Soms heb je van die games waar je je helemaal op kunt storten. Vaak zijn dit zenuwslopende strategiespellen, adventurespelen die wegspelen als een boek of de zoveelste topper in het RPG-genre. Niets van dit alles deze keer, de eer ging nu naar een racespel. Nou ja, ‘een racespel’ zou het spel te kort doen. Waar ik het over heb? Test Drive Unlimited natuurlijk! Het nieuwe en onlangs verschenen geesteskindje van Atari en ontwikkelaar Eden Games is ’s werelds eerste massivly open online racer (oftewel: MOOR), waar je in plaats van wat lullige parcourtjes een enorm eiland tot je beschikking hebt. Ook staat het racen met elke speler die op dat moment in de buurt is op het programma. Klinkt als muziek in onze oren dus, maar hoe pakt dit allemaal uit voor ons gamertjes?

Om maar gelijk die vraag te beantwoorden: het pakt behoorlijk goed uit. Eden Games heeft goed gekeken na al die kritieken op de twee eerder verschenen demo’s en de volledige versie van Test Drive Unlimited loopt nu eindelijk gesmeerd, precies zoals we dat graag zien. Het hele concept van een MOOR is sowieso een geweldig idee en het gevoel dat je met zijn allen op het zonnige eiland Oahu (onderdeel van de Amerikaanse staat Hawaii) rond kunt rijden is iets wat we nog niet eerder hebben gezien. Bovendien is het een aangenaam alternatief op de regenachtige herfstdagen die ons nog te wachten staan natuurlijk. Afijn, we gaan het niet teveel over het weer hebben, daar zit niemand op te wachten. Nee, neem dan de auto’s die het eiland bevolken, stukken spannender als je het mij vraagt!

Test Drive Unlimited is de ware game voor de autoliefhebber, want elk zelfrespecterend automerk zit erin, inclusief de officiële licenties. Bekende Italiaanse rijstallen zoals Ferrari en Lamborghini zijn vanzelfsprekend van de partij, maar ook de Britse autofabrikanten, waaronder de Aston Martin en de Jaguar, staan klaar voor een uitgebreide testrit. Heb je al de nodige centjes op zak omdat je al flink wat races hebt gewonnen, dan kun je deze wagens uiteraard aanschaffen. Waar je in het echte leven met één auto wel zoet bent (of misschien twee voor de geluksvogels onder ons), is het één van de doelen in Test Drive Unlimited om juist zoveel mogelijk auto’s in je garages te krijgen.

Lifestyle is namelijk een vrij groot aspect van deze game en het sparen van super-de-luxe en peperdure voertuigen (inclusief motoren trouwens, al spelen die een ondergeschikte rol in deze game) past daar natuurlijk bij. Tel daarbij op dat er ook volop in het echt te verkrijgen merkkleding te verkrijgen is in deze racer en je kunt op je oer-Hollandse klompen aanvoelen dat het ook in Test Drive Unlimited om stijl gaat. Goed gekleed op pad gaan en pronken met je auto's dus. En terecht, want de auto’s zien er vaak oogverblindend mooi uit. Dit blijven ze overigens ook, want de autoboeren houden er niet zo van wanneer ontwikkelaars schademodellen in hun kroost verwerken. Auto’s in puin rijden om ze daarna om te lappen in de garage is er dus niet bij. Wellicht een kleine deuk op het realiteitsgehalte van Test Drive Unlimited, maar echt een gemis is het niet. 

Vervelender is het onmiddellijk stilstaan na een botsing met een boom, een muur of zelfs een houten hekje. Van een betonnen muur kan ik het me voorstellen dat een auto daar snel van heel snel naar stilstand gaat, akkoord. Maar van 300 naar 0 in een fractie van een seconde omdat je zonodig tegen een tuinhekje aan moet rijden, dat gaat me toch iets te ver. Nou zitten die nare tuinhekjes en betonpaaltjes gelukkig niet midden op de weg en een beetje coureur zal er dan ook niet veel van merken, maar een huis-, tuin- keukenracer zoals ik wil nog wel eens de berm en de daarbijbehorende boompjes en hekjes raken. Toegegeven, echt een probleem is het niet, maar je zou toch iets anders verwachten na een crash tegen een hekje.

Omver rijden zit er trouwens niet in, hoe hard je ook tegen de hekjes aanrijdt (en geloof me, ik heb het geprobeerd!). Gelukkig kun je de verkeersbordjes, alsmede de rest van de weggebruikers wel gewoon omver beuken, al valt dat niet aan te raden tijdens bepaalde races waar je je netjes aan de regels moet houden.

Dat gezegd, het racen is er wél stukken op vooruit gegaan sinds die eerste demo in mei. Vooral de besturing en het remmen van de bolides is aanzienlijk verbeterd. Of je nou actief gaat racen of eventjes één van je riante villa’s verlaat voor een passief ritje rond het eiland, het rijdt allemaal lekker weg en het wordt al gauw duidelijk dat Test Drive Unlimited voor zowel de casual- als de hardcore racer geschikt is. Dat is maar goed ook, want hoewel het ontspannen rondtuffen op Oahu een leuke bezigheid is, draait het bij een racegame uiteindelijk toch om (tromgeroffel en trompetgeschater): races!

