Stel je een grootschalig en machtig kasteel voor in een koninkrijk hier ver vandaan. Je staat in een grote, met goud beschilderde hal en achterin zie je een grote troon. Hier zit de gigantische en onverslagen World of Warcraft-koning op zijn lauweren te rusten. Opeens gaat de kasteelpoort open en komt er een andere, vrij grote koning aansjokken: de Age of Reckoning-koning. De koning op de troon staat op en beiden gaan de strijd met elkaar aan, vechtend om de troon en waarschijnlijk ook om de beeldschone prinses.

 

Dit verhaaltje valt te vergelijken met hoe het er aan toe gaat in de zogenaamde Massive Multiplayer Online-wereld. Niemand kan ontkennen dat World of Warcraft een aantal jaar geleden een mijlpaal heeft neergezet in dit genre. World of Warcraft is niet de eerste MMO, maar heeft het genre wel bekender gemaakt. Wereldwijd begonnen duizenden, zo niet miljoenen, mensen zich in een digitaal universum te storten en samen te spelen met anderen. Ontwikkelaars zagen het grote geld in zulke spellen en in mum van tijd kwamen er allemaal nieuwe MMO's. Het overgrote deel had echter te weinig succes om door te kunnen gaan. Feit is namelijk dat dit soort spellen de speler niet een paar weken, maar een paar maanden, zo niet jaren bezig moet houden. Nu is er Warhammer: Age of Reckoning dat een dappere poging doet om zich groot en sterk te houden in de moeilijke wereld van de Massive Multiplayer Online-spellen.

In Age of Reckoning kunnen twee facties het totaal niet met elkaar vinden. Dit is nog zacht uitgedrukt, want wat is Warhammer zonder oorlog? En oorlog zal je zeker aan gaan treffen. De twee facties zijn de Order en de Destruction. De Order bestaat uit Dwarves, Empire en High Elves. Bij Destruction komen Greenskins, Dark Elves en Chaos voor. In totaal zijn er twintig verschillende klassen, die allemaal anders spelen. Ieder ras heeft zijn eigen vijand. Daarom zie je op de wereldkaart drie sectoren waar je in kan spelen: de Empire tegen de Chaos, de Greenskins tegen de Dwarves en de High Elves tegen de Dark Elves. In elke sector kom je alleen de twee aangegeven rassen tegen.

Iedere sector is opgedeeld in vier 'tiers', staande voor een deel van de sector die uit twee of meer gebieden bestaat. Ieder gebied heeft gedeeltes waar je invloed uit kan oefenen in naam van je factie. Door bijvoorbeeld kastelen en plekken over te nemen, krijgt jouw factie het steeds meer voor het zeggen. Als in een sector alle gebieden van jouw factie zijn, dan wordt de desbetreffende hoofdstad toegankelijk om te plunderen en mogelijk ook tijdelijk over te nemen.

Je kunt naar een ander gebied in dezelfde tier lopen, maar als je naar een hogere tier wilt moet je meestal een Flight Master inschakelen. En hier zit een kleine irritatie: vanwege het feit dat de gebieden tussen tiers niet vloeiend in elkaar overlopen, voelt het niet aan alsof je echt in één grote wereld bevindt.

De gebieden zien er fraai, maar vrij grauw uit. Waarschijnlijk niet zonder reden, omdat je echt het gevoel moet krijgen dat het oorlog is. Je zult weinig stukken tegenkomen waar het leeg is, want er is overal wel wat te doen. Het is wel oppassen geblazen dat je niet per ongeluk een dorp van de andere factie inloopt want dat kun je niet navertellen. Je wordt ook niet door de muziek weggeblazen, want er zit niet veel in. Dat is jammer, want wat is er nou mooier dan in de stemming komen voor een slagveld door middel van een heus orkest?Zoals gezegd zijn er twintig klassen waar uit te kiezen valt en iedere klasse is uniek. Dat wil zeggen dat je niet een ander ras met dezelfde klasse zal zien ziet rondlopen. Toch heb je bij iedere klasse nog steeds te maken met de zogenaamde rollen: tank, DPS en healer. Een tank hoort te proberen alle schade tot zich te nemen, DPS'ers zijn de klassen die schade toebrengen en healers zijn de helers die schade moeten herstellen. Door deze variatie speelt iedere klasse weer anders.

Nieuw is The Tome of Knowledge. Dit is in feite dé encyclopedie waar je alles over het spel in zal vinden: van je opdrachten tot het achtergrondverhaal aan toe. Spelers kunnen ook titels vrijspelen door de gekste dingen te doen, bijvoorbeeld door honderd keer op jezelf te klikken of door honderd keer het onderspit te delven in een scenario. Kunst is natuurlijk om alles vrij te spelen, dus de onderzoekers onder ons zullen hun lol niet op kunnen.

Anders dan in de meeste MMO's, legt Warhammer Online meer de nadruk op het zogenaamde PvP (Speler tegen Speler) dan op PvE (Speler tegen Omgeving, zoals het bezoeken van kerkers met een groep). Er zijn dan ook genoeg PvP-mogelijkheden. Of je nu een georganiseerd slagveld wilt bijwonen, gaat vechten tegen de andere factie op de wereldkaart of een kasteel in handen proberen te krijgen, je wordt er altijd voor beloond. Per keer dat jij of een teamgenoot een vijandige speler afmaakt, krijgt iedereen in je groep ervaringspunten en renown-punten. Renown-punten worden opgeteld in een aparte ervaringsbalk die tot rang tachtig zal gaan en waar je uitrusting en vaardigheden voor kunt kopen. Zo geeft het afmaken van andere spelers echt voldoening. En het mooiste van alles is dat je bijna overal met een druk op de knop in de wachtrij kunt komen voor een scenario.

