Het begon een beetje te vervelen, telkens weer nieuwe Colin McRae Rally games die zeker op het laatst niet veel nieuws meer brachten. Er kan zelfs gesteld worden dat de concurrerende WRC reeks van Sony Colin voorbij was gestreefd. De naam Rally mag misschien zijn weggevallen uit de titel, maar het vertrouwen van Codemasters in off-road racing is niet verminderd. Enter Colin McRae DiRT, een rally game met meer dan alleen Colin's favoriete rallyauto's.

DiRT is een game die eigenlijk het beste te zien is als de DTM Racedriver van de off-road raceklasse. Net als in Racedriver is het namelijk mogelijk niet alleen de races te doen waar de reeks bekend om staat (rally in de Colin McRae-reeks) maar ook nog eens mee te doen aan races die misschien minder bekend zijn, maar niet minder spectaculair. Natuurlijk is er weer de mogelijkheid om in de welbekende rally-auto's te rijden. Dit houdt in dat er het grootste deel van de tijd van één punt naar de andere wordt geracet met maar één auto op de baan. De zogenaamde 'point to point' races. Uitzonderingen zijn crossover races waar op een kort circuit met twee banen tegen een andere auto geracet kan worden.

Een voortvloeisel daarvan is rallycross. Het concept van rallycross is nieuw in de Colin McRae-reeks. Er kan namelijk gereden worden tegen meerdere tegenstanders tegelijk. Dit is weer eens wat anders dan de eenzame races in afgelegen rally parcours. Rallycross races zijn behoorlijk pittig te noemen omdat ook de AI behoorlijk veel tegengas geeft. Waar je voorheen alleen op je tijdbalkje de voortgang van je tegenstander zag, heb je nu maximaal zeven andere tegenstanders die je het leven zuur maken. De actie is meteen vertienvoudigd. De intelligentie van de tegenstanders is voldoende, maar er is zeker ruimte voor verbetering. Vooral wanneer het raceveld dicht op elkaar zit, hebben je tegenstanders maar een kleine hoeveelheid zelfbehoud en rammen ze zonder pardon tegen je achterkant aan als je op hun ideale lijn rijdt. Ook is het voorgekomen dat de leider vastraakte achter een muur, waardoor de rest van het veld, ondanks genoeg ruimte, geen kans zag eromheen te rijden. Verder is de AI voldoende uitdagend om je een aantal leuke races te bezorgen.

  De overige disciplines hebben dezelfde opzet als die zojuist zijn besproken, maar dan met andere auto's en circuits. Zo is er rallyraid, een klasse met auto's die we ook kennen uit de Dakar rally. Met zes auto's of dikke vrachtauto's moet over smalle, maar uitgestrekte tracks de finish worden gehaald. De auto's zijn over de gehele linie langzamer dan in de andere disciplines, maar door hun hoge wielophanging en de grote hoogteverschillen in de circuits zijn ze misschien wel het leukst om mee te rijden. Met zes dikke trucks vol gas door de lucht springen is zeer uitdagend en ook nog eens erg leuk. CORR wordt gereden op gesloten circuits met snelle buggy's en Amerikaanse pro-pickuptrucks. Het concept is hetzelfde als in de andere races, de auto's en de tracks zorgen voor een net wat andere ervaring. Als laatste is er hill climbing. Deze klasse bestaat vooral uit 700+ pk auto's die met enorme snelheden de top van een heuvel moeten bereiken. Zoals met dat soort power is te verwachten, zijn deze auto's zeer moeilijk te besturen en is het een uitdaging om zelfs maar rijdend de top te behalen. Codemasters is trouwens niet van hun geloof gevallen. Rally fans kunnen namelijk naar hun hartelust bezig gaan met de Championship mode. Deze modus laat je verschillende kampioenschappen doorlopen met je rallyauto. Lekker vertrouwd en volledig volgens het boekje. Een extra modus om op een track naar keuze te rijden met een auto naar keuze, is ook aanwezig.Het mag duidelijk zijn, de game is zowel afwisselend als 'fun'. Twee begrippen die bij de laatste Colin game niet zo snel naar voren kwamen. Het fun-aspect heeft men vooral weten te bereiken door de auto's bestuurbaar te houden. Dit houdt in dat de physics niet al te realistisch zijn, maar dat je wel het gevoel krijgt in een off-road auto te rijden. De ietwat arcade-achtige physics brengen echter wel wat inconsistenties met zich mee. Zo is het vooral bij een aantal rallyauto's moeilijk in te schatten hoe de auto zich gedraagt in bepaalde situaties. Zeker de 'high-performance' auto's hebben vaak enorm veel grip op onverharde ondergronden. Het is dan ook mogelijk om zeer kort voor een bocht in de ankers te gaan en er zonder kleerscheuren uit te komen. De 'arcady' physics worden nog eens benadrukt door de mogelijkheid om tegen wel heel steile hellingen op te rijden als je van de weg bent geraakt. De grotere zwaardere auto's voelen net wat natuurlijker aan met hun slappere wielophanging. Al met al doen de physics niet geheel consistent aan.

