Sinds vorig jaar komt Electronic Arts naast de voetbalserie FIFA ook met een voetbalsim op de proppen, genaamd Total Club Manager. Op de PC moet het spel opboksen tegen de onbetwiste koning der voetbalsims, Championship Manager. Bang voor Championship Manager is men allerminst bij EA Sports; men probeert zich meer te richten op de mainstream gamers, die naast grafieken ook graag 3D models over het veld zien rennen. Is Total Club Manager 2004 voor deze gamers dan wel speelbaar, of zijn het nog steeds alleen de die-hards die de game met beide handen aanpakken?

Electronic Arts is een gewiekste ontwikkelaar. Als je van één game, twee games kunt maken, dan doe je dat. En dus komt men niet met één allesomvattende game aanzetten, maar worden beide facetten van het voetbal in twee games gesplitst, waarbij je de een nog wel nodig hebt om volledig gebruik te maken van de ander. De persoon die dit verzonnen heeft wordt door EA gezoend, maar is vanaf het oogpunt van de gamer natuurlijk de grootste klootzak op aarde te noemen. Maar ach, als we dan maar wel goede games krijgen. Of dit het geval is bij Total Club Manager 2004 lees je in de komende alinea's.

Allereerst wil ik even het fabeltje dat 'Total Club Manager alleen voor casual gamers is' uit de wereld helpen. Je kunt het spel namelijk zo spelen als je zelf wilt. Ben je iemand die niet al te best overweg kan met duizelingwekkende grafieken en statistieken, dan kun je je beperken tot enkel het maken van de opstelling. Maar ook als je juist van deze aspecten houdt kom je aan je trekken in de game; naast club manager kun je namelijk ook nog voor duizend en één andere activiteiten kiezen, die je als je echt goed bent ook nog eens allemaal tegelijk uit kan voeren.

Zodra je de game opstart wordt het gelijk duidelijk dat er veel zorg aan de interface besteed is. Beginners klagen bij de Championship Manager reeks nog wel eens dat de opties in de eerste uren spelen zo moeilijk te vinden zijn, maar dit is bij Total Club Manager 2004 absoluut niet het geval. Bovenin het scherm staan de verschillende taken duidelijk gescheiden weergegeven en als je op een van de buttons drukt rolt het menuutje met verdere opties uit. Deze opties variëren tot broodnodige zaken als het vaststellen van de opstelling, het plannen van oefenwedstrijden en het aan- en verkopen van spelers, tot het regelen van je privé leven, het vaststellen van het tarief voor de wedstrijdkaartjes en het tot in de minuut precies plannen van je trainingen. Gelukkig hoef je zoals gezegd niet alles zelf te doen en kun je er zelf voor kiezen wat voor taken je wel of niet op je wilt nemen. Zo koos ik lekker veilig om me alleen bezig te houden met de selectie en het stadionbeleid. Dit laatste zit namelijk vrij leuk in elkaar: je kunt je stadion helemaal zelf in elkaar zetten, tot de teksten op de tribune aan toe. Vervolgens kun je je eigen creaties real-time in 3D bekijken, wat na wat heen en weer geschuif een leuk effect oplevert.