Daar is 'ie dan! Na ongeveer twee jaar wachten is het moment eindelijk aangebroken waarop alle oorlogsveteranen uit Azeroth zich mogen storten op The Dark Portal, de toegangsweg tot een uitgesterkt continent waarin nieuwe uitdagingen voor het rapen liggen. Alsof dat nog niet genoeg is, krijgen nieuwelingen de kans om volledig vanaf nul aan hun avontuur te beginnen door de toevoeging van twee gloednieuwe rassen. Tel daarbij nog eens een hoop nieuwe voorwerpen, professions en dungeons op, en je hebt ongeveer een idee over de inhoud van The Burning Crusade, de allereeste uitbreiding voor World of Warcraft.  “You are not prepared!”. Dat zijn de woorden die Illidan Stormrage, een van de belangrijkste personages uit Warcraft III: The Frozen Throne, tegen je zegt aan het einde van het indrukwekkende introfilmpje dat je te zien krijgt bij het opstarten van The Burning Crusade. Hij zou met zo'n krasse uitspraak eigenlijk wel eens gelijk kunnen hebben, want om volledig van The Burning Crusade te kunnen genieten moet je van het begin af aan al sterk in je schoenen staan. The Burning Crusade zou je in principe kunnen zien als een uitbreiding die je twee grote mogelijkheden biedt. Aan de ene kant kun je ervoor kiezen om volledig vanaf nul te beginnen met een nieuw personage (waarover later meer), terwijl het aan de andere kant ook mogelijk is om met je huidige personage verder spelen en gaandeweg door te groeien tot niveau 70, het nieuwe maximum qua level. De spelers die voor de tweede optie kiezen, zullen via de uitbreiding toegang krijgen tot het gloednieuwe gebied Outland, een continent waarop de restanten van The Burning Legion, een verzamelnaam voor het kwade binnen de verhaallijn van Warcraft, terug te vinden zijn.

Outland is trouwens meer dan enkel en alleen een nieuw lapje grond, het is een gebied dat maar liefst half zo groot is als één van de twee huidige continenten, en dat wil al wat zeggen! Niet alleen omvat Outland een erg grote oppervlakte, alles ziet er ook lekker origineel uit en voelt bovendien opmerkelijk fris aan. Voor de eerste keer Outland bezoeken voelt ongeveer hetzelfde aan al toen we voor het eerst binnenstapten in de wereld van het originele World of Warcraft. Terwijl de 'oude' gebieden er over het algemeen relatief realistisch en menselijk uitzien, heeft Blizzard zich deze keer helemaal laten gaan bij het vormgeven van het nieuwe gebied. Zwevende eilanden, torenhoge paddenstoelen, oneindig diepe ravijnen, je kunt het zo extreem niet bedenken of het heeft een plaatsje gekregen binnen Outland. Wat tijdens het spelen ook zeker je aandacht verdient is de animatie van de hemel: door het voorbijstromen van vlagen rook en damp is de lucht voortdurend in beweging, met in de achtergrond vreemde planeten en een prachtige sterrenhemel. Daarbovenop komen er zo nu en dan ook wezens overgevlogen, die vanaf nu, naast door het spel zelf, ook door echte speler bestuurd kunnen worden.  Inderdaad, het is in Outland mogelijk om te vliegen, dit met behulp van de flying mounts. Deze dieren zijn enkel te verkrijgen nadat je een grote som geld op tafel hebt weten neer te leggen, maar in ruil daarvoor heb je ook meteen wat moois! Het is namelijk zo dat bepaalde gebieden enkel te bereiken zijn doormiddel van zo'n flying mount, waardoor sommige quests en instances ook pas beschikbaar zullen zijn vanaf het moment dat jij zo'n vliegend beest in je bezit hebt. Erg leuk, maar een systeem zoals dit heeft wel het nadeel dat je een erg kapitaalkrachtig iemand zal moeten zijn om Outland echt tot in de puntjes te kunnen verkennen. Naast het feit dat Outland een erg groot en prachtig gebied is, zijn er ook nog andere interessante dingen te vinden, zoals gloednieuwe monsters. Met klinkende namen als Ethereals, Fungal Giants en Fel Orcs mag het duidelijk zijn dat je je geliefkoosde wapen snel weer onder het stof vandaan mag halen. De nieuwe tegenstanders zien er allemaal erg bruut en indrukwekkend uit, maar hebben vooral een duidelijk agressieve en boosaardige kant met zich meegekregen. Dat kan ook niet anders gezien het gebied waar ze wonen. Outland is niet bepaald de meest fleurige plaats om je hele leven door te brengen, zelfs niet als monster. Verder is er in Outland ook een gloednieuwe hoofdstad toegevoegd, genaamd Shattrath City, waarin twee tegenstrijdige factions wonen. De ene faction, de Aldor, neemt het fanatiek op tegen The Burning Legion terwijl de Scryers vooral erg veel haat voelen tegenover de vroegere leider van de Blood Elves, prins Kael’Thas. Het leuke is dat spelers uiteindelijk een keuze zullen moeten maken bij welke groepering ze zich aan willen sluiten, wat toch wel grote gevolgen kan hebben voor de verdere evolutie van je personage.