Zoals normaal is in een Colin McRae game zijn ook in DiRT de instellingen van alle auto's aan te passen. De auto's staan meestal wel behoorlijk ingesteld om een race in een snelle tijd te voltooien, maar de echte tweak freaks hebben genoeg om mee te spelen. De aanwezigheid van meer tegenstanders betekent ook meteen meer schade aan je auto. En in DiRT zul je het ook weten wanneer je iets of iemand hebt geraakt. Op de hoogste moeilijkheidgraad is er niet veel nodig om je auto zowel uiterlijk als innerlijk compleet te vernachelen. Frontale botsingen zorgen er meteen voor dat je de race kunt beëindigen en na een aantal keren over de kop te zijn gegaan, is het vaak niet meer te zien in welk merk auto je rijdt. Alleen in de makkelijkste moeilijkheidsgraad is het mogelijk om 'terminal damage' uit te schakelen, dus je bent gewaarschuwd.

De hoofdattractie van DiRT is toch wel de 'onboard' camera. Natuurlijk is er vanuit een derde persoons perspectief te rijden, maar naast het feit dat dit standpunt minder realistisch is, is de besturing van de auto's ook veel te gevoelig. Het onboard standpunt is waar gamers het meest gebruik van zullen maken. Vier variaties zijn te selecteren. De bumper camera, motorkap camera, en twee camera's binnen de cockpit. Met name deze laatste twee zorgen voor een echte race-ervaring. In de cockpit is het geluid indrukwekkend te noemen, want alles van kleine kraakjes tot het jankende geluid van de aandrijving is in volle sterkte te horen. Deze zijn, behalve in de third-person camera ook wel in de andere camerastandpunten te horen, maar de echte onboard camera laat alles net dat beetje gedempt horen. Alles bij elkaar geeft het je het gevoel alsof je echt in een off-road auto zit. Daar komt ook nog eens dat bij de heftige bewegingen de camera in geringe mate beweegt. Je standpunt is dus niet helemaal vastgezet, waardoor je meer het gevoel krijgt onderhevig te zijn aan G-krachten. Een leuk detail is overigens de mogelijkheid om extra te focussen op de achteruitkijkspiegel als je op de Y-knop drukt. In andere camerastandpunten resulteert dit zoals in de meeste racegames in een vlugge blik achteruit.

