De NS is normaal gesproken niet echt blij wanneer er treinen vanuit Amsterdam richting het Philips Stadion vertrekken. Vliegende banken, joelende hooligans en afgeranselde conducteurs zijn meestal het gevolg van dit soort zondagmiddagreisjes. Ondergetekende liet de trein echter heel en vertrok naar Eindhoven om daar in het stadion van PSV een persbijeenkomst bij te wonen over Sports Interactives nieuwste voetbalmanager, Football Manager 2006. Hoewel er weinig nieuwe feiten boven tafel kwamen, biedt het ons mooi de gelegenheid de grootste nieuwe functies eens op een rijtje te zetten.

De term Football Manager klinkt nog wat onwennig in de oren als je denkt aan Sports Interactive. Jarenlang regeerde de Britse firma het voetbalmanager genre met de reeks Championship Manager, maar door een breuk met uitgever EIDOS is de naam verloren gegaan. Er komen nog steeds wel Championship Manager games uit, maar deze zijn lang niet meer van de kwaliteit van weleer. Sports Interactive heeft namelijk alle expertise meegenomen naar Football Manager, de serie die uitgegeven wordt door SEGA. Football Manager 2005 was de eerste Sports Interactive game onder de nieuwe naam en viel direct weer in de smaak bij de hongerige CM fans. Nu, een jaartje later, verschijnt Football Manager 2006, waarvoor we in de persruimte aanwezig zijn.

Football Manager 2006 wordt aan ons gepresenteerd door de enthousiaste dwerg Miles Jacobsen. Deze kleine Brit loopt over van de passie voor het spel en blijft met een trotse blik in zijn ogen maar doorratelen over de nieuwe features van de game. Zoals gebruikelijk bij een nieuwe versie in de Football Manager reeks, zijn deze nieuwe features niet wereldschokkend, maar maken ze de game net weer ietsjepietsje beter.

Miles begint allereerst te vertellen over het trainingsysteem, dat volledig vernieuwd is. Je kunt nu in een handomdraai je eigen trainingen samenstellen, waarin naar wens de focus gelegd kan worden op conditie, kracht, afronden, positiespel en noem het maar op. Om de training zo realistisch mogelijk te maken, heeft Sports Interactive één van diens medewerkers ook echt op trainingscursus gestuurd bij de Football Association (de Engelse variant van de KNVB). Naast het bepalen van algemene trainingen, is het ook mogelijk om spelers individueel te trainen en deze bijvoorbeeld om te scholen voor een andere positie.

De volgende nieuwe eigenschap is het manager contract. Je wordt als manager nu door het bestuur gecontracteerd, wat betekent dat je eisen kunt stellen aan je werkvoorwaarden. Denk hierbij aan transferbudgetten, stadioninvesteringen en trainingsfaciliteiten. De mate waarin je deze dingen kunt eisen, hangt natuurlijk af van de prestaties die je geleverd hebt. Denk niet dat je als trainer van een regionale club zomaar vijftig miljoen los kunt peuteren om Zidane naar het weiland te trekken.

Dat Sports Interactive naar een absurd niveau van realisme toewerkt, wordt andermaal duidelijk als we te horen krijgen dat ook de scheidsrechters van te voren gescand kunnen worden. Voor een wedstrijd kun je zien welke arbiter jouw wedstrijd fluit en zijn er ook statistieken van aantal gele kaarten, het aantal rode kaarten, het aantal gegeven penalties en dergelijke te aanschouwen. Zo weet je voor de wedstrijd precies waar je aan toe bent.