Naarmate de computers krachtiger worden, komen er steeds meer strategiespellen uit waarbij enorme aantallen troepen op je scherm worden getoverd. Vooral de Total War reeks gooit hoge ogen in dit genre. Deze franchise is echter niet de enige waarbij je met duizenden troepen tegelijk ten strijde trekt. Zo is er ook de Cossacks reeks, die zich afspeelt aan het einde van de 18de eeuw, in de tijd van Napoleon. Deze periode brengt behoorlijk wat nieuwe mogelijkheden met zich mee. Lees onze review of deze mogelijkheden ten volle benut worden.

Cossacks II: Napoleonic Wars is een game van GSC Game World, de ontwikkelaar van S.T.A.L.K.E.R.: Shadow of Chernobyl. In het spel speel jij één van de vijf grote landen die in die tijd de dienst uitmaakten in Europa. Elk land heeft natuurlijk zijn eigen troepen, met zijn eigen voor- en nadelen. Het spel is een realtime strategiegame, waarbij je jouw eigen basis moet opbouwen. Je dient je werkers aan de slag te laten gaan met het bouwen van onder andere forten, barakken en verscheidene upgrades voor gebouwen. Vaak zullen de gevechten, die je regelmatig zal voeren, zich dan ook in een grote stad met behoorlijk wat gebouwen afspelen.

Het spel kent verschillende gamemodes. Natuurlijk is er de Tutorial functie, waarin alle aspecten van de game worden uitgelegd. Ook zijn er de Campaign en Battle for Europe modes. In de eerste, Campaign, krijg je een bepaalde doelstelling voor de kiezen aan het begin van de missie. Zo is er een missie waarbij je de stad Manchester moet bevrijden. Verwacht echter niet dat je je eigen troepen kunt voortbrengen. Je moet in deze missie roeien met de riemen die je hebt. Zijn je units uitgemoord? Helaas, dan zul je overnieuw moeten beginnen. Dit principe is echter niet bij elke missie van toepassing. Vaak moet je ook je eigen basis bouwen, waarna je steeds meer troepen kunt trainen.

De Battle for Europe mode is in principe simpel, zoals van de naam al af te leiden valt. Verover Europa. Bondgenootschappen spelen een belangrijke rol in deze modus, die trouwens behoorlijk pittig is. De moeilijkheidsgraad hiervan is een stuk hoger dan die van de Campaign mode, die ook al niet makkelijk is. Misschien schrikt dit de beginnende spelers af, maar na een beetje oefening zullen ook deze mensen zien dat Cossacks zeker geen slechte game is.

De gevechten in Cossacks spelen vanzelfsprekend een grote rol. Een stad bevrijden door lief te vragen of de bezetter weg wil gaan, werkt tegenwoordig niet, en in de 18de eeuw evenmin. Mannen met geweren, kanonnen en bajonetten, dat heb je nodig om een stad te bevrijden. Deze gevechten zullen vooral plaatsvinden op korte afstand, waarbij met name gebruik gemaakt wordt van geweren. Je units hebben ringen om zich heen, waarin de toegebrachte schade wordt aangegeven. Vuur je terwijl de vijand in de groene cirkel staat, dan zul je wel schade toebrengen, maar verwacht niet dat de vijand op de vlucht slaat. Staan ze in het gele gebied, dan zullen er heel wat meer vaderloze kinderen zijn. Staat de vijand in de rode cirkel, dan kan je ervan uitgaan dat zo ongeveer elke soldaat in de unit binnenkort onder de zoden ligt. In Cossacks II zijn er behoorlijk grote units die tegen elkaar zullen vechten. Het is geen uitzondering dat je met legers van 2000 man tegenover elkaar staat. Belangrijk hierbij is het kiezen van de juiste tactiek. Ren je als een gek op het leger af, dan zullen je troepen snel afdruipen als bange honden. Je moet ervoor zorgen dat je kanonnenvoer de vijand afleidt, waarna je met je sterke units, zoals bijvoorbeeld de cavalerie, de tegenstander in de zij- of achterkant aanvalt. Verwacht echter niet dat je meteen weet wat de beste tactiek is; vaak zul je een behoorlijk aantal keertjes moeten proberen voordat je het gewenste resultaat hebt bereikt.

Na het leegschieten van je geweren heb je de keuze of je wacht met de man tot man gevechten en je soldaten hun geweren weer opnieuw laat laden, of dat je je soldaten op de vijand afstuurt om deze handmatig een kopje kleiner te maken. Hierbij speelt het moreel van je troepen een belangrijke rol. Stuur jij je soldaten op de vijand af zonder een greintje vertrouwen, dan zal de begrafenisondernemer een goede dag hebben. Hebben je troepen echter het grootste vertrouwen in jou en het succes, dan zal er ’s avonds gedronken en gelachen worden, tijdens de viering van de overwinning.

Het maken van je troepen en bouwen van je basis is redelijk gemakkelijk gehouden in het spel. Verwacht geen ellenlange menuutjes waar je doorheen moet klikken, alles gaat zo ongeveer met één druk op de knop. Wel een minpunt is het feit dat je eerst een aantal troepen moet trainen, voordat je er een unit van kunt maken. Het zou een stuk gemakkelijker zijn wanneer je gewoon in één keer een unit kon maken, van precies 120 troepen. Met het systeem dat nu gebruikt wordt, houdt je namelijk vaak een paar troepen over, omdat je niet goed na kunt gaan of je inderdaad wel precies 120 troepen getraind hebt. Zo staan een paar soldaten er vaak een beetje bij als wassen beelden bij Madame Tussaud.

Een ander punt dat niet echt heel veel indruk maakte, waren de graphics. De steden worden wel heel mooi en sfeervol weergegeven, maar de omgevingen en de soldaten waren van niet al te hoge kwaliteit. Ook de rook en ontploffingen maakten niet veel indruk. Wat wel weer leuk is aan Cossacks II, is het gebruik van echte beelden. Aangezien er nogal wat groepen zijn die de veldslagen uit de Napoleonische Tijd naspelen, dacht de ontwikkelaar van het spel: ‘waarom maken we hier geen gebruik van?’ In het spel zul je dan ook, wanneer je een bevel geeft tot lopen, daadwerkelijk een paar troepen in een klein schermpje zien lopen. Dit zijn echte beelden die speciaal gemaakt zijn voor het spel, wat een leuke bijkomstigheid is.

De audio in het spel is heel goed verzorgd. Leuke, afwisselende muziek en veel achtergrond geluiden van de omgevingen, zoals vogels, zorgen voor een goede sfeer in het spel. Ook de geluiden tijdens de gevechten klinken behoorlijk indrukwekkend. Wanneer je jouw unit bijna een complete andere unit ziet uitroeien, terwijl op de achtergrond het geluid van 120 geweren klinkt, krijg je een behoorlijke voldoening. De voice-acting in het spel is echter niet al te denderend. Zo hebben de Britse soldaten een Amerikaans accent. Dit zijn kleine dingen, die toch wel afbreuk doen aan het spel.

Concluderend kunnen we zeggen dat Cossacks II: Napoleonic Wars een hele leuke en degelijke strategiegame geworden is. Verwacht geen spel dat iedereen over tien jaar nog zal kennen, maar toch zal menig gamer er behoorlijk wat uurtjes plezier mee hebben. Wanneer je geen problemen hebt met een behoorlijk pittige game, die echter niet zo moeilijk is dat het stoort, dan is dit zeker een aanradertje.