Het moge inmiddels duidelijk zijn: Metal Gear Solid 4: Guns of the Patriots is een klassieker die zijn weerga niet kent. Niet alleen de media, ook de consumenten spreken veelal lovende woorden over het sluipspel. De verhalende tussenfilmpjes, de memorabele eindgevechten en de audiovisuele pracht worden regelmatig als revolutionair betiteld. Het is daarom niet vreemd dat Metal Gear Online een beetje op de achtergrond is beland. Niet geheel terecht overigens, want met de plezierfactor van deze online Metal Gear zit het wel snor.

Metal Gear Online is een online schietspel, waarvan het starterpakket gratis bij Metal Gear Solid 4: Guns of the Patriots geleverd wordt. Zoals de term al doet vermoeden, biedt het starterpakket feitelijk niet meer dan de basismogelijkheden van het daadwerkelijke spel. Het pakket zal de komende tijd regelmatig uitgebreid worden met nieuwe kaarten, modi en personages, die ervoor moeten zorgen dat het uitgroeit tot een volwaardige game. Welke proporties deze inhoud zal aannemen en wanneer ze verschijnen, is echter nog niet vrijgegeven. Wel is inmiddels duidelijk dat je voor het gros van de uitbreidingen je beurs zult moeten trekken.

Eind april kon iedereen al aan de slag met de bèta van Metal Gear Online. Verrassend genoeg lijkt het starterpakket nauwelijks verbeterd te zijn ten opzichte van deze onvoltooide versie. Een van de kritiekpunten op de bèta was bijvoorbeeld het omslachtige inlogproces. Om te kunnen spelen diende je namelijk een account aan te maken bij Konami, wat allesbehalve vlekkeloos verliep. Wie er echter vanuit ging dat dit louter iets was om de proefversie goed te laten functioneren, komt nu bedrogen uit. Ook het starterpakket maakt gebruik van dit ergerniswekkende systeem.

Na het nodige gehannes en een portie geluk weet je het spel uiteindelijk toch aan de praat te krijgen. Voordat je daadwerkelijk je sluipvaardigheden aan de wereld kunt tonen, zul je een personage moeten creëren. De mogelijkheden zijn net zo beperkt als in de bèta, maar desondanks is het mogelijk je personages deels van een persoonlijke inbreng te voorzien. Zo kun je de hoogte van je stem instellen, je legertenue aanpassen en je vaardigheden verbeteren. Vooral het laatstgenoemde is erg tof uitgewerkt. Je speelstijl bepaalt feitelijk op welk front je personage zich verbetert. Houd je er dus van om met automatische geweren aan de slag te gaan, dan zal je personage steeds beter worden in de betreffende vaardigheid.

Guns of the Patriots kende al behoorlijk wat actie-elementen, maar in Metal Gear Online is dit eerder regel dan uitzondering. Het komt er in wezen zelfs op neer dat je nauwelijks de tijd krijgt om van wapen te wisselen of dekking te zoeken en louter bezig bent met het lossen van zo veel mogelijk kogels in een zo kort mogelijke tijd. De kans is dan ook zeer klein dat je het ver schopt door al sluipend zo hier en daar een verdovende granaat te werpen of vanuit een kartonnen doos een verrassingsaanval op te zetten. Zodoende is het beter je sluipvaardigheden zo veel mogelijk aan de kant te schuiven en te vervangen door de zogenoemde Rambo-spelwijze, alvorens je de wereld je kunsten toont.

Dat het spelprincipe totaal anders is dan in het vierde deel betekent overigens niet dat het niet goed is.. Integendeel. Metal Gear Online is een zeer aangenaam en vermakelijk tussendoortje. Let wel; tussendoortje, want het spel kan zich op dit moment absoluut niet onderscheiden van de concurrerende titels. Daarvoor zijn de mogelijkheden simpelweg te standaard en is de beschikbare inhoud te karig. Om het spel naar een hoger niveau te tillen is dan ook van vitaal belang dat de uitbreidingen niet alleen visuele opsmukkers, maar ook nieuwe spelelementen en -modi met zich meebrengen.

Ondanks dat Metal Gear Online nogal afwijkende spelprincipes kent, bevat het spel wel de details uit Guns of the Patriots. Niet alleen worden er een overdosis aan statistieken bijgehouden, ook is het mogelijk om tijdens de gevechten foto's te schieten en technicus Otocon te laten kijken naar je internetverbinding. En dan hebben we het nog niet eens gehad over de achtergrondmuziek, die werkelijk subliem is. Vooral het gegeven dat de soundtrack vrijwel alle bekende nummers uit de serie bevat en dat het aan de spelers is welk deuntje ze willen horen, zal menig liefhebber weten te bekoren.

Al met al kan gesteld worden dat Metal Gear Online een meer dan welkome toevoeging is aan de Metal Gear-serie. Het spel is vermakelijk en staat garant voor de nodige uren speelplezier. Wel is het jammer dat de spelprincipes uit de originele serie grotendeels schitteren door afwezigheid, de mogelijkheden wat tegenvallen en het inlogproces nogal omslachtig is. Laten we hopen dat Kojima Studios haar beloftes nakomt en regelmatig nieuwe inhoud beschikbaar stelt. Potentie bevat Metal Gear Online immers meer dan genoeg.

Omdat Metal Gear Solid Online nog verre van voltooid is, hangen we er momenteel nog geen beoordeling aan. Tegen de tijd dat het spel volledig beschikbaar is, komen we daarop terug.