De aankondiging van Gran Turismo 4: Prologue ging gepaard met de nodige verontwaardiging. Hoe durfden de ontwikkelaars van Polyphony Digital het in hun hoofd te halen geld te vragen voor een niet-volledige game? Desondanks bleek de proloog meer te zijn dan pure geldklopperij en wist het spel menig racefanaat te vermaken tot het daadwerkelijke vierde deel op de markt verscheen. Ook omtrent de proloog van Gran Turismo 5 is op dit moment eenzelfde soort discussie aan de gang. De vraag is logischerwijs of het ditmaal wél terecht is.

Zoals het een proloog betaamt, is Gran Turismo 5: Prologue de uitgeklede versie van het vijfde deel in de serie, die gepland staat voor het komende kalenderjaar. Het is daardoor niet vreemd dat het spel slechts zo'n zeventig verschillende wagens bevat, terwijl het vierde deel een tienmaal zo groot assortiment kende. Ook valt er te racen op niet meer dan zes verschillende banen. Desondanks kent deze proloog een zeer behoorlijke spelduur en weet het spel ongetwijfeld iedere automaniak te behagen.

Wanneer je Prologue voor het eerst in je Playstation 3 schuift, zul je eerst een klein kwartiertje moeten wachten alvorens je daadwerkelijk aan de slag kunt. Het spel dient namelijk geïnstalleerd te worden op de harde schijf van je zwartglimmende multimedia-apparaatje. Buiten beschouwing latende of je een vóór- of tegenstander bent van deze gang van zaken; een feit is dat de laadtijden hierdoor relatief kort zijn. Is het spel eenmaal geïnstalleerd, dan krijg je een fantastisch voorfilmpje te zien. Het is een heus audiovisueel festijn wat je voorgeschoteld krijgt. Ik voelde me weer even een kind dat voor het eerste die prachtige modelauto in de winkels ziet liggen. Toch wist een bepaalde vorm van ongeloof dit euforische gevoel te overtreffen. Het daadwerkelijke spel kon immers nooit zó verschrikkelijk mooi uitzien.

Gelukkig zat ik fout. Het daadwerkelijke spel ziet er namelijk net zo oogverblindend mooi uit als het filmpje. Wagens zijn nog nooit zo gedetailleerd en natuurgetrouw in beeld gebracht en de prachtige natuurgebieden op de achtergrond weten je aandacht regelmatig van de race af te houden. Wanneer je dan ook nog eens gebruik maakt van het nieuwe camerastandpunt, dat je letterlijk uit de ogen van de coureur laat kijken, weet je helemaal niet meer wat je ziet. Het dashboard van de wagens, het sublieme gevoel van snelheid en de weergaloze lichteffecten, alle visuele elementen weten je stoutste verwachtingen te overtreffen.

Het geluid dat de auto's produceren is ook van een ongekend hoog niveau. Liefhebbers zullen de levensechte geluiden dan ook onmiddellijk weten te koppelen aan de juiste wagens. Het is zonder meer aan te raden de achtergrondmuziek uit te schakelen. Niet omdat de soundtrack slecht is, het tegendeel is waar, maar om het feit dat de knetterende motoren simpelweg verbluffend klinken. De eerste keer dat je bijvoorbeeld de schreeuwende Ferrari F1 door je speakers hoort schallen, zal je ongetwijfeld nog lang heugen.

Zonder een degelijke gameplay zou de audiovisuele superioriteit volledig in het niet vallen. In Gran Turismo 5: Prologue is dit aspect echter eveneens dik in orde. Zo is de besturing in vergelijking met de voorgaande delen geperfectioneerd en bestuurt elk voertuig volledig anders. Hierdoor zul je regelmatig moeten wennen aan het kenmerkende rijgedrag van de betreffende wagen. De kunstmatige intelligentie, normaliter een van de minder uitgewerkte delen van Gran Turismo, is behoorlijk op de schop gegaan. Tegenstanders reageren een stuk natuurgetrouwer, kennen elk een eigen rijstijl en maken nu regelmatig een slippertje. Desondanks blijft de kunstmatige intelligentie het zwakste gedeelte van de serie. De computergestuurde coureurs blijven ondanks de gebeurtenissen rondom hun automobiel trouw aan het volgen van de ideale lijn, maken de zojuist genoemde slippertjes constant op dezelfde plekken en zetten vrijwel nooit een goed doordachte aanval in. Zonde, want er is overduidelijk gesleuteld aan dit element.