Over de dungeons die The Burning Crusade weet toe te voegen ga ik het niet al te uitgebreid hebben, er is namelijk al een erg mooie special over geschreven. Toch moet ik even vermelden dat de nieuwe dungeons barsten van de sfeer en erg gebalanceerd aanvoelen. Laten we als voorbeeld Hellfire Citadel nemen, een instance die te doorlopen is met een groepje van vijf stijdkrachten en opgesplits is in vier verschillende vleugels. Het leuke aan deze instance is dat elke vleugel zijn eigen moeilijkheidsgraad heeft, waardoor je pas op level 70 de mogelijkheid zult krijgen om het enorme fort in zijn totaliteit gezien te hebben. Eens je, naargelang je level, een vleugel gekozen hebt, begint het spektakel. Onderweg kom je natuurlijk de ene vijand na de andere tegen, maar vooral de eindbazen binnen Hellfire Citadel (en ook de andere dungeons) zijn prachtig vormgegeven. Daarbovenop hebben ze een heel arsenaal aan nieuwe aanvallen en spells achter de hand, waardoor je op je hoede zal moeten zijn en steeds met je teamleden moet communiceren om zo tot een gepaste strategie te komen. Een leuke functie die Blizzard heeft weten toe te voegen aan de nieuwe dungeons is de mogelijkheid om de moeilijkheidsgraad ervan in te stellen. Zet je de instance bijvoorbeeld op Herioc, dan zullen de monsters en de daaruit voortkomende items van een hoger niveau zijn. Ben je echter niet zo’n doorwinterde speler, dan schakel je over naar de Normal-instelling, zodat de desbetreffende instance ietswat makkelijker zal worden. Maar goed, buiten al het moois dat in Outland te vinden is heeft The Burning Crusade nog meer te bieden. Veel meer! Een van de meest opmerkelijke toevoegingen is ongetwijfeld het opduiken van twee gloednieuwe rassen: de magiegeile Blood Elves en de nobele Draenei. Hoe deze twee nieuwe bevolkingsgroepen in het verhaal passen en wat hun precieze kenmerken zijn, hebben jullie al mogen vernemen in de special over de nieuwe rassen, dus ook hier ga ik niet al te diep op in. Wel viel het me tijdens het spelen op dat Blizzard duidelijk erg veel tijd gestoken heeft in het ontwikkelen en uitdiepen van de nieuwe rassen, ze voelen namelijk net zo compleet aan als de andere acht uit het origineel. Het klopt dat het verhaal achter de komst van de Draenei naar Azeroth niet helemaal past binnen de geschiedenis van Warcraft, maar na een tijdje met ze doorgebracht te hebben, zal dat gevoel steeds meer en meer naar de achtergrond verdwijnen. Wat trouwens erg goed nieuws is voor de mensen die overwegen om met een Blood Elf of Draenei helemaal opnieuw te beginnen, is dat het levelen beduidend sneller verloopt in vergelijking met vroeger. Dat komt doordat Blizzard een heleboel nieuwe mid-range level quests in het spel heeft gestopt die het mogelijk maken om sneller sterker te worden. Niet alleen zien de Blood Elves en de Draenei er erg knap uit (ze zijn uitgerust met 20% meer polygonen dan de andere rassen), ze zijn tevens verbonden aan enkele zeer krachtige, exclusieve mogelijkheden. De meest opmerkelijke racial skill bij de Draenei is ongetwijfeld de mogelijkheid om via Gift of the Naaru spelers te genezen. Hoe hoger je level, hoe sterker deze magische spreuk zal worden. De Blood Elves hebben dan weer de mogelijkheid om door middel van Mana Tap de energie die nodig is om magische spreuken te casten uit hun tegenstanders te zuigen. Om nu al een oordeel te vellen of deze racial skills tijdens PvP- en PvE-gevechten er niet voor zullen zorgen dat de nieuwe rassen een duidelijk voordeel hebben, is het nog wat te vroeg, maar de community  zal daar ongetwijfeld snel genoeg een antwoord op weten te geven.Nieuwe rassen, nieuwe continenten, nieuwe dungeons, maar wat gedaan als je je oude job als leerlooier of wapensmid  binnen World of Warcraft beu bent geraakt? Wel, ook daar heeft Blizzard een oplossing voor gevonden: jewelcrafting. Deze nieuwe profession geeft spelers de mogelijkheid om via zeldzame stenen voorwerpen extra kracht te geven, net zoals enchants dat in het verleden al deden. De enige voorwaarden waaraan je moet voldoen om als jewelcrafter door het leven te gaan zijn, uiteraard, de beginselen van de profession aanleren, een item vinden dat jewelcrafting ondersteunt (de zogenaamde socketed items) en de nodige stenen in je knapzak hebben zitten. Op dit moment is drie het maximum aantal aan stenen die items kunnen bevatten, maar laat je niet misleiden, een zwaard waarin een trio aan juwelen in verwerkt is, zal beduidend sterker zijn dan eentje waar geen jewelcrafting op toegepast is.   De nieuwe profession mag dan misschien op het eerste gezicht saai klinken, het is het vast en zeker niet. Je zult als jewelcrafter namelijk voortdurend op zoek moeten gaan naar nieuwe soorten stenen, dit doordat het soms mogelijk is ze te combineren om een nog groter effect te bekomen. Bepaalde socketed items zullen namelijk een bonus buff aan je item toekennen, op voorwaarde dat net die stenen vermeld worden in de beschrijving van het item. En daar stopt het werk van een jewercrafter nog lang niet, hij is ook nog eens in staat om via patronen allerlei speciale sieraden en beeldjes te creëren die stuk voor stuk hun eigen unieke functies en krachten hebben. Het mag duidelijk zijn dat jewelcrafting op z’n minst een van de meest gevarieerde professions is die het spel op dit moment bevat, waardoor er waarschijnlijk een groot aantal spelers zal zijn die zo snel mogelijk in de juwelenhandel zal stappen. Om de huidige enchanters even een hart onder de riem te steken: het door jewelcrafers aanbrengen van juwelen op items wil niet zeggen dat enchants overbodig zullen worden, beide professions kunnen simpelweg tegelijk op hetzelfde item toegepast worden. Een samenwerking tussen de uitvoerders van deze twee professions is dus best mogelijk.

