De makers willen duidelijk hun beloften nakomen: Tyria, de planeet van Guild Wars, is geen statische onveranderlijke achtergrond, maar een levende dynamische wereld. Tijdens het Halloweenevent zagen we al hoe gebeurtenissen in het landschap het spel een leuke twist konden geven. De finale, het ontploffen van het leeuwenstandbeeld in Lion's Arch en de strijd tegen de Mad King in een speciale dungeon, waren duidelijk slechts een vingeroefening.

Holy crab!

Onze nieuwe avonturen in Tyria begonnen op de dag na het verslaan van de Mad King. Plots lagen er dode walvissen op het strand en vinden we her en der in de wereld boodschappen die zijn geschreven in New Krytan, het schrift in Tyria. Spelers decodeerden de boodschappen snel, en het is duidelijk dat er iets gevaarlijks op komst is uit de Sea of Sorrows.

Afgelopen weekend ging het nieuwe 'world event' echt van start met een invasie van krabachtige zeemonsters die Lion's Arch aanvielen. Het was onze eerste kennismaking met dit nieuwe type beest, en al snel kregen we een licht gevoel van déjà-vu: onze strijd tegen de geleedpotige monsters leek wel een beetje op de strijd in Paul Verhoevens Starship Troopers.

Voorbeeldig

Om iedereen een eerlijke kans te geven, werd elke speler tijdelijk opgeschaald naar level 80. Dit is een trucje dat ArenaNet ook al toepaste tijdens Halloween. Het zorgt ervoor dat zelfs kersverse spelers volwaardig mee kunnen doen bij bijzondere gebeurtenissen. Het toont ook opnieuw de filosofie van de ontwikkelaars dat je niet buitengesloten mag worden van leuke dingen door zoiets willekeurigs als het nummer dat achter je 'level' staat. Als andere MMO's dat lesje eindelijk ook eens wilden leren!

Overigens moeten we zeggen dat die eerste strijd tegen de superkrabben ook frustraties opleveren. Door de aanwezigheid van letterlijk honderden spelers in de stad is de netwerkverbinding vaak traag, wat het bestrijden van tien meter hoge schaaldieren bemoeilijkt. Het roept ook het frustrerende gevoel weer op dat we hadden tijdens de eerste uren van het Halloweenevent, waarbij bugs en verbindingsproblemen het haast onmogelijk maakten om de dungeon van de Mad King te voltooien. In een Twitter-bericht tijdens het event heeft ArenaNet beloofd de problemen op te lossen.

Finale

Dat ze deze belofte inderdaad nakomen, zien we tijdens de grote finale op zondagavond. Alle nieuwe content is dan actief: er is een dungeon toegevoegd en via een bootverbinding is er een nieuw eiland aan de wereld toegevoegd. Dit eiland is het toneel van de laatste grote veldslag tegen de monsterkrabben. Die strijd is er een van epische proporties. Het is duidelijk dat dit een showcase is van de visie van ArenaNet.

Het grote offensief tegen de krabben is namelijk een massale raid op het nieuwe eiland. In tegenstelling tot raids in andere MMO's speelt dit alles zich af in de open wereld, en is er ook geen limiet aan het aantal deelnemers.

Het event start met het begeleiden van enkele computerpersonages tijdens een patrouille door het nieuwe landschap. Uiteindelijk nemen zij de beslissing om een frontale aanval uit te voeren op de broedplaats van de monsterkrabben en om daar explosieven te plaatsen. Het is aan ons, de spelers, om hen te beschermen. De strijd verloopt vervolgens in fases, waarbij we steeds andere opdrachten moeten uitvoeren: van het verdedigen van de computerpersonages tot het plaatsen van stenen op geisers, zodat deze richting superkrab worden geschoten.

Beeldje voor beeldje

Opnieuw ervaren sommige spelers verbindingsproblemen, al is het in dit geval niet zo alomtegenwoordig als tijdens het Halloweenevent. Waarschijnlijker is dat de internetverbindingen van sommige deelnemers gewoon niet snel genoeg is. En over capaciteitsproblemen gesproken: het massale event vraagt een beest van een PC om effectief mee te kunnen spelen. Zelfs onze Alienware M17X met 8 gig ram dook tijdens de meest hectische momenten onder de 20 frames per seconde, en we moeten er niet aan denken wat voor diavoorstelling spelers met een minder krachtig systeem ervoeren. We hopen dat de ontwikkelaar lering trekt uit de toch niet te ontkennen technische problemen. Voor ons waren ze van minimale aard, maar we hebben mensen behoorlijk horen sputteren over de lage framerate.

Dit neemt echter niet weg dat het een bijzondere ervaring is om met zo veel spelers tegelijk zo'n grote veldslag te beleven. Dan is het beeld af en toe maar wat schokkerig, en dan valt de verbinding af en toe maar uit: dit is episch.

Na drie(!) uur is dan eindelijk het moment dat we de grootste superkrab in een hoek hebben gedreven en de explosieven af gaan. Met een mooi (maar kort) filmpje zien we hoe het beest in de lava zakt en sterft. En dan is het tijd om de beloning in ontvangst te nemen, in de vorm van zeldzame wapenrusting en wapens.

In tegenstelling tot de Halloweenupdate is het grootste deel van de nieuwe content van The Lost Shores permanent. Het eiland is vanaf nu voor iedereen toegankelijk (en ieder die er heen gaat wordt automatisch tijdelijk level 80) en er is een nieuwe dungeon beschikbaar vanuit Lion's Arch. Het event zelf was eenmalig.

Het is verfrissend om te zien hoe snel ArenaNet nieuwe content toevoegt aan een toch al briljante en uitgebreide MMO. Tegelijk legt het bedrijf de lat wel erg hoog voor zichzelf. Blijft de stroom content in dit tempo komen? Is er nu echt elke maand wat nieuws te ontdekken of is het nu voor de komende maanden weer rustig in Tyria? Er zijn inmiddels alweer geruchten over een kerstevenement en de ontwikkelaars zelf hebben aangegeven dat ze in feite een volwaardige expansion pack willen toevoegen in de vorm van gratis content. En dat allemaal zonder maandelijkse abonnementskosten...