Mensen die een beetje thuis zijn in de wereld van de mangatekenfilms zullen ongetwijfeld al van Naruto gehoord hebben. Echter, voor de leken onder ons even een kleine uitleg: Naruto is een energieke blonde jongen die de kunst van het ninja zijn onder de knie wil krijgen. Tijdens de avonturen die hij in de tekenfilmreeks meemaakt, komt Naruto heel wat vrienden en vijanden tegen, en het zijn net die personen die ook hun opwachting maken in Naruto: Ultimate Ninja, een vechtspel waarin jij hopelijk als winnaar uit de bus zal komen. Dat Naruto: Ultimate Ninja een vechtspel in hart en nieren is, wordt al snel duidelijk nadat je het spel in je PS2 gestopt hebt. De verschillende gamemodes die het spel rijk is draaien namelijk allemaal om één ding: het winnen van gevechten waarin de speler met zijn gekozen personage het moet opnemen teggen allerlei bekende gezichten uit de gelijknamige televisiereeks.

Doordat ontwikkelaar CyberConnect2 erg trouw is gebleven aan de Naruto-tekenfilm zijn alle personages, omgevingen en handelingen lekker herkenbaar gebleven, wat enkel bijdraagt aan de geloofwaardigheid van het spel. Nog leuker is dat men ervoor gekozen heeft om in het optiemenu de mogelijkheid toe te voegen alle spraak binnen Naruto: Ultimate Ninja om te zetten naar het Japans (met bijhorende Engelstalige ondertiteling natuurlijk). Hierdoor ben je onmiddellijk verlost van die vervelende Engelse stemmetjes, al hebben de acteurs voor Naruto: Ultimate Ninja duidelijk hun best gedaan om alles zo dynamisch mogelijk in te spreken. De meest logische modus om van start mee te gaan heet Scenario. Zoals de titel al doet vermoeden bevat deze modus de verhaallijn van het spel, compleet met aan de start van elk gevecht een ingesproken dialoog. Het is een lichte teleurstelling dat de gesprekken tussen de personages niet wat indrukwekkender in beeld gebracht worden. Je ziet namelijk enkel het bovenlichaam van de twee pratende personen in beeld, samen met hun hoofd, waar voortdurend de o zo typisch Japanse gezichtsuitdrukkingen op af te lezen zijn. Doorheen het gehele spel krijg je geen enkel filmpje te zien, wat voor een vechtspel echt zonde is omdat cutscènes vaak ervaren worden als een soort van beloning na het winnen van een gevecht. Gelukkig weet men je in Naruto: Ultimate Ninja op een andere manier te belonen. Telkens je als winnaar uit een gevecht komt zal er een beoordeling verschijnen. Naarmate je bepaalde dingen hebt weten uit te voeren tijdens je gevecht speel je geld vrij. Hoe meer doelstellingen je hebt weten waar te maken, hoe meer geld je ontvangt. Eens je een aanzienlijke som centen bij elkaar hebt weten te sparen is het mogelijk om naar de shop te gaan waar je, door te gokken, allerlei prijzen kunt winnen. In totaal zijn er zo’n duizend (!) verschillende dingen bij elkaar te sprokkelen, gaande van muziekbestanden tot kleine beeldjes van je favoriete personage uit de Naruto-tekenfilms. Het is erg leuk om al die dingen te verzamelen, maar doordat er niet erg veel variatie zit tussen de te winnen objecten is het verzamelaspect enkel voor de echte fans een drijfveer om steeds opnieuw gevechten aan te gaan. Toch zorgt het traditionele vrijspelen van extra personages en omgevingen ervoor dat je zult proberen om de wedstrijden tot een goed einde te brengen. Zoals elk vechtspel beschikt Naruto: Ultimate Ninja ook over een Practice Mode en een Arcade Mode waarin je het naar goede gewoonte kunt opnemen tegen een tegenstander van vlees en bloed, mits je in het bezit bent van een vriend en een tweede controller. Het is erg spijtig dat er geen Online Mode in het spel zit, tegenwoordig mogen we toch stilaan aannemen dat het internet toegankelijk genoeg is om zo’n optie in een spel te verwerken. Maar goed, dan maar aan de slag met de Mission Mode, een tak binnen het spel waarin het de bedoeling is om kleine missies te voltooien. Maak je geen illusies, de opdrachten gaan meestal niet verder dan een bepaald voorwerp op het speelveld terugvinden of je tegenstander binnen een bepaald tijdslimiet te verslaan. Toch is het leuk om naast de Scenario Mode eens iets anders te doen dan simpelweg tegenstanders een kopje kleiner maken zonder verder doel. De gevechten zelf zijn overigens erg leuk en zijn niet al te moeilijk. De meeste aanvalsbewegingen die je uitvoert vereisen geen onmogelijke knoppencombinaties, waardoor zelfs nieuwkomers het spel snel onder de knie zullen hebben. Toch is er ook aan de spelers gedacht die graag opscheppen met hun kennis van de controller: als je tijdens een gevecht op het juiste moment je vijand weet vast te grijpen dan kom je terecht in een soort van langgerekte aanvalsanimatie. Je zult op dat moment als speler een aaneenschakeling van knoppen moeten indrukken om de aanval die je personage op dat moment uitvoert ook daadwerkelijk te laten werken. Weet je alle knoppen correct in te drukken dat ziet je tegenstander zijn levensbalk een heel stuk teruglopen.

Toch is een aanval van zo’n kaliber niet noodzakelijk dodelijk, doordat de match op elk moment een andere wending kan krijgen. Het speelveld ligt namelijk vol met voorwerpen waar jij, of je tegenstander, gebruik van kunnen maken. Vind je bijvoorbeeld dat je tegenstander wat te snel over het speelveld loopt, dan zoek je het voorwerp dat ervoor kan zorgen dat hij/zij wat trager zal bewegen. Heb je echter nood aan wat extra energie, dan ga je opzoek naar een zakje met daarin wat krachtvoer.   Naast de voorwerpen die op het speelveld te vinden zijn, kent elke omgeving ook meerdere niveau’s. Zo kun je, door gebruik te maken van teleportatie, bijvoorbeeld je gevecht voortzetten op het dak van de dojo waarin je zonet nog het gezicht van je tegenstander aan het bewerken was. Hou daarbij nog eens rekening met het feit dat er een heleboel dingen te vernielen zijn en je hebt wel door de het vechten in Naruto: Ultimate Ninja wel lekker aanvoelt. Grafisch weet het spel je niet uit je sokken te blazen, maar toch heeft de ontwikkelaar door te kiezen voor het gebruiken van cel-shaded beelden een goede keuze gemaakt.