Age of Reckoning is een heel geschikt spel voor spelers die over het algemeen weinig tijd hebben. De opdrachten die je krijgt kosten luttele minuten aan inspanning. Ook al zijn de meeste opdrachten inhoudelijk 'ga naar punt X en maak persoon Y af', het wordt met humor gebracht en dit maakt veel goed. Tevens krijg je wel eens het verzoek om plaats te nemen achter het dichtstbijzijnde kanon om de beoogde vijanden aan gort te knallen in een eerstepersoons perspectief. Verder is het een groot pluspunt dat als je een opdracht hebt aangenomen, je op de kaart een vlek ziet die de plek aangeeft waar je de opdracht uit moet voeren. Ook is het niet nodig dezelfde vijand tientallen keren af te maken in de hoop dat het gewenste voorwerp eindelijk in je bezit zal komen om de opdracht te kunnen voltooien, één keer is genoeg. Deze zogenaamde Quest-items komen in een apart gedeelte van je opslagruimte, waardoor je minder snel terug hoeft te gaan naar een verkoper om je troep kwijt te kunnen.

Nog niet genoemd zijn de talloze Public Quests in de wereld van Warhammer Online. Dit zijn uitgebreide opdrachten die je gezamenlijk kunt doen met andere spelers en herhaalbaar zijn. Het is bij deze opdrachten niet nodig om naar een specifiek persoon te lopen om de opdracht mee te pakken, je hoeft slechts naar het desbetreffende gebied te lopen. Ook hoef je niet vanaf het begin af aan aanwezig te zijn om kans te maken op een prijs. Om dit soort quests überhaupt tot een goed einde te kunnen brengen, ben je eigenlijk wel verplicht om met anderen samen te werken. Spelers kunnen hun eigen groep samenstellen of zich gemakkelijk in een andere groep voegen. Buitenstaanders die nooit uitgenodigd worden hoeven hiermee geen moeite meer te doen. Ook kunnen groepleden een de naam van een speler aangeven bij de groepsleider zodat deze alsnog uitgenodigd kan worden.

De winnaars van de Public Quest worden op het eind van een volbrachte quest gekozen en kunnen vervolgens een zak met verschillende voorwerpen uit de schatkist halen. De winnaars worden bepaald door een kansmethode, waarin degenen die het best gespeeld hebben een hogere kans op winst hebben. Omdat deze Public Quests hooguit vijftien minuten duren is het heel makkelijk voor spelers om hun uitrusting bij elkaar te krijgen. Urenlang doorspelen voor een klein deel van een uitrusting is dus niet meer nodig. Ook niet onbelangrijk is dat Public Quests ook Influence geven. Bij het krijgen van Influence vult een aparte balk zich die van toepassing is op een bepaald deel van het land waar je in zit. Bij genoeg Influence kun je nieuwe voorwerpen krijgen, zoals uitrusting.

Het mag duidelijk zijn dat je vrij afhankelijk bent van andere spelers als je een beetje op een normale manier door de rangen heen wilt worstelen en toffe uitrusting wilt verdienen. Hier zit echter een probleem. Het chatsysteem zit slecht in elkaar en je bericht komt bijvoorbeeld alleen aan in de regio waar je in zit, maar niet in het hele land. Spelers praten ook weinig met elkaar, waardoor scenario's vaak fout aflopen en je het gevoel krijgt dat je er maar alleen voor staat.

 

Ook al heeft Age of Reckoning cijfermatig één van de beste MMO-lanceringen tot nu toe gehad, er zijn toch nog een hoop dingen waar Mythic nog aan kan werken. Animaties blijven bijvoorbeeld vaak hangen en sommige scenario's kunnen nog wel wat opgepoetst worden: in Mourkain Temple bijvoorbeeld, kan de factie punten verdienen door een vervloekte bal vast te houden. De factie die de bal in het begin echter weet te bemachtigen, komt bijna altijd als winnaar uit de bus.

Ook gaat het toenemen in rangen zeer traag. Niet dat dit echt een probleem is, maar het maakt de balans tussen het vervullen van opdrachten en scenario's nogal scheef. Om van rang negentien naar twintig te kunnen promoveren heb je 180.000 ervaringspunten nodig. Waar je op deze rang voor de gemiddelde opdracht rond de vijfentwintighonderd ervaringspunten krijgt, word je beloond met ongeveer tienduizend ervaringspunten in een winnend scenario. Op deze manier ben je wat sneller afhankelijk van scenario's, maar het duurt dan soms een half uur voordat je er één kunt doen. Dit komt omdat er tot nu toe een slechte balans van spelers is tussen Order en Destruction op de servers.

Dit is slechts een kleine opsomming van de dingen die verbeterd kunnen worden. Mythic luistert echter zeer goed naar haar spelers en er komt elke paar dagen wel een patch waardoor het spel een klein beetje verbeterd wordt. Waar tot voor kort bijvoorbeeld klachten waren over het ontbreken van een postbusicoontje bij nieuwe post, wordt dit zeer snel verholpen. Geef Mythic wat tijd en Age of Reckoning zal nog veel meer stralen dan het nu al doet.