Laten we er geen doekjes om winden, wie van spannende ruimteavonturen en verre sterrenstelsels droomt, hoeft deze early acces-versie, en straks ook de definitieve versie, van Race to Mars niet aan te schaffen. Want waarschijnlijk zal de game zich alleen maar afspelen aan een grote baai waar jouw eigen ruimtebedrijfje staat te stralen in de ondergaande zon. Geen wilde ritjes tussen asteroïdenveld of ruimtewandelingen op de maan. Het enige wat je ziet zijn een paar gebouwen en een raket die af en toe omhoog schiet.

Is dat spannend? Misschien niet op een Wing Commander-achtige manier of zelfs een Kerbal Space Program-achtige manier. Maar waar de game hopelijk straks wel in uit gaat blinken, is de uitdaging of je überhaupt een raket de lucht in mag schieten. Want ruimtereizen mogen dan ontzettend cool zijn, ze zijn absoluut niet gratis. En dat vergeten wij wel eens als we weer een sterrenstelsel bezoeken in al die andere ruimtegames. Wat dat betreft zoekt Race to Mars overduidelijk een nichemarkt op, want er zijn maar weinig ontwikkelaars die een spannende game proberen te maken met als grootste uitdaging om genoeg geld te verzamelen en pas daarna een raket naar Mars te sturen.

Over en sluiten

We hebben de term 'turn-based economics-game' al laten vallen, waarmee je je eigenlijk al wel een beeld kunt vormen over hoe Race to Mars speelt. De game is opgedeeld in beurten, waarbij je bij iedere beurt bepaalt hoe je je budget verdeelt over de verschillende afdelingen binnen jouw bedrijf. Je begint in deze versie met honderd miljoen dollar, maar het zal je verbazen hoe snel die op zijn als je niet verstandig met je financiën omgaat. Vooral het onderhoud van je gebouwen en de salarissen van je personeel zijn gigantische kostenposten, maar zijn broodnodig om uiteindelijk die ultieme reis naar Mars te maken.

Ondanks dat de game nog niet de helft van de uiteindelijke content bevat en we slechts een beperkte hoeveel dingen konden bouwen en onderzoeken, is duidelijk dat het vooral om de juiste balans draait. Alles wat je moet onderzoeken (zoals betere satellieten of onderdelen voor een raket) vraagt bijvoorbeeld om de inzet van mankracht, terwijl zo snel mogelijk zelf satellieten en raketten lanceren (in het begin mag je ook meeliften met andermans raketten) vooral om investeringen in gebouwen vraagt. Uiteindelijk levert alles wat je de ruimte in schiet weer geld op, maar wie te snel, te veel geld opmaakt aan research of gebouwen, zal meer uitgeven dan er binnenkomt. En zoals bij ieder bedrijf is het dan over en sluiten.

De makers beloven bovendien straks veel willekeurige gebeurtenissen toe te voegen, zodat de game je constant uitdaagt om accuut keuzes te maken die het verdere verloop van je missie weer beïnvloeden. In de huidige versie kwamen we echter een handvol van dit soort keuzes tegen en waren de gevolgen best te overzien. Maar het is duidelijk dat ze als doel dienen om je wat meer het gevoel te geven met een levendig bedrijf bezig te zijn. Ook de mogelijkheid om straks met enige regelmaat persconferenties te geven, die vervolgens doorwerken in de publieke opinie én je budget, moet zorgen voor afwisseling en de kans om je bedrijf een bepaalde richting in te duwen.

Nog niet klaar voor lancering

Helaas is er op dit moment door de beperkte bouwmogelijkheden nog niet zo veel mogelijk, met als gevolg dat je al vrij snel doorhebt wat je als eerste moet bouwen en waneer je dat ongeveer moet doen om niet in het rood te eindigen. Daarnaast kent de game nog veel bugs en konden we na onze tweede satellietlancering niet meer verder in de game (een bekende bug waar aan gewerkt wordt). Een ander groot euvel is het gebrek aan informatie. Informatie over wat je precies moet doen en over hoe ver je precies gevorderd bent met het onderzoeken van een nieuw onderdeel.

Maar zoals gezegd betreft het hier een early acces-versie, dus we gaan er vanuit dat Intermarum straks alles gestroomlijnd heeft en een soepele, uitdagende turn-based-game aflevert. Mochten ze daar daadwerkelijk in slagen, dan zien wij onszelf best nog wel een paar uurtjes achter het scherm zitten en keiharde dollars verdienen met ons ruimtebedrijfje. Spelen met je budget en op jacht naar dat ongrijpbare doel (een man op Mars) vonden we in Race to Mars namelijk nog best te doen. De game lijkt genoeg mogelijkheden te bieden en kent daarnaast een unieke kijk op ruimtereizen in het algemeen.