Als twee honden vechten om één been, loopt de ander er mee heen. Een heerlijk gezegde, dat in ietwat aangepast vorm opgaat voor de Football Manager-serie van Sports Interactive. Want waar in voetbalmarkt al jarenlang de strijd tussen Pro Evolution Soccer en FIFA woedt, houdt Sports Interactive soeverein de heerschappij in het simulatiegenre. De dag voor de aankondiging van Football Manager 2008 vloog Gamer.nl naar Londen om uit de mond van Sports Interactive koning Miles Jacobsen alles te horen over de nieuwste versie van de voetbalsimulatie.

Alhoewel, alles: de echte kenner weet dat dit voor een game als Football Manager niet in een presentatie'tje van ruim drie kwartier gestopt kan worden. Miles nam de hoofdpunten van de nieuwe Football Manager door en beloofde ons spoedig een beta versie van de game op te sturen, zodat we echt in de game konden duiken. Toch is een compacte herhaling van wat de ontwikkelaar te zeggen had ook nu al interessant, want het heeft er alle schijn naar dat Football Manager 2008 de al bijna perfecte voetbalsimulatie nog beter gaat maken.

 Het allereerste dat opvalt aan Football Manager 2008 is de compleet vernieuwde interface. Een argument tegen alle soorten simulatiegames is dat ze er stoffig en saai uitzien: wie wil er nu enkel door al die schermpjes heen bladeren? Wel, Football Manager 2008 maakt korte metten met dit argument door een iPod-achtige interface met Vista-trekjes aan te bieden. Kortom: ronde vormen, een duidelijke indeling en knoppen waarvan je meteen snapt waar ze voor staan. De tweede verandering die met name de beginnende spelers in het zadel moet helpen is de Advisor rechts onderin het scherm. Het schermpje gokt wat je op een bepaalde pagina van plan bent en geeft je via knipperende balken aan waar je de desbetreffende opties terug kunt vinden. Uiteraard is de Advisor ook geheel uit te zetten.

Dan over naar de vernieuwingen in de gameplay zelf. Miles vertelt dat ze de relatie tussen de fans, het bestuur en jij als manager nog niet optimaal vonden. Football Manager 2008 speelt daarom meer in op verwachtingen voor en tijdens het seizoen. Zo krijg je voor het seizoen van het bestuur een verwachting, bijvoorbeeld: doe mee om het kampioenschap. Je kunt er nu voor kiezen in te stemmen met de verwachting, maar er ook overheen gaan door te zeggen dat je kampioen wordt. Het veranderen van de verwachting heeft onder andere invloed op je transfer budget, dat wanneer je zegt dat je kampioen wordt een stukje hoger zal worden. Je kunt echter niet ongestraft de verwachtingen omhoog schuiven voor extra cash: word je aan het eind van het seizoen met een desbetreffende verwachting namelijk geen kampioen, dan zullen de consequenties heftig zijn. Ook de supporters laten tijdens het seizoen van zich horen, vertaald in een speciale pagina waar op een balk die loopt van 'ontevreden' tot 'tevreden', positie wordt gekozen.

De verwachting van de supporters en die van het bestuur

De transfers en budgetten zijn lichtelijk onder handen genomen in de nieuwe game. Het is mogelijk om in Football Manager 2008 met budgetten te schuiven. Wanneer je budget voor spelers salarissen nog ruimte heeft maar je geen geld meer hebt voor nieuwe aankopen, kun je een deel van het budget doorschuiven. Het aan- en verkopen van spelers wordt centraal gesteld in een speciaal Transfer Centre, waar je alle aanbiedingen op spelers van jouw team en je eigen aanbiedingen terug vindt. Dit geeft je meer overzicht dan in de vorige games, waar alle informatie feitelijk uit de mailbox gehaald moest worden.

Vervolgens heeft Sports Interactive de opbouw naar de wedstrijddag interessanter gemaakt. De kritiek op de eerdere games was namelijk dat de wedstrijden zelf wel erg pats-boem-over waren. Dus krijg in je in Football Manager 2008 meer statistiekjes voorafgaand aan de wedstrijd, samengebracht in een duidelijk menu. Ook tijdens de wedstrijden is er een grote aanpassing doorgevoerd: je kunt de game niet meer pauzeren om je tactiek te wijzigen. Het idee is gebaseerd op het echte spelleke: ook in normaal voetbal zijn er geen time-outs waarbij de coach z'n tactiek duidelijk door kan geven. Dus speelt de wedstrijd tijdens de tijd die je doorbrengt in je trainersboekje gewoon door en is het zaak snel te handelen, wil je niet nog langer van die belabberde speler of tactiek gebruik maken.

Meer informatie voordat de wedstrijd gespeeld wordt

Over tactiek gesproken, Sports Interactive heeft een geweldige extra optie in de game gebouwd die indirect heel je tactiek bepaalt. Wat is het namelijk het geval: je kunt aan het begin van het seizoen het type veld kiezen waar je op wilt spelen. Ben je het type 'kick & rush' dan kies je een lang, smal veld. Houd je echter liever van het Nederlandse 4-3-3 spel dan kies je een breed veld waarin de vleugelspelers hun acties kunnen maken en de bal voor kunnen geven. Het is een minimale aanpassing, maar het kenmerkt Sports Interactive dat ze juist aan zulke details denken om hun game beter te maken. En geef toe, wie haat er als amateur voetballer nu niet die clubs met hun hoofdveld in het weiland van de boer waar zelfs de vogels hun poten op breken?

Tot slot is ook de gehele manier waarop er met het internationale voetbal omgegaan wordt op de schop gegaan en kun je als manager een fandag organiseren om meer toeschouwers naar je stadion te trekken, bijvoorbeeld met goedkope kaartjes. Als het voetbal op zo'n dag noemenswaardig is wordt de kans groter dat de mensen terugkeren naar een normale wedstrijd en dat je kas écht gespekt wordt. Een beetje marketing in de voetbalsimulatie dus.

Football Manager 2008 lijkt al met al 'gewoon' weer de meest complete voetbalsimulatie op de markt te worden. Revolutionair is de titel niet, dat geeft de ontwikkelaar zelf ook toe. Maar de evolutie die door Sports Interactive met de game is bereikt is, samen met het complete up-to-date roosters en alle spelers, genoeg om weer uren en uren in de statistiekjes te duiken. Zoals gezegd ontvangen we spoedig een betaversie van de game en kunnen we tegen die tijd meer vertellen over de speelbaarheid van alle nieuwe opties.