Toen de vampieren-RPG Vampire Hunters eind oktober werd aangekondigd gingen de alarmbellen rinkelen. Het spel klonk bijzonder ambitieus voor een indiegame en ook de screenshots zagen er redelijk uit. Maar het spel werd niet alleen aangekondigd, het was direct al te koop vanaf de officiële website. Normaal gesproken strooit een ontwikkelaar de maanden voor de release wel met screenshots en informatie over het spel, nu was het spel zomaar ineens beschikbaar. Verdacht.

En wie was die ontwikkelaar eigenlijk? Op de officiële website vinden we alleen de naam van een uitgever, Cmedia Publishing, een uitgever waarover we verder niets konden vinden. Geen officiële websites, geen eerdere games, niets. Alles met betrekking tot Cmedia Publishing, leidde terug naar Vampire Hunters. En alles wat er over Vampire Hunters werd geschreven, was gebaseerd op de website of dat ene persbericht. Nergens vonden we reviews, previews of gebruikerservaringen.

Martin303

Op eentje na. Een gebruiker genaamd Martin303 laat zijn mening horen op de website Bluesnews. “De winkel en download worden uitgevoerd door Fastspring”, meldt Martin303, “De download link werd direct na de betaling geleverd. De download was snel en de informatie probleemloos.” Hij vervolgt door in te gaan op het spel zelf. “Het spel zelf is best mooi en mijn bevindingen zijn over het algemeen positief. Het is zeker een mix van adventure en een Japanse RPG met versimpelde regels. De gameplay is overtuigend, de graphics zijn mooi. Mijn aanbeveling: duimen omhoog voor dit spel!”

De reactie van Martin303 is op zijn minst verdacht. Het is zijn eerste reactie op de website en hij heeft zich er zelfs speciaal voor laten registreren. Ook is de strekking van zijn reactie anders dan je van een normale gebruiker zou verwachten. Dezelfde Martin303 heeft zich ook bij een andere website, VoodooExtreme laten registeren, om exact dezelfde reactie te plaatsen. Hoewel het niet keihard te bewijzen is, lijkt alles erop dat Martin303 namens de uitgever of ontwikkelaar spreekt. Later plaatst Martin303 nog twee reacties, waaruit meer kennis van het spel naar voren komt dan je van een normale speler zou verwachten. Hij zegt dat hij uit dezelfde stad als de ontwikkelaar komt, Wenen, en weet ook meer over de totstandkoming van het spel. “Mayhem Studios (de ontwikkelaar) werd gesloten in 2008. Vampire Hunters is toen door het Oostenrijkse bedrijf Cmedia voltooid.”

Mayhem Studios

Die reactie biedt aanknopingspunten naar de herkomst van Vampire Hunters en die vinden we zelfs in ons eigen archief. In 2006 werd het spel aangekondigd onder de naam Vampire Story, waar we destijds over berichtten. De screenshots vertonen opvallende gelijkenissen met die op de Vampire Hunters-website, wat bevestigt dat het om één en dezelfde game gaat.

Vampire Hunters zal ongetwijfeld een echt spel zijn, maar wel een spel waarvan de ontwikkeling in 2008 werd stopgezet omdat de ontwikkelaar failliet ging. Maar wie weet heeft Cmedia het spel dusdanig afgewerkt dat het de prijs van €11 rechtvaardigt. We besluiten de stoute schoenen aan te trekken en gewoon maar een reviewexemplaar aan te vragen bij Cmedia. We krijgen bijna een week later een vriendelijke mail terug met de vraag of we even geduld willen hebben, maar dat een reviewexemplaar intussen wordt voorbereid en dat we binnen een week een downloadlink kunnen verwachten.

Enkele weken later hebben we nog geen reviewexemplaar ontvangen en mailen we opnieuw. Pas eind vorige week kregen we dan eindelijk de downloadlink voor het spel toegestuurd. Het bijgaande mailtje doet de wenkbrauwen fronsen. “Het gaat hier om Vampire Hunters Beta 2.0. Het spel is dus nog niet klaar. De verschillen zijn wel heel klein, maar beoordeel alleen niet de geluidseffecten, die voegen we nog toe.” Een bèta? We kijken nog eens op de officiële website maar nergens staat te lezen dat je geen voltooid product koopt, maar een spel dat nog in ontwikkeling is. En klanten laten betalen om bètatester te mogen zijn, dat is toch geen manier van doen?

