Een klein jaartje geleden kwamen de piñatas voor het eerst uit hun holletjes op de Xbox 360. Ontwikkelaar Rare leverde een degelijk spel af, maar de consument begreep het allemaal niet zo heel goed. De Xbox 360 was toch een machine waarop je stoere games als Halo 3, GTA IV en Mass Effect zou kunnen spelen? De hoge verkoopcijfers die verwacht werden bleven door die hersenkronkel uit, met een teleurgesteld Rare als gevolg. Toch bleef het team dat verantwoordelijk was voor Viva Piñata niet bij de pakken zitten, waardoor we de bontgekleurde papieren feestbeesten in de toekomst nog vaker zullen tegenkomen, bijvoorbeeld in de PC-versie van Viva Piñata. Of Rare het gewenste doelpubliek via het Games for Windows-label dan wel zal bereiken, laten we in het midden. Wel is het duidelijk dat de ontwikkelaar in ieder geval geen al te grote aanpassingen heeft doorgevoerd om het spel te voorzien van een vers voorkomen. Viva Piñata is nog steeds datzelfde zeemzoete spelletje dat voor de Xbox 360 verscheen, en daar zijn we helemaal niet rouwig om.

In Viva Piñata is het de bedoeling dat je als tuinier aan het werk gaat. Aan het begin van het spel krijg je een klein lapje grond ter beschikking, dat er op het eerste zicht nogal belabberd uitziet. Je eerste taak is dan ook om je zopas verworven stuk land een nodige opknapbeurt te geven, bijvoorbeeld door alle rommel op te ruimen. Eens dat achter de rug is begint het echte werk. Al snel krijg je namelijk de eerste nieuwsgierige piñata over de vloer, die blijkbaar wil zien wat jij allemaal van plan bent. Aan jou om het schattige beestje zijn hart te veroveren door hem (of haar) in de watten leggen. Het klinkt als een kinderachtige bedoeling, en ook de manier waarop Viva Piñata grafisch aan je wordt voorgesteld is niet bepaald stoer. Zowat alles is voorzien van felle kleuren die doen denken aan de weelderigheid van een carnavaloptocht in Rio de Janero. Net zoals op de Xbox 360 is Rare erin geslaagd om een unieke wereld te scheppen die jong, maar ook oud, kan aanspreken door haar toegankelijkheid. Voortdurend heb je een opgewekt gevoel in je maag wanneer het je gelukt is een beestje blij te maken door een huisje te bouwen of door een zorgvuldig uitgekozen cadeautje af te geven.   Dat zorgvuldig zijn is voortdurend de boodschap, in het wilde weg dingen doen of uitdelen heeft namelijk geen enkel effect. En net daarin ligt de diepgang in Viva Piñata. Elk beestje (meer dan zestig in totaal) heeft zijn of haar eigen preferenties. Zo is een uil-piñata pas écht gelukkig als hij eerst een worm-piñata heeft kunnen opeten én zijn eigen huisje heeft om in te wonen. Een ander dier vindt het dan weer nodig dat er s'nachts licht brandt in je tuin zodat het niet helemaal donker wordt. De lijst van vereisten gaat soms behoorlijk ver, waardoor je voortdurend met allerlei dingen rekening moet houden. Bovendien kan, net zoals een mens, een piñata ook niet blijven stilzitten als hij of zij gelukkig is, wat resulteert in een portie beestige romantiek en wild gestoei. Die laatste zin was misschien wat ongepast, maar het is wel zo dat het stimuleren van de hormonen bij de piñatas een grote rol speelt. Eens je twee beesten van dezelfde soort (is geen vereiste, experimenteren kan) oprecht gelukkig hebt gemaakt, verschijnt er een hartje boven hun kop. Op dat moment is het aan te raden de twee piñatas in elkanders buurt te brengen zodat er, na het spelen van een simpele ren-door-het-doolhof minigame, letterlijk een liefdesdans kan losbarsten. Verwacht geen erotische toestanden, maar een swingende liefdestango die door elk koppel op een andere, opvallend komische manier gedanst wordt. Na het liefdesspel komt er al snel een ei tevoorschijn en hop, een nieuwe piñata en dus ook inwoner van je tuin is geboren.Tot nu toe klinkt het voor de mensen die het spel reeds voor de Xbox 360 in huis hadden erg vertrouwd in de oren, en dat zal het ook blijven doen. De PC-versie van Viva Piñata is gemaakt voor iedereen die nog nooit eerder met de papieren knuffelbeesten in aanraking zijn gekomen. Wiens tuinlaarzen al eerder besmeurd werden tijdens het werken in de virtuele tuin kunnen deze versie beter laten liggen. Het is zelfs zo dat de Games for Windows-versie wat minder lekker speelt dan het origineel, met name door de manier waarop je het spel dient te besturen.   We hebben het bij de overzetting van Lost Planet: Extreme Condition naar de PC al eerder gezien: ex-Xbox 360 games hebben vaak te kampen met besturingsproblemen, behalve als je de controller van de desbetreffende console met je computer verbindt. Want daar is de PC-versie van Viva Piñata perfect voor uitgerust: alle menu's die je tegenkomt zijn zelfs nog steeds aangeduid met de bekende blauwe, rode, gele en groene knoppen die we op de controller terugvinden. We gaan er echter vanuit dat het merendeel van de mensen deze game zullen spelen met de muis en het toetsenbord voor zich, en laat nou net dat het struikelpunt zijn. Het grote probleem ligt bij de omslachtigheid waarmee je alles dient uit te voeren. Om een simpel huisje te bouwen moet je je door een veelheid aan menu's werken voordat je tot de daadwerkelijke aankoop kunt overgaan. Waarom heeft Climax (de studio die Viva Piñata voor de PC maakte) niet gewoon een handige hotbar onderaan het scherm geplaatst waar je vaak gebruikte functies in kunt zetten? Er zijn in het veleden genoeg building sims op de markt gekomen die wel voorzien waren van een degelijk besturingssysteem, denk maar aan Sim City. Ook kom je tijdens het spelen vaak tegen dat je dingen moeilijk kunt selecteren, terwijl het soms gebeurde dat we door de rechtermuisknop per ongeluk in te drukken het huisje van één van de piñatas verkochten. Uitermate vervelend, en een weke ziel als ik vind het dan dubbel zo erg om zo'n lief beestje opeens tot dakloze te bombarderen! Ook willen er zo nu en dan nog wel eens vervelende bugs op de voorgrond treden, en dan heb ik het niet over mier-piñata's die opeens in je tuin opduiken. Zo ging er tijdens het water geven van mijn plantjes opeens een gespreksvenster op. Niet erg zou je denken, maar doordat ik de linkermuisknop ingedrukt had toen het venster onverwachts openging, bleef mijn gieter onnodig veel water geven totdat het gesprek afgelopen was, met als gevolg een overmatig bewaterde plant.

Toch is de overzetting niet helemaal slecht verlopen. Zo is het mogelijk om telkens voordat je in je tuin begint te werken je aan te melden bij Xbox Live, net zoals je dat op de Xbox 360 zou doen. Alle belangrijke functies, zoals het aanmaken van een friendslist, het ruilen van voorwerpen én zelfs het behalen van Achievements zijn aanwezig in het spel, wat toch voor een extra drijfveer gaat zorgen tijdens het spelen. Climax heeft er goed aan gedaan om de PC-versie uit te rusten met Live-mogelijkheden, zo kunnen fervente aanhangers van het PC-platform ook eens kennismaken met de mogelijkheden van de online service van Microsoft.