Het door kunnen groeien tot level 70 wil ook zeggen dat er voor alle classes nieuwe spreuken, aanvallen en krachten beschikbaar zijn. Uiteraard heeft Blizzard ervoor gezorgd dat er enkele erg handige, maar vooral krachtige nieuwe mogelijkheden zijn. Dit in combinatie met een uitbreiding van de talents. Terwijl het originele World of Warcraft ons slechts 51 bestedingspunten gaf om te verdelen over de verschillende talenten, brengt The Burning Crusade het puntenaantal omhoog tot 61. Opmerkelijk is dat de classes die in het verleden nog verbonden waren aan The Horde of The Alliance niet langer exclusief zijn. Blizzard heeft ervoor gekozen om het voor Blood Elves mogelijk te maken ook Paladins te worden, terwijl de Draenei aan de kant van The Alliance zich ook kunnen verdiepen in de leer van de Shaman. Leuk is dat wel, maar waarom heeft Blizzard geen volledig nieuwe classes weten te introduceren in The Burning Crusade? Vóór de expansion op de markt kwam was het net interessant dat, als je bijvoorbeeld voor The Alliance koos, het nooit mogelijk zou zijn om aan die zijde met een Shaman te spelen. Het zorgde ook voor bepaalde voor- en nadelen aan beide kanten van het slagveld, vooral tijdens grote PvP-veldslagen, maar vanaf nu zijn die verschillen tussen de twee rivaliserende strijdmachten dus een heel stuk kleiner geworden.

Samen met het ontbreken van nieuwe classes heeft Blizzard nog een paar interessante kansen laten liggen. Zo is er nog steeds geen sprake van Guild Housing, een functie die het voor guilds mogelijk moet maken om een huis te kopen om daarin vergaderingen, roleplay-events en activiteiten te organiseren, terwijl er ook nog altijd niets te zien is van de aangekondigde Hero-status. Natuurlijk kun je nooit zeker zijn dat al die dingen niet gewoon ooit nog eens met een patch zullen toegevoegd worden, maar het zou leuk geweest zijn moesten we met de introductie van The Burning Crusade er al meer mee aan de slagen konden gaan. Toch is het zo dat de dingen die The Burning Crusade wél weet toe te voegen, en dat zijn er een hele hoop, erg leuk en goed in elkaar zitten, waardoor elke bezitter van World of Warcraft het als een morele verplichting moet zien om deze uitstekende uitbreiding in huis te halen. Let wel, deze review is gebaseerd op de ervaringen die ik heb opgedaan in de betaversie van The Burning Crusade, Blizzard wil namelijk voor helemaal níemand de Dark Portal vroeger openen dan op 16 januari!

Doordat deze tekst gemaakt is aan de hand van de betaversie van The Burning Crusade is er niet dieper ingegaan op het PvP-aspect. Eens de uitbreiding wat langer op de markt is komen we hier echter nog op terug.