Bij Test Drive Unlimited zit je daar gelukkig goed. Naast de gebruikelijke races en uitdagende timetrails zul je ook vaak genoeg taaie missies moeten doen. Verwacht hier echter geen complete verhaallijnen met plotwendingen en andere epische gebeurtenissen, eigenlijk zijn de 'missies' simpelweg gewoon varianten op de al bestaande races.  Zo zul je bepaalde exclusieve auto’s weg moeten brengen naar de autodealer en vragen bepaalde lieden of je met grote spoed een pakketje weg kunt brengen. Kun je bij de eerstgenoemde missie nog op je dooie akkertje het eiland doorcruisen, de pakketjes vereisen echter wat meer snelheid en deskundigheid op het gebied van racen.

Kort gezegd zijn dit een races tegen de klok met wat extra druk erachter. De beloningen liegen er niet om, je zult met deze activiteiten veel meer verdienen en zeker in het begin zul je dan ook gretig elke missie die je tegenkomt aannemen. Tenslotte zijn er nog de help-ik-ben-een-wulps-model-dat-te-lui-is-om-2 kilometer-te-lopen

en hoi-ik-ben-een-lifter-en-ik-lift-alleen-in-dure-auto’s activiteiten die je belonen met coupons, waar je weer hippe kleding van kunt kopen.

Denk overigens niet dat je binnen een dag of wat klaar bent met al deze races; Oahu zit er namelijk vol mee en overal en nergens is er wel een challenge te vinden. Ik ben nu een flinke week non-stop bezig geweest en heb nog maar een fractie gehaald van wat er te doen staat. Ben je wel zo’n racebeest en ben je het eiland al honderden keren rondgereisd, dan staan er nog een hele hoop user-made races op je te wachten. Via de Editor, te unlocken wanneer je eenmaal in rang bent gestegen, kun je zo je eigen races maken en deze uploaden via de vele eettentjes die het eiland rijk is. Je kunt zelf instellen hoe lang deze race wordt en hoeveel hij gaat opleveren. Iedereen mag dan vervolgens een poging wagen. De beste krijgt 90% van het bedrag, jij gaat er met de resterende 10% vandoor. Een aardige feature die hoogstwaarschijnlijk voor flink wat competitief gedrag zal zorgen bij de vele Xbox Live gebruikers.

Het idee achter de clubs is tevens leuk bedacht. Hier kun je racen tegen medeclubgenoten, maar ook tegen leden van andere clubs. Ook deze feature laat nog maar eens goed zien dat je niet zomaar bent uitgeracet. Alleen op uitnodiging kun je bij één van de clubs van Oahu terecht komen. Wil niemand je hebben of denk je het beter te kunnen als leider van je eigen ‘cluppie’, dan bestaat er de mogelijkheid om er zelf eentje te creëren. Hierdoor krijg je een extra stekkie op de map, je eigen clubhuis, waar je in contact kunt komen met de andere clubleden en races kunt organiseren.

Tot nu toe een hoop positieve kritiek dus. Is het dan alleen maar rozengeur en maneschijn, of toch liever zonneschijn in het geval van Hawaii, bij Test Drive Unlimited? Bijna. Er kleven ook enkele minpuntjes vast aan deze game, de één weliswaar groter dan de ander. Naast de eerder genoemde paaltjes is het ook de kunstmatige intelligentie (of eigenlijk het gebrek daarvan) bij de politie en de andere racers die niet met de schoonheidsprijs vandoor gaat. Hoewel de racers ook vervangen kunnen worden met echte spelers en dus uiteindelijk niet zo'n probleem vormen, zul je wel altijd opgescheept blijven zitten met de sterke arm van de wet. "Leuk, politieachtervolingen dus!", zou je denken. Het punt is echter, heel enerverend is dit niet. Ja, de politie zit erin en ze achtervolgen je, maar daar is dan ook wel alles mee gezegd. Met name het uitdelen van bonnen gaat soms op volstrekt onlogische wijze.

Door te botsen met andere weggebruikers zul je namelijk de toorn van de politie op je hals halen. Doe je dit te vaak, dan komen ze achter je aan. Het vreemde alleen is dat ze soms compleet de verkeerde kant opgaan, of amper de moeite nemen om je aan te houden. In het ergste geval krijg je zomaar een ticket terwijl er geen smeris te bekennen is! Alleen de wegblokkades zullen een obstakel vormen, voor de rest heb je weinig van de politie te vrezen. De boetes zijn overigens niet voor de poes, mijn hoogste boete bleek eens een whoppin' 393.000 dollar te zijn! Zoveel geld betekent in Test Drive Unlimited een huis én een paar goedkopere auto's. Goede tip dus voor als je graag geld overhoudt: let ook eens op de andere auto's.

Dan nogmaals het concept van de MOOR, wat ik nog steeds als een zeer geslaagde poging zie waar andere ontwikkelaars nog wat van kunnen leren. Helaas moet ook ik bekennen dat het niet altijd even vlekkeloos loopt en dat het 'Massivily Open' gedeelte uit de afkorting niet helemaal waar is, ondanks wat Atari altijd heeft beweerd. De meeste races spelen zich namelijk toch in singleplayer af, alleen de freeride modus laat je in het gezelschap van andere Test Drive Unlimited-spelers rondracen. Helaas zie je de rest niet onmiddelijk, ze