Naast de jaarlijkse EA Sports en ESPN games heeft ook Midway er een gewoonte van gemaakt jaarlijks met nieuwe versies van diens sportgames te komen. In plaats van een jaartal komen ze nu echter met de toevoeging 'pro', zo ook bij de jongste telg in de NHL Hitz reeks. Deze toevoeging moet aanduiden dat er redelijk wat veranderd is in deze game.

NHL Hitz is altijd een beetje de NBA Street van de ijshockey games geweest, maar NHL Hitz Pro brengt daar in zekere zin verandering in. Je speelt nu met vijf man in een team in plaats van drie en de game is iets waarheidsgetrouwer dan de voorgangers. Toch is de game in de verste verte niet zo realistisch als de games van EA en ESPN, en draait het in Hitz dan ook vooral om fun.

De game kent natuurlijk diverse modes. Voor beginnende spelers is er de hockey school, waarin je door middel van kleine tutorials alle basisbewegingen leert kennen. De lessen worden bijgestaan door filmpjes van beroemde hockeysterren uit de VS en Canada, die kort vertellen waar de geleerde move goed voor is. Leuk voor de fans van de sport. De hoofdmoot van het spel is de franchise mode, waarin je zelf een team van fictieve hockeyers samenstelt en je 15 potjes moet spelen. Door wedstrijden te winnen krijg je weer betere equipment en wordt je team steeds sterker. 15 wedstrijden lijkt niet zo veel, maar win je er hier 10 van dan ga je door naar de NHL, waar je een volledig seizoen zult spelen. Natuurlijk kun je ook seizoenen en toernooien met echte NHL teams spelen en is er ook nog de Pick-up hockey mode, waarin je bijvoorbeeld inline hockey op een parkeerplaats speelt. Een leuke toevoeging, al kun je hierin helaas maar uit twee teams kiezen.

Het grote verschil met andere hockey games is de arcade gameplay, wat de speelervaring voor veel mensen een stuk plezieriger zal maken. Beuken en vechten is allemaal geoorloofd en de game speelt nóg sneller dan andere ijshockey games. Gelukkig reageren je spelers heel direct en soepel, wat de controls dan ook het sterkste punt van de game maken. Iedereen kan de controller oppakken en een potje spelen, wat de game erg geschikt maakt als partygame. Tegelijkertijd biedt de game ook nog ruimte aan gevorderde spelers door de vele aanpassingen die te maken zijn aan de gameplay. Features als game speed, goalie AI en regels zijn allemaal in te stellen, waardoor er voor de simulatiefans ook genoeg uit de game te halen valt. Spelers met een PS2 kunnen elkaar ook online uitdagen.

Het beuken en knokken klinkt ook nog eens enorm bevredigend uit de speakers, net als het publiek. Daarnaast wordt het spelletje bijgestaan door twee commentatoren, maar hoewel de grapjes in het begin wel aardig zijn, wordt het na een tijdje erg repetitief. Aan de soundtrack is met een aardige variatie aan rock en techno nummers niks aan te merken, en de Xbox spelers zijn in staat hun eigen nummers vanaf de harddisk af te spelen.

Grafisch is de game helaas wat minder in orde. De animaties zien er best goed uit, maar de textures zijn erg onscherp en de modellen missen detail, waardoor het spel niet op kan boksen tegen de concurrentie. Dat de graphics niet verbluffend zijn kan ik echter vergeven, maar dat dit gepaard gaat met een hele lage framerate gaat net wat te ver. Regelmatig krijg je framedrops te verduren en dat haalt helaas toch een stukje irritatie naar boven dat het een klein beetje verpest.

Ondanks de framedrops is NHL Hitz Pro toch een redelijk goede ijshockey game die een goede balans vindt tussen de over-the-top gameplay van de vorige delen en de realistische gameplay van de concurrentie. De toegankelijke controls en vele instellingsmogelijkheden maken de game geschikt voor beginnende en gevorderde spelers. Vind jij dat het er in de andere ijshockey games wat te lief aan toe gaat, dan is NHL Hitz Pro je game.

Gameplay: 8.5 Graphics: 6.0 Geluid: 7.5 Totaal: 8.0