Waarom weten we niet, maar nog altijd heeft de flipperkast een haast een magische uitwerking op ons. Als we er eentje zien staan, dan beginnen de euro’s in onze zak te branden. Of het nu de flikkerende lichtjes zijn, de mechanische geluidjes van de bumpers of de veelal aansprekende thema’s; een vergeten flipperkast in de hoek van een snookercentrum vraagt nog altijd om een potje of twee. Niet het echte werk, maar iets wat toch aardig in de buurt komt, is het net verschenen Williams Pinball Classics. Maar liefst dertien kasten uit de tijd dat je iets voorstelde als je naam in de top 10 stond. Mmm, the good old days!

Old school doosje

Williams Pinball Classics is zowaar geen downloadable game, maar komt gewoon in een doosje te vinden bij je lokale softwarewinkel. Een gedurfde stap, aangezien je bij een pinballgame nu niet direct denkt aan een spel dat je uren en uren aan de buis gekluisterd houdt. De meeste games in dit genre bieden namelijk niet heel veel verschillende flipperkasten aan en behalve het ‘uitspelen’ van de specifieke kasten zit er gewoonweg geen verhaal in. System 3, de makers van Williams Pinball Classics, hebben echter niet zomaar een flipperkast gedigitaliseerd en op een schijfje gebrand. Deze keer hebben ze een uitdagende manier bedacht om jou zo lang mogelijk virtuele credits in een van de dertien flipperkasten te gooien. Een aanpak die prima geslaagd is.

Om geheel in stijl van de oude flipperkasten te blijven, begin je de game in een oude arcadehal. Hoewel de graphics niet echt je van het zijn, is de toon meteen gezet. Mede dankzij een passende voice-over en oude deuntjes ademt alles die authentieke sfeer uit die zo kenmerkend is voor de jaren tachtig en negentig in flipperkastland. Je krijgt vervolgens drie opties om uit te kiezen: Tournament (1-4 spelers op een scherm), Arcade en Williams Challenge. In de Williams Challenge krijg je direct de toegang tot alle arcadekasten (waarbij je nummer dertien, Jive Time uit 1970, alleen in deze modus kunt vrijspelen). Er zit echter een kleine ‘maar’ aan de modus. Wil je alle dertien flipperkasten spelen, dan zul je met maximaal drie credits (een credit geeft je drie ballen) per flipperkast een vooraf bepaalde minimumscore moeten halen om door te mogen naar de volgende kast. Klinkt eenvoudig in de oren? Waarschijnlijk heb je dan nooit op een flipperkast gespeeld. Ben je eindelijk halverwege, maar faal je na drie credits, dan is het onherroepelijk terug naar af. De Williams Challenge is allesbehalve eenvoudig, maar staat wel garant voor uren speelplezier. Alles voor die laatste, illustere kast.

De uitdaging

Hoewel de Williams Challenge in feite direct toegang geeft tot alle kasten, zul je in het begin vooral in de Arcade-modus rondhangen. Je begint met tien credits en twee flipperkasten (Pinbot en –de eerste pratende flipperkast- Gorgar) waar je ongelimiteerd op mag spelen. In Williams Pinball Classics krijg je niets voor niks en dat is ook precies het gevoel wat je waarschijnlijk twintig jaar geleden had toen je zuurverdiende guldens als sneeuw voor de zon verdwenen in de gleuf van de flipperkast. Een verschil met vroeger: om credits te verdienen hoef je gelukkig geen krantenwijk meer te nemen, je krijgt ze door bepaalde doelstellingen (deze verschillen per kast) te halen. Afgaande op de moeilijkheidsgraad van de specifieke doelstelling, levert je dat een aantal credits op. Om op een van de andere kasten te spelen, zul je moeten betalen, variërend van een tot vijf credits. Wil je de overige kasten ook gratis spelen, dan betaal je per flipperkast honderd credits. Heb je de eerste set doelstellingen gehaald, dan mag je één flipperkast uitkiezen waar je ongelimiteerd op kunt spelen. Bovendien krijg je ook een nieuwe set doelstellingen: de zogenaamde Wizard-doelstellingen. Uiteraard leveren deze meer credits op, maar ze zijn ook een stuk lastiger te volbrengen.

Dit simpele stukje gameplay zorgt ervoor je als speler blijft proberen om zoveel mogelijk punten te scoren en ondertussen de doelstellingen tracht te halen. Want ergens knaagt er dat gevoel dat je de volgende flipperkast in het rijtje ook vrij moet spelen. En dat komt ook mede door de kwaliteit van de flipperkasten zelf. Sommige zijn niet bijster ingewikkeld, zoals Gorgar en Black Knight bijvoorbeeld, maar andere, zoals Funhouse en Medieval Madness, zijn gewoonweg briljant in elkaar gezet en vragen een ijzersterke beheersing van de bal, kennis van de tafel en soms een handig duwtje tegen de zijkant van de flipperkast. En er zullen ongetwijfeld ook kasten bij zitten die het bloed onder je nagels vandaan halen

Historie en evolutie

De periode die Williams Pinball Classics omvat, biedt in ieder geval heel veel verschillende flipperkasten. Met iedere keer weer een aantal nieuwe elementen, zoals de multiball en het gebruik van magneten, die door de jaren heen werden geïntroduceerd en de evolutie van de flipperkast-industrie vormden. Hierdoor blijft het spel ook een stuk interessanter om te blijven spelen, omdat je als speler op een uitdagende manier steeds beter leert om te gaan met de verschillende kasten. Bovendien is het erg cool om te zien hoe de kasten steeds weer om een andere aanpak vragen en ze je keer op keer tot het randje van de waanzin te drijven met onmogelijke combo’s die je met je stalen balletje moet maken om maar tot die multiball of mulitplier te geraken. Bij iedere kast komt gelukkig een uitgebreide tutorial die je stap voor stap vertelt hoe je moet scoren. Maar hier geldt eigenlijk dat je gewoon moet blijven spelen tot je ieder hoekje en gaatje van de kast kent. Net zoals vroeger.

Het ‘flipperkastgevoel’ voelt gelukkig ook authentiek aan en de bal rolt realistisch door het beeld. Zit je eenmaal echt in de game, dan is het bijna alsof je zelf achter een flipperkast staat. En dat komt ongetwijfeld ook door de realistische geluiden die System 3 bijzonder goed geïmplementeerd heeft. Zelfs als je bal vast komt te zitten –wat bij ons nog nooit gebeurd is- dan kun je een medewerker van de arcadehal vragen om het balletje te resetten. Klein detail, maar zeker niet onbelangrijk om de Classics van weleer in ere te herstellen.

Het gemis van een online modus voelt wel wat zwaar aan, omdat er gewoonweg niks leuker is dan je vrienden in een potje pinball te vernederen. Maar de enige vorm van een online-optie zijn onoverzichtelijke leaderboards. Wil je het toch opnemen tegen menselijke tegenstanders dan volstaat de tournament-modus, mits ze wel bij jou in de huiskamer zitten. Uiteindelijk zul je echter de meeste tijd alleen spenderen aan de game, omdat dit de enige manier is om de andere kasten vrij te spelen. Maar dit is absoluut geen straf, omdat Williams Pinball Classics een prima flipperkast-simulator is, die je op een uitdagende en boeiende manier kennis laat maken met een stukje historie uit de arcadehallen.

De review van Williams Pinball Classics is gedaan op basis van de Xbox 360-versie