Geheel in de traditie van de serie is het basisprincipe van het spel nog steeds hetzelfde. Zoals gebruikelijk begin je met een zeer beperkt budget en heb je net genoeg geld om je een goedkope tweedehands huisvrouwenwagen te permitteren. Door evenementen te voltooien met deze gammele bak verdien je geld, dat je weer kunt besteden aan nieuwe auto's. Doordat elk evenement bepaalde eisen kent, dien je regelmatig nieuwe wagens aan te schaffen. Zo mag je het ene moment louter in Suzuki's racen, terwijl je even later in een Amerikaanse spierbundel dient plaats te nemen. Hierdoor is het niet mogelijk om direct te sparen voor een snelheidsduivel om alle races eenvoudig te winnen. Voordat je daadwerkelijk in zo'n snelle wagens kunt plaatsnemen, ben je bovendien de nodige uurtjes verder. Dit komt vooral doordat het relatief lang duurt voordat je een aardig bedrag op je rekening hebt staan. Ook de vrij pittige moeilijkheidgraad draagt hieraan bij. Vooral de latere races zul je regelmatig moeten overdoen voordat je een felbegeerde plek op het podium bezet hebt.

Zoals eerder aangegeven biedt de game slechts zes verschillende circuits. Dit lijkt in eerste instantie weinig en om heel eerlijk te zijn, is dat het ook. Het is behoorlijk repetitief om de evenementen steeds op dezelfde circuits te moeten voltooien. Echt divers is het assortiment daarnaast ook niet. Dit komt vooral door de toevoeging van een tweetal ovale banen en een letterlijke overzetting van het circuit van Gran Turismo HD. Een positief puntje is de toevoeging van het Japanse circuit van Suzuka. Deze baan kent zeer veel bochtencombinaties, waardoor hij lekker uitdagend is en niet snel gaat vervelen. Desalniettemin vallen de beschikbare circuits behoorlijk tegen, in zowel kwantiteit als kwaliteit.

Gelukkig is het met de diversiteit van de wagens een stuk beter gesteld. Prologue kent een assortiment gaande van Japanse driftwagens tot Italiaanse racewagens, met de Ferrari F1 als het neusje van de zalm. Deze Formule 1-bolide is ongetwijfeld het hoogtepunt van het spel. Het is puur genieten geblazen als je in deze rode snelheidsduivel rondscheurt. Het bedrag dat je nodig hebt om deze bolide aan je persoonlijke garage toe te voegen is enorm. Voor wat hoort echter ook wat. Zelfs wanneer je álle evenementen tot een goed einde hebt weten te brengen, heb je naar alle waarschijnlijkheid nog niet genoeg voor dit bakbeest.

Een van de meest opzienbarende vernieuwingen in deze proloog van het felbegeerde vijfde deel is ongetwijfeld de toevoeging van de online multiplayer. Je kunt in deze modus zelf aangeven in welke klasse je wilt racen, waardoor het ook mogelijk is competitieve races te rijden zonder een dure Ferrari onder je reet te hoeven schuiven. Het leuke aan deze modus is dat het je de mogelijkheid biedt een extra zakcentje te verdienen. Het geld dat je in deze modus verdient wordt immers op de bankrekening van de singleplayer toegevoegd.

Jammer is wel dat de laadtijden van de online modus erg lang zijn en dat beuken nogal wordt bevorderd, ondanks de toevoeging van een weldoordacht systeem. Dit systeem zou ervoor moeten zorgen dat je auto tijdelijk in een ghost veranderd wanneer je roekeloos rijgedrag vertoont of van de weg afschiet. Helaas werkt het systeem te inconsequent en is het gewoon mogelijk al je tegenstanders van de baan te beuken. Dat de auto's nog steeds geen schade kunnen oplopen, biedt de beukers daarnaast nóg meer mogelijkheden de welwillende spelers van de baan te rammen. Kazunori Yamauchi, het geestelijk brein achter de Gran Turismo-reeks, heeft weliswaar aangegeven dat we in dit najaar een patch kunnen downloaden die een schademodel toevoegt, tot die tijd moeten we het echter nog gewoon doen met de nodige online beukers.