Grote steden kunnen soms oorverdovend rumoerig zijn. Ga maar eens op een warme zomerdag in Amsterdam, of nog beter, in Tokio een ommetje maken. Duizenden mensen lopen door de straten, druk in de weer met het leiden van hun eigen leven. Bovendien probeert het overgrote merendeel van al die mensen tegelijkertijd ook nog eens aanvaard te worden door de gemeenschap waarvan ze deel uitmaken. Toch zitten er in de kudde altijd een paar eigenwijze schapen die anders willen zijn en gewoon hun ding doen. The World Ends With You gebruikt deze manier van leven als een van zijn belangrijkste uitgangspunten. Alleen daardoor al verdient deze gloednieuwe DS-game de nodige aandacht.

The World Ends With You werd ontwikkeld door Square Enix, de bekende RPG-bakker verantwoordelijk voor franchises als Final Fantasy en Dragon Quest. Binnen deze Japanse studio bestaan echter ook nog afzonderlijke teams die zich voornamelijk bezighouden andere gamereeksen dan deze twee stokpaardjes. Zo zijn de mensen die in het verleden de Kingdom Hearts-serie hebben bedacht verantwoordelijk voor The World Ends With You. Dit betekent dat we in dit geval eens niet te maken hebben met een spin-off van een reeds bestaande spellenreeks. Een klein wonder als je weet dat Square Enix de laatste jaren voornamelijk lijkt te teren op zijn gevestigde franchises. Bovendien probeert men met dit spel ook enkele nieuwe concepten en ideeën te introduceren. Het verhaal gaat van start wanneer Neku, een 15-jarige knaap met een gesloten karakter, op mysterieuze wijze wakker wordt in hartje Shibuya, de meest trendy wijk in Tokio. Nog voordat hij goed en wel weet wat er gaande is verschijnt er een aftelklok op zijn hand en krijgt onze hoofdrolspeler te horen dat hij 'de missie' tot een goed einde moet brengen. Lukt hem dat niet, dan zullen de gevolgen dramatisch zijn. Niet veel later verschijnt de hippe Shiki ten tonele en sluit ze zonder enige aanleiding een pakt met Neku. Vanaf dit punt zijn de twee personages onlosmakelijk met elkaar verbonden, iets waar einzelgänger Neku niet bepaald blij om is. Gaandeweg zal het duo ontdekken dat ze terecht zijn gekomen in een duister spel waarin The Reapers, The Noize en de dreiging om permanent 'gewist' te worden voortdurend aanwezig zijn. Mocht je na het lezen van de vorige alinea het idee krijgen dat dit spel een beetje chaotisch is, dan heb je deels gelijk. Vooral tijdens de eerste twee uren lijkt het alsof men je wilt verstikken met personages en spelfuncties. Qua complexiteit scoort The World Ends With You hoger dan de gemiddelde DS-titel. Vreemd genoeg komt dat niet door een te strakke moeilijkheidsgraad of slechte keuzes op het gebied van vormgeving, deze twee aspecten zijn namelijk op en top in orde. De ontwikkelaar heeft echter zoveel functies in het spel gestopt dat je verdomd goed moet zijn in het uitvoeren van meerdere handelingen op hetzelfde moment. Laten we de manier waarop gevechten plaatsvinden eens onder de loep nemen. Doordat de DS beschikt over met twee schermen heeft men besloten om de actie in The World Ends With You op te splitsen. Op het onderste scherm bestuur je Neku, terwijl zijn teamgenoot op het bovenste scherm te zien is. Het unieke is dat je als speler de twee personages simultaan commando's moet geven. Neku laat je aanvallen lanceren door met de stylus allerlei gestructureerde bewegingen op het touchscreen te maken, terwijl het tweede personage aan de hand van knoppencombinaties zijn vijanden schade kan berokkenen. Dit wilt dus zeggen dat je ene hand het pennetje moet gebruiken, terwijl je met de duim van je andere hand combinaties moet indrukken. Dit alles kan in het begin voor problemen zorgen, maar eens je het systeem onder de knie hebt begint The World Ends With You op gang te komen. Vuurballen lanceren, ijspegels omhoog laten schieten en zelfs een gigantische boemerang lanceren zijn na een tijdje kinderspel eens je de bijhorende handelingen leert kennen. Doordat je om echt goed te worden daadwerkelijk moet oefenen krijg je na het verslaan van de vijand een voldaan gevoel. Bovendien zijn er immens veel aanvalsmogelijkheden te verzamelen in de vorm van pins. Dit zijn kleine objecten die je gedurende het spel verdient en stuk voor stuk een andere kracht met zich meedragen. Het gebruiken van de pins lijkt een beetje op het samenstellen