De mens is een wezen dat zijn eigen soort uiteindelijk wel eens eigenhandig zou kunnen vernietigen. Het zit namelijk in onze aard om sommige conflicten niet al te diplomatisch aan te pakken. In het jaar 2077 is het dan eindelijk zover: een nucleaire aanval maakt de Verenigde Staten voor een groot deel met de grond gelijk en de volledige bevolking legt het loodje. Natuurlijk zijn er altijd uitzonderingen op de regel. In dit geval zijn dat de bewoners van Vault 101. Deze immense schuilkelder doet dienst als verblijfplaats voor een selecte groep mensen die ondergronds hun eigen leventje leiden. De presentatie die wij op de voorbije UbiDays 2008 mochten bijwonen begon op het moment dat jij, de speler, geboren wordt in diezelfde Vault 101 en Fallout 3 van start gaat. Het eerste beeld wat we te zien krijgen is een dokter die tussen twee ontblote vrouwenbenen staat. Voordat we goed en wel doorhebben wat er gebeurt horen we een baby keihard schreeuwen. Pete Hines, de vice president bij Bethesda Softworks en de persoon die ons Fallout 3 gedurende een half uur zal voorstellen, geeft aan dat hij het gekrijs zelf in de hand heeft. Met een duidelijke glimlach drukt Pete nog een paar keer op de A-knop, waarna de pasgeboren zuigeling zijn stembanden een tweede maal uitbundig lijkt te testen. Het is bijna niet te geloven dat nog geen enkele ontwikkelaar een geboorte heeft gebruikt als openingsscène voor een spel. Het voelt verrassend logisch om met een soortgelijke scène van start gaat. Op deze manier maak je namelijk als toeschouwer rechtstreeks mee hoe het personage, waarmee je later allerlei avonturen gaat beleven, ontstaan is en vorm je dus onmiddellijk een band. De ontwikkelaar gebruikt de geboorte gelukkig niet enkel als een origineel uitziende introductie. Tijdens dit deel van het spel maak je eveneens al enkele belangrijke beslissingen. Zo krijg je nadat je bent 'ontsnapt' uit je moeder meteen de keuze hoe jij er tijdens Fallout 3 zult uitzien. De mogelijkheden zijn erg uiteenlopend en duidelijk vergelijkbaar met de manier waarop je een personage in The Elder Scrolls IV: Oblivion diende aan te maken. Wat later in het spel ga je merken dat naargelang de keuzes die je bij het vormgeven van je gelaat hebt gemaakt het aangezicht van je vader gelijkenissen zal vertonen. Zulke dingen laten zien dat Bethesda Softworks oog heeft voor detail en van Fallout 3 niet zomaar een doordeweeks spel wil maken. Daarnaast is deze titel eigenlijk al een geval apart doordat de gemiddelde consument waarschijnlijk niet eens de voorgaande twee spellen kent. Gelukkig is dat ook helemaal geen vereiste, al zullen fans van de serie natuurlijk heel wat bekende aspecten opnieuw zien opduiken. Net zoals in het originele Fallout is het bijvoorbeeld nog steeds mogelijk om tijdens gevechten de actie tijdelijk te pauzeren om strategische keuzes te maken. Dat klinkt als een aspect afkomstig uit traditionele rollenspellen, maar daar heeft Fallout 3 niet zo veel mee te maken. Het tijdelijk stopzetten van de tijd is namelijk niet nodig om via allerlei statische menuutjes keuzes te maken, maar om vijanden tactisch schade aan te brengen. Stel je de volgende situatie voor: er rennen tijdens een zoektocht door een gebombardeerde school drie gemuteerde gedrochten op je af. Je hebt nu de keuze om met je wapen in het wilde weg een kogelregen te lanceren (wat best wel doeltreffend kan zijn) of om wat preciezer te werk te gaan en alles even te 'bevriezen'. Kies je voor de laatste optie, dan is het mogelijk om alle voorname lichaamsdelen van de vijand afzonderlijk te selecteren en aan te vallen. Wil je bijvoorbeeld de arm van je tegenstander onder handen nemen is het perfect mogelijk om al je vuurkracht op dat ene lichaamsdeel te richten. Mocht het je lukken om levensbalkje dat bij die arm hoort volledig te laten leeglopen kan je tegenstander niet langer gebruik