Het werd ook wel een beetje tijd. Niet zozeer omdat de houdbaarheidsdatum van SimCity 4 allang is verlopen, maar meer omdat bijna elke gameserie die ooit heeft bestaan, een remake, reboot of re-imagining krijgt. In het geval van de nieuwe SimCity hebben we het vooral over het laatste.

De nieuwe SimCity, helemaal hip wordt de 5 achterwege gelaten, is aangekondigd op de Game Developer Conference (GDC) en hier werd vooral benadrukt hoe het karakter van de game veranderd is. De complexiteit is volgens Lucy Bradshaw van Maxis behouden gebleven, maar het moet een stuk toegankelijker worden voor nieuwe spelers. Wellicht dat er direct wat alarmbellen gaan rinkelen; toegankelijk? Lagere instapdrempel? Ben je betoeterd?

Bekijk het echter zo: SimCity 4 is een spel dat vooral door de jaren heen enorm is ondersteund door de community en vooral dankzij die community is uitgegroeid tot een enorm complex geheel. Fouten of gemiste kansen van ontwikkelaar Maxis worden weggepoetst, constant zijn duizenden mensen jarenlang bezig geweest om elke functie van elk gebouw aan te passen en te verbeteren. Om de juiste talloze aanpassingen te vinden is voor nieuwkomers schier onmogelijk. Een frisse start zou hierin kunnen helpen – helemaal omdat we nu een flink aantal jaar verder zijn en er meer gereedschappen voor de ontwikkelaar voorhanden zijn om de community in goede banen te leiden.

Dat neemt echter niet weg dat Maxis er flink aan moet gaan trekken om de community weer over de streep te trekken om duizenden uren tijd in hun game te steken. Gelukkig zijn er al de eerste voortekenen dat customisation een belangrijk onderdeel is van deze SimCity. Gebouwen kunnen bijvoorbeeld volledig qua kleur worden aangepast en het is mogelijk om delen van de stad in zones in te delen waardoor de groei van de stad beter naar de hand van de speler is te zetten. Het zijn kleine eerste tekenen dat ze bij Maxis wel weten waar ze mee bezig zijn – het vult ons met vertrouwen.

Een ander aspect dat belangrijk wordt in SimCity: samenspel. Spelers kunnen verschillende steden aan elkaar koppelen en over en weer beïnvloeden. Is jouw miljoenenstad een vervuilende vuilnisbelt van jewelste, dan zullen de buren daar niet echt blij van worden. Of andersom; heb je behulpzame technologisch ingestelde buren, dan is het mogelijk om gezamenlijk een spaceshuttle te lanceren. Of je kiest ervoor om de wereldwijde uitstoot van schadelijke gassen omlaag te krijgen om zo dingen vrij te spelen die in je stad zijn te plaatsen. Kortom, jouw stad en die van je medespelers hebben invloed op de gehele SimCity-wereld, dus als je niet wilt dat de hele wereld in brand komt te staan, is het slim om gewoon die brandwagen even aan de buurman uit te lenen als daar een bosbrandje is uitgebroken.

Gelukkig is er niet enkel dit ongrijpbare macroniveau. Spelers kunnen zich volledig richten op hun eigen stad en het sociale aspect laten voor wat het is. De nadruk lijkt er echt meer op te liggen om je eigen stad helemaal in te richten hoe je wilt – een casinostad uit de grond stampen is volledig mogelijk bijvoorbeeld. Mensen die een De Sims-tik hebben opgelopen, kunnen hun lol ook op en op echt microniveau aan de slag. Individuele bewoners (Sims) hebben eigen wensen die jij uiteraard weer zo goed mogelijk moet zien te vervullen om zo bonussen vrij te spelen. Ergens op de achtergrond neemt het spel voor zijn rekening hoe goed jouw prestaties zijn voor de regio waarin jouw stad zich bevindt – jij mag ondertussen architect, burgermeester en meer spelen.

SimCity lijkt behoorlijk veranderd en de wijzigingen lijken goed overdacht. Het is even de vraag hoe de community overtuigd wordt, maar de potentie is duidelijk aanwezig. Daarom, nogmaals, welkom terug SimCity!