Telltale bracht vorig jaar één van de indrukwekkendste moderne avonturenspellen uit, waarmee het een succesformule in handen leek te hebben. Met The Wolf Among Us, dat net als The Walking Dead in vijf delen verschijnt, hanteert Telltale dezelfde hoge standaard. The Wolf Among Us: Episode 1 - Faith staat namelijk bol van kwaliteit. Dit deel biedt ongeveer twee uur speeltijd, waarbij het de speler beloont, choqueert én op het puntje van de stoel doet zitten. En dat allemaal door het vertellen van fabeltjes. Wie of wat zijn die fables eigenlijk?

De stripreeks Fables loopt al vanaf 2002 en als je nummer één (van de 133) nu openslaat, dan oogt het wellicht gedateerd en vooral geeky. In de VS zijn de sprookjes echter springlevend en gelden ze als een evenzo krachtig vehikel voor escapisme als recente zombieverhalen en de enorme stroom aan post-apocalyptische vertellingen van de laatste tijd. Het is helemaal niet erg dat de verhalen op een niche stripreeks zijn gebaseerd, want uiteindelijk draait het om de sprookjes en die zijn universeel. Tijd om wat herinneringen op te halen.

Wolf Among Us

Wolf in mensenkleren

De fables, zoals ze zichzelf noemen, leven in ballingschap in een beschermde woongemeenschap binnen New York, onder het toeziend oog van Bigby Wolf. Als bewaarder van de gesloten orde rapporteert de wolf in mensenkleren aan een kleinschalige overheid, die de fabels achter gesloten deuren houdt. Ongezien blijven valt echter onder eigen verantwoordelijkheid en daarvoor beschikken de personages over het magische middeltje Glamour, dat helaas aan de prijzige kant is.

In onze wereld zijn magische bonen, gouden eieren of zevenmijlslaarzen natuurlijk nergens te bekennen, wat de armoede en de onmacht onder de groep sprookjesfiguren benadrukt. De fables zijn gestript van (bijna) alle magie, tot de Bronx veroordeeld en daardoor extra gevoelig. Als er dan ook nog een moord wordt gepleegd in de gemeenschap wordt voormalige hufter Bigby Wolf ingezet om de orde te herstellen.

Bigby bestuur je op dezelfde wijze als Lee in The Walking Dead. Met een cursor speur je over het scherm naar aanwijzingen en met de pookjes op je controller loop je door de wereld. Telltale maakt weer gebruik van een prachtige cel shading engine,met lekkere dikke potloodstrepen die van elk frame een kunstwerkje maken. De wereld in The Wolf Among Us bruist van het leven en het New York dat we hier zien is doorspekt met neonlichten, knipperende lantaarnpalen en dikke slierten rook, opstijgend uit zowel straatroosters als de hoofdpersoon zelf.

The Wolf Among Us

Oude gewoontes

Het puffen en blazen is Bigby nog lang niet verleerd en zijn turbulente verleden loopt dan ook als rode draad door het verhaal. Veel beslissingen die je maakt zijn afhankelijk van zelfbeheersing of strijdlust en ook het geweten van de boze wolf staat centraal. Bigby heeft bijvoorbeeld wel degelijk een schuldgevoel, wat opvalt bij thuiskomst in zijn veel te kleine appartement. Een van de drie biggen logeert ongevraagd op de bank, bietst sigaretten en slaat schaamteloos Bigby’s drank naar achteren. Maak je een opmerking, dan krijg je de wind van voren in een relaas over hutjes van stro.

Agressie zit een beetje in de aard van het beest, maar tijdens het spelen kies je zelf of je als een van zich afbijtende wolf of wantrouwige detective reageert. Er zitten ontzettend veel dialogen in het spel, waardoor de beslissing voor een botte opmerking soms erg natuurlijk ontstaat. Bigby lijdt aan sporadische woede-uitbarstingen en op het moment dat de gele ogen verschijnen voel je de bruutheid in het karakter opborrelen; een bijzonder moment. Keuzes in het spel hebben – net als bij The Walking Dead – overigens zelden vergaande gevolgen maar wat wél meteen opvalt zijn de verschillende littekens die BigBy verzamelt bij het maken van andere keuzes, een origineel detail. Naast de vele gesprekken zijn er korte actiemomenten in The Wolf Among Us, waarbij je geheel in Telltale-stijl knoppen bedient op het juiste moment. Die momenten zijn kort maar erg bevredigend.

The Wolf Among Us

Politieke spelletjes

Gewetenskwesties en voormalige verhoudingen zijn belangrijk in The Wolf Among Us en de achtergrondverhalen druppelen dan ook snel binnen tijdens een gesprek. Vooral bij het maken van een grove opmerking is het raak en zie je in gedachten sprookjesboeken openslaan. De verhalen verschijnen tijdens gesprekken in het Book of Fables, dat je vanuit het hoofdmenu bekijkt.

Tijdens de vele dialogen verschijnen tal van politieke zijweggetjes over het leven van fabelpersonen en de vloek waaronder ze lijden. Vooral de niet-menselijke fabels hebben het moeilijk, want een pad ter grootte van een kind en een rokend, zuipend varken vallen nogal op. Voor hen is het extra belangrijk om Glamour te scoren, want worden ze gezien, dan worden ze verplaatst naar The Farm, een soort ‘opvangcentrum’ buiten de stad. Het onderstreept de gelaagdheid in de sprookjesmaatschappij en slaat daarmee een bruggetje naar de echte wereld.

Al deze beslommeringen en de antropomorfe houding van de fabels versterken het gevoel van een subcultuur, met eigen regels en een eigen overheid. Gesprekken over de problematiek en de verse moord in dit deel van The Wolf Among Us maken de wereld nog realistischer en wekken in hoge mate empathie op. De karakters hebben het écht moeilijk en je leeft met ze mee, temeer dankzij de nagenoeg perfecte acteerprestaties en accurate gezichtsuitdrukkingen.

The Wolf Among Us

Overtuigend

Waar de wereld van de ondoden verlaten en stoffig oogde, staan hier de lampen (vooral neonlichten) dag en nacht aan, rijden er constant gele taxi’s op de achtergrond en produceren de fabels een kakofonie van onrustige discussies of juist ontwijkende geluiden. Ook de details in het spel zijn opmerkelijk: van een sigarettenmachine met het merk Huff and Puff tot het tapbiertje Midas Gold, al deze kleine aanwijzingen versterken het gevoel van een subcultuur in New York.

Het gekste is misschien nog wel de geleidelijke manier waarop alles ‘normaal’ en dus aangrijpender wordt. De sprookjes mengen op overtuigende wijze met de harde werkelijkheid en plots valt het niet meer op dat je een gesprek voert met een pad, een drankje deelt met een varken of zelf in de huid zit van een boze wolf.

The Wolf Among Us is nu beschikbaar voor pc, Xbox 360 en PlayStation 3. De versie voor Mac OS X volgt later deze week.