledaagse events in zitten, zoals het spectaculaire ijs-racen en Hill Climbs (jezelf zo snel mogelijk naar de top van een berg kogelen door een serie van haarspeldbochten).

Pedal to the metal

Enough talk, we kiezen een stoffig baantje en een dikke glimmende rallykar (lees: een Subaru Impreza) en gaan maar eens het gas intrappen. Wat meteen opvalt is de grafische pracht, maar daarover later meer. We kiezen wat basisopties (vering, demping, versnellingen zijn allemaal instelbaar, en de aanpassingen zijn duidelijk merkbaar tijdens het rijden) en gaan ervoor. Overigens kan elke rally-n00b deze afstellingen nog wel maken, want ze zijn erg eenvoudig gehouden. Verwacht dus geen F1 2002-achtige setup-puzzels.

Eenmaal het gas omlaag kost het ondergetekende precies één bocht om naast de baan te staan. Misschien toch eens wat beter luisteren naar mijn co-piloot. Hij geeft duidelijke pace-notes, bij snel op elkaar volgende bochten wordt dat ook keurig vooraf geroepen. De auto's reageren zoals je verwacht dat ze reageren. Enige aanmerking is bij het ijsracen, waar ik onwillekeurig minder grip had verwacht dan ik daadwerkelijk had. Elke ondergrond geeft andere griplevels, wat op de handling en grip van de auto's duidelijk invloed heeft. Ook rijdt elke auto anders, een Impreza is bijvoorbeeld minder nerveus dan een Peugeot 206 met zijn kortere wielbasis.