De naam Electronic Arts werkt bij sommige gamers als een rode doek voor een stier. Alles wat de uitgever doet, uitgeeft of overneemt valt verkeerd. Het eerste waar ik bij EA aan moet denken is aan het oude logo van een rood balletje, groene pyramide en een blauw vierkant, zoals ik dat regelmatig op mijn oude 286 zag. We zijn inmiddels tig jaar verder en EA is de grootste games uitgever ter wereld en lijkt alsmaar groter te worden. De ene studio is nog niet overgenomen of de volgende kandidaat voor een mogelijke overname is alweer geselecteerd. Op zich niks mis mee. De games-industrie is er één zoals zovelen, waarbij bedrijven overleven of verdwijnen. EA heeft na al die jaren als geen ander door hoe het moet overleven. De titels die men uitgeeft zijn bijna altijd een instant-hit bij de doorsnee gamer, a.k.a. de massa. En daar draait het vandaag de dag allemaal om. Hoe kun je dit publiek bereiken. EA heeft het antwoord en zolang men netjes de Sims 7 in de verkooplijsten terugziet is er niets aan de hand. Ook hier is niets mis mee.

Veel games die vandaag de dag in de schappen verschijnen zijn echte zooi, crap met een hoofdletter C. Zo beroerd dat ze het niet eens waard zijn om als onderzetter te dienen. EA kan het niet veroorloven om crap af te leveren, daar zijn de aandeelhouders niet blij mee en niemand zit op financiële risico's te wachten. Natuurlijk, niet alle EA games zijn even goed en vaak genoeg zijn ze zelfs matig. Toch blijft de massa het, net als een Spiderman 4 of Terminator 5, als zoete koek slikken.

Doordat EA een "standaard" voor gaming zet, moeten andere ontwikkelaars wel volgen. Leveren ze mindere games af, dan zullen ze nooit hun waar aan het grote publiek slijten. Slijten ze hun spellen niet, dan blijft geld van investeerders voor een mogelijke volgende game uit en kunnen de deuren van de studio binnen de kortste keren gesloten worden. Wat ook weer gevolgen voor een uitgever heeft, aangezien die weer geld in de studio of het spel heeft geïnvesteerd. Je kunt het zien als een soort survival of the fittest, waarbij EA op dit moment veel fitter dan de rest is.

Maar hoe zit het dan met de innovatie, hoor ik je zeggen. Voorlopig even niet. Het ontwikkelen van een game is een gigantisch proces, waarbij men, net als bij de meeste films, geen risico wil nemen. Het uitbrengen van blockbusters of beproefde concepten, neemt op zich minder risico mee dan het uitgeven van een nieuwe, gedurfde game die mogelijk de massa niet aanspreekt en dus gedoemd is te mislukken. Ook dit kan ik EA niet aanrekenen. Waarom zou je zo nodig van het geijkte pad afwijken? Alleen om een paar azijnzeikers die je spellen niet leuk vinden, tevreden te stellen?

We hebben dus een situatie waarbij EA het vrij goed doet, en andere grote uitgevers moeite hebben om winstgevend te blijven. In dit tempo lijkt het slechts een kwestie van tijd voordat EA de volledige markt domineert. Net als Microsoft nu de markt van besturingssystemen beheerst. En daar gaat het mis. Op een markt met verschillende grote aanbieders wordt men gedwongen om te innoveren, risico's te nemen en de klant waar voor zijn geld te leveren, aangezien consumenten naar de concurrent stappen als ze over de ene aanbieder ontevreden zijn. Zijn er geen concurrenten, dan verdwijnt de wil om te innoveren, worden de producten slechter, luistert men niet naar de consument en ga maar door. Iets wat nu overduidelijk bij Microsoft het geval is.

Ik ben bang dat EA de Microsoft van gameland wordt. Nu heb ik niets tegen Need for Speed of FIFA, maar ik wil kunnen kiezen. Als ik straks in de winkel sta wil ik niet uit één voetbalspel, één racegame, één RTS en één FPS kiezen. Ik wil een keuze hebben, waar ik allerlei wijze woorden zoals "Zonder keuze geen leven en zonder leven geen keuzes" en "Zonder duidelijke verschillen geen keuze, zonder keuze geen macht voor het volk" bij kan halen. Feit is wel dat de huidige markt niet gezond is. Verschillende ontwikkelstudio's en uitgevers zitten in zwaar financieel weer. Het is dan ook te hopen dat de bestaande uitgevers dit inzien en besluiten om beter samen te werken, zodat er meer balans komt, waar uiteindelijk iedereen, en niet alleen EA, beter van wordt.