van een team in de Pokémon-games. Je mag zes verschillende pins opspelden om daarna in gevechten te gebruiken. Hoe meer je een bepaalde pin gebruikt, hoe sneller diens level zal stijgen en eventueel zelfs zal evolueren. Het vechtsysteem is erg diep, maar je maakt het zo ingewikkeld als je zelf wilt. Zo kun je instellen dat de computer de controle over het bovenste personage overneemt of beslissen om enkel gebruik te maken van de pins die je goed kent. Op die manier schakel je eigenhandig wel heel wat speelplezier uit. Het leren kennen van de diverse krachten en het uitvoeren van combo's zijn namelijk net de dingen die de gevechten zo heerlijk verslavend maken. Naast een bijbehorende aanvalskracht beschikt zowat elke pin ook over een merk. Merken spelen een relatief grote rol in The World Ends With You doordat ze een bepaalde invloed hebben op de spelwereld. Gebruik je de pins van het merk dat op dat moment binnen het spelgebied waar jij je bevindt hip is, dan zullen je aanvallen voorzien worden van extra kracht. Datzelfde systeem geldt ook voor het aantrekken van kledingstukken. In Shibuya zijn overal winkels te vinden waar je in ruil voor geld coole broeken, petten, hemden en andere voorwerpen kunt kopen die net als de pins verbonden zijn aan een bepaalde merknaam. Draag je de merken die op dat moment in de mode zijn dan zorgt ook je kledij voor positieve effecten tijdens confrontaties met de vijand. Hoeveel en wanneer die confrontaties plaatsvinden bepaal jij grotendeels helemaal zelf. Geen random encounters in The World Ends With You, wat voor velen onder ons een hele opluchting zal zijn. Ook het eindeloos verslaan van vijanden om ervaringspunten te sprokkelen is tot het minimum gereduceerd. Telkens wanneer het spel afsluit blijft een interne klok bijhouden hoe lang het duurt alvorens je opnieuw gaat spelen. Raak je de game pas na twee dagen opnieuw aan, dan zal een bericht je laten weten hoelang het geleden is dat je nog speelde.

De tijd die daardoor 'verloren is gegaan' zal automatisch gecompenseerd worden doordat je pins toch de ervaringspunten ontvangen die je normaal gesproken zelf zou hebben verzameld. Uitermate handig voor de mensen die geen zin hebben om uren te spenderen aan het opwaarderen van hun uitrusting. Ook past dit systeem bij de manier waarop je een handheldspel hoort te spelen: eventjes tussendoor om je een uurtje te ontspannen. Zelfs de moeilijkheidsgraad valt op elk moment handmatig aan te passen mocht die ene eindbaas te pittig zijn. Dit klinkt onrechtvaardig, maar als je het spel op een hogere moeilijkheidsgraad speelt dan zullen er heel wat verborgen extra's boven water komen. Een van de sterkste punten van het spel is ongetwijfeld de manier waarop de actie van je scherm spat. The World Ends With You behoort op audiovisueel niveau bij de crème de la crème binnen de uitgebreide spellencatalogus van de DS. Tijdens heel het avontuur ontdek je steeds weer nieuwe deuntjes die daarna in je hoofd blijven rondspoken. Zelfs al heb je een afkeer van de typische J-pop en Japanse rock, de soundtrack past bij het hele Shibuya-stijltje. Grafisch zit het spel vol levendige kleuren. Vooral de artistieke vormgeving van de omgevingen en de vijanden springen in het oog. Als klap op de vuurpijl duiken er op precies de juiste momenten korte tussenfilmpjes op die de sfeer perfect weten weer te geven. Square Enix blijft met andere woorden nog eventjes heer en meester als het aankomt op het afleveren van visuele parels voor de DS. Er valt nog heel wat meer te vertellen over The World Ends With You, zoals de manier waarop het verhaal handig opgesplitst is in hoofdstukjes en over de randactiviteiten waardoor de speelduur aanzienlijk opgerekt kan worden. De ontwikkelaar heeft zelfs een assortiment aan multiplayerfuncties in het spel gestopt waarmee je kleding kunt uitwissen of samen een Tin Pin Slammer-toernooi (BeyBlade, maar dan met de pins die je in het spel vindt) kunt organiseren. The World Ends With You is kortom een erg volledig pakket vol met interessante dingen om je uren mee bezig te houden. Zowel de doorwinterde RPG-fanaat als de eerder gematigde liefhebber van een leuk actiespel kan plezier beleven aan deze unieke titel. Hopelijk krijgen we in de toekomst meer gelijkaardige projecten te zien die exclusief voor de DS verschijnen.