Dat games veel verder gaan dan puur vermaak zal niemand verbazen. Maar dat Pac-Man nog eens van pas zou komen voor onderzoek, dat is wat onwaarschijnlijker.

Britse wetenschappers wilden namelijk onderzoeken welk deel van het brein beslissingen maken in gevallen van angst. Door electrische schokken uit te delen aan proefpersonen die Pac-Man speelden, kwamen de onderzoekers hierachter.

Veertien proefpersonen speelden de game en kregen geen, één of drie zwakke stroomstootjes als hun figuurtje gegrepen werd. Ondertussen werden hun hersenen bestudeerd. Wat daarbij bleek: als de tegenstander nog ver weg was, was vooral een gebied in het 'beschaafde' deel van de hersenen actief dat zich bezighoudt met zaken als beslissingen nemen, plannen, sociaal gedrag en impulsbeheersing. Kwam de tegenstander dichterbij, dan nam het gebiedje PAG (periaqueductual gray) het over, dat voor de meer intuïtieve reacties zorgt, zoals de keuze om te vechten, stokstijf te blijven staan of de benen te nemen.

Daarbij had de kans op schokjes een grote invloed op wat er gebeurde: bij de proefpersonen die er geen ontvingen werden beslissingen meer overwogen genomen, terwijl mensen die wel stroomstoten kregen veel primitiever reageerden.

Met welke methode Pac-Man het beste te spelen is kwam helaas niet uit het onderzoek naar voren.