De presentatie van de game is zeker het vermelden waard. Meteen na het opstarten van de game wordt je getrakteerd op een lekker simpele, maar aantrekkelijke menustijl. Scrollen doe je van links naar rechts, maar ook van voor naar achteren. Dit wordt mogelijk gemaakt doordat pagina's zich in 3D bewegen. Met de analoge stick is het zelfs mogelijk je standpunt op deze pagina's te veranderen. Het erotisch aandoende muziekje op de achtergrond past ook nog eens goed bij het stijltje. Om de laadschermen wat minder saai te maken, heeft men de kans gezien deze alle up-to-date informatie te laten zien over jouw progressie. Afstanden die zijn gereden, favoriete auto's, maar ook het aantal keren dat je over de kop bent gegaan komen langs.Opvallend is de aanwezigheid van de stem van Travis Pastrana, de koning van freestyle motorcross. Zijn aanwezigheid mag dan niet geheel op zijn plaats lijken, maar hij doet het blijkbaar erg goed in de Amerikaanse rally. In de praktijk is Travis z'n stem helemaal niet misplaatst. Hij heeft een vlotte babbel die volkomen natuurlijk en niet geforceerd overkomt. En bij werkelijk elke optie, of het nu een menu is voor je garage of de setup van je auto: zijn vrolijke stem komt er altijd weer aan te pas om je uit te leggen waar je naar kijkt. Codemasters heeft er gelukkig wel voor gekozen hem niet in herhalingen te laten vallen als je zijn stem bij bepaalde opties hebt gehoord. De uitleg is eenmalig, of je moet ervoor kiezen de deze nog eens te horen. Extra stemmen zijn ook te horen in de menu's, maar deze klinken net wat minder natuurlijk. De vraag en antwoord sessies tussen Pastrana en de andere personen doen je tenen zelfs iets krommen.

De grootste tegenvaller in DiRT is de online mode. Deze is wel aanwezig, maar had net zo goed weggelaten kunnen worden. Online racen in DiRT houdt namelijk in dat je in feite hetzelfde doet als in rally en point-to-point races. Je rijdt nog steeds alleen op een track en kijkt na de rit op welke plaats je bent geëindigd. Het enige verschil in de online mode is dat de tijden van de andere rijders van echte mensen afkomstig zijn. Waar zijn de online rallycross races met acht personen die de singleplayer zo spannend maken? Het is een gemiste kans dat je online niet tegelijkertijd met meerdere mensen op een track kunt racen. Nadat je lekker wordt gemaakt in de singleplayer mode is de online mode een zware tegenvaller. Het is niet eens mogelijk om 'ghost replays' te importeren naar je eigen races Het geluid is al grotendeels behandeld, maar het visuele aspect van de game verdient nog wat meer aandacht. Laten we wel wezen, DiRT behoort tot de top drie van de mooist uitziende racegames op de consoles. Op veel punten is het zelfs de best uitziende racer die nu beschikbaar is. Het detail van de omgevingen en de auto's kent momenteel zijn gelijke niet. Codemasters heeft ervoor gekozen de belichting niet enorm realistisch te maken. Tijdens de meeste races valt er een goudgele gloed over het landschap en de auto's, waardoor het lijkt of je constant tijdens een zonsondergang racet. Om ten volle van de schoonheid van de omgevingen en de andere auto's te genieten, is het overigens wel aan te bevelen niet teveel naar de herhalingen te kijken, want de realistische uitstraling wordt daarin compleet teniet gedaan. De auto's doen in de herhalingen absoluut niet realistisch aan. Het is vooral de manier waarop de auto's over het wegdek rijden dat hieraan bijdraagt. Net als in voorgaande delen lijken auto's te zweven en draaien ze om een denkbeeldig middelpunt. Het ziet er uiteindelijk slordig uit en nodigt zeker niet uit je rijkunsten van buiten uit je auto te bewonderen.

Colin McRae DiRT is bijzonder goed in de smaak gevallen. Codemasters heeft op audiovisueel gebied goed gebruik gemaakt van de capaciteiten van de Xbox 360, maar is ook een stapje verder gegaan door meer toe te voegen en niet geheel te vertrouwen op alleen het uiterlijk. De mogelijkheid om in verschillende raceklassen tegen meerdere auto's te rijden is uiteindelijk wel de meest aantrekkelijke toevoeging gebleken. Het is dus zeker niet overdreven door te zeggen dat DiRT in feite de DTM Racedriver is geworden van de off-road racers. Hier tegenover staan echter wel weer de lamlendige online mode en de ietwat inconsistente physics.