Het mailtje sluit af met een vriendelijk verzoek. Of we de review als het spel onder het gemiddelde scoort, een paar weken uit willen stellen. Cmedia zoekt nog een Europese uitgever, schijnt, en een negatieve review zou dat proces wel eens in de war kunnen gooien. Er zijn echter nog geen reviews van Vampire Hunters, en dus ook geen gemiddelde. En dat het een bèta is houdt ons ook niet tegen, want het spel wordt als een gewoon spel verkocht. We gaan gewoon reviewen dus!

Bugs

Ondanks de slechte voortekenen beginnen we met frisse moed aan Vampire Hunters, maar de vreugde duurt niet lang. Het bijzonder korte introfilmpje (hieronder te bekijken, zonder geluid helaas) biedt een rommelige introductie en lijkt gewoon niet af te zijn. Midden in een scene stopt het filmpje ineens en begint het spel. Ene Ivan is vermoord in een haven en wij mogen met de kale Bernard op onderzoek uit.

 

Direct wordt duidelijk dat het om een bètaversie gaat. Alles rammelt: de besturing is overgevoelig, de interface kampt met talloze problemen en de camera is oncontroleerbaar. Het spel crasht soms terug naar de desktop, dan weer kom je vast te zitten in de omgeving of kun je ineens buiten de spelwereld lopen. Informatiepanelen vallen buiten het scherm, knoppen lichten op die niet zijn geselecteerd en menuopties zijn alleen te kiezen als je precies midden in de tekst klikt. Het aantal fouten is ongekend. Vampire Hunters is niet af en had in deze staat nooit mogen worden verkocht.

Gameplay

Toch blijft het een interessante vraag of het spel zonder al zijn fouten wel goed was geweest. Ook daar kunnen we met een duidelijk 'nee' op antwoorden. Het ontwerp van de gameplay is bizar slecht. Neem de gevechten, in 'Final Fantasy-stijl'. Elke actie die je uitvoert neemt een bepaalde tijd in beslag. Zodra je de actie selecteert, moet je die tijd afwachten voordat die wordt uitgevoerd. Je staat dan tien, soms wel twintig seconden te kijken naar twee stilstaande poppetjes, voordat ze elkaar slecht geanimeerd de kop inslaan.

Het vechtsysteem is traag en slaapverwekkend, maar het uitpluizen van de spelwereld is evenmin boeiend. Visueel is het spel behoorlijk gedateerd, maar dat nemen we de ontwikkelaar niet zozeer kwalijk. De omgevingen zijn echter zeer inspiratieloos en raar. In een afgebrand huis vind je ineens een high-tech kamer vol computers. Een geheime bar bevindt zich midden in de zee en is op geen enkele manier verbonden met de bewoonde wereld. Je reist tussen de verschillende locaties met rare, glinsterende bolletjes die als teleporter dienen. En overal vind je medicijnen, waardoor je op den duur een hele apotheek met je meesleept. En een collectie pornoboekjes. Want dat is humor, blijkbaar. Het slechte gevoel voor humor van de makers komt ook terug in de dialogen, waarin om de eigen grappen wordt gelachen, te pas en te onpas door de vierde muur wordt gebroken en de meest knullige referenties worden gemaakt.

Ook zonder de alle bugs had Vampire Hunter waarschijnlijk hetzelfde cijfer gekregen, of hooguit het dubbele. Het verhaal is bizar slecht, de dialogen lachwekkend. Het RPG-aspect is flinterdun en wat de verschillende eigenschappen van je personage inhouden, wordt nergens toegelicht. Jeej, Willpower +2, maar wat kan ik ermee? Geheel onduidelijk. Ook vreemd is dat we op de officiële website een plaatje zien van een stoere dame met pistool en zwaard, terwijl noch de dame, noch het pistool noch het zwaard in het spel aanwezig zijn. Of in ieder geval niet in de eerste drie uur die we gespeeld hebben. En dat is langer dan we iemand ooit zouden toewensen. Zelfs onze ergste vijanden niet.