maken van dat lichaamsdeel. Je hoeft geen genie te zijn om in te zien dat dit enkele interessante spelsituaties op kan leveren. Zo zagen wij tijdens de presentatie bijvoorbeeld dat de benen van een zombie zonder genade aan gort werden geschoten waarna de arme stakker niet meer kon lopen. Hetzelfde scenario doet zich voor wanneer je een hoofd weet te verbrijzelen. De vijand zal nadien een stuk minder controle hebben over zijn acties en is opeens een veel makkelijker doelwit geworden. Uiteraard is het niet zo dat je constant de tijd kunt stilzetten. Je moet met andere woorden op de juiste momenten leren gebruik te maken van dit snufje. Leuk om te zien was dat je ook zelf schade aan lichaamsdelen kunt oplopen. Incasseer je een boel rake klappen tegen het hoofd, dan zal je gezichtsveld aanzienlijk verminderen totdat je jezelf weer oplapt. Natuurlijk valt er meer te beleven dan enkel armpjes eraf knallen. Zo had men tijdens de presentatie wat tijd vrijgemaakt om ons de immense schaal van Fallout 3 voor te stellen. Doordat het spel helemaal volgens de free roaming-filosofie werd opgebouwd kun je echt gaan en staan waar je wilt. Qua oppervlakte lijkt het wat beperkter te gaan worden dan in Oblivion, maar daar tegenover staat wel dat de spelwereld minder leeg zal aanvoelen.

De ontwikkelaar verzekerde ons dat er genoeg dungeons en randanimatie aanwezig zal zijn om je meer dan honderd uur aan het beeldscherm gekluisterd te houden. Bepaalde opdrachten, zoals het uitmoorden van een groepje radioactieve ratten, worden zelfs niet meer als quest aangeduid omdat de speler (mocht hij/zij dat willen) constant in aanraking komt met dit soort dingen. Het gaat zelfs zover dat men op dit moment geen aantal kon plakken op de aanwezige queesten. Hoe triviaal sommige opdrachten soms mogen lijken, het is aan te raden om deze toch uit te voeren. Zo verdien je gaandeweg niet enkel een stuk meer ervaringspunten, maar bestaat de kans ook dat je zeldzame voorwerpen tegenkomt. Net zoals in Oblivion zit Fallout 3 vol met unieke objecten die enkel door de beste avonturiers gevonden kunnen worden. Bethesda is echter nog een stapje verder gegaan door schematics in het spel te stoppen. Dit zijn plannen waarop uit de doeken wordt gedaan welke grondstoffen je nodig hebt om een bepaald voorwerp te vervaardigen. Dit deed ons meteen denken aan de manier waarop engineers in World of Warcraft hun taak moeten uitvoeren. Wat voor dingen we precies allemaal in elkaar zullen mogen knutselen hield men nog even stil, maar het is nu al duidelijk dat er enkele zeer exclusieve wapens gemaakt kunnen worden met het juiste bouwplan in je bezit. Dat het inhoudelijk wel goed zit met Fallout 3 wisten we al langer dan vandaag. Ook de vormgeving en de overkoepelende sfeer druipt van het scherm af met als resultaat dat je het gevoel krijgt daadwerkelijk in een Chernobyl-achtig landschap rond te lopen. Wel moet toegegeven worden dat er nog wat werk is aan het grafische plaatje. Zo leek het alsof het spel sinds de Leipzig Games Convention 2007 visueel nog niet veel vooruitgang had geboekt. Met name het gebrek aan kleur en de animaties zijn nog steeds voor verbetering vatbaar. De versie die wij onder ogen kregen was volgens de ontwikkelaar echter nog in een zeer vroege fase wat aangeeft dat men nog wel wat gaat sleutelen aan het uiterlijk van het spel. Niemand zal echter ontkennen dat Fallout 3 ongelofelijk veel potentie heeft. Na het bijwonen van de presentatie ging ik met een gerust gevoel weer naar buiten en bleef het spel in mijn hoofd rondspoken. Bethesda Softworks heeft in het verleden reeds bewezen dat ze dergelijke grootschalige producten tot een goed einde weten te brengen. Het zou daardoor best kunnen dat Ubisoft met deze titel een van de topproducten van het najaar in handen heeft. Wij kijken alvast uit naar een kans om zelf met Fallout 3 aan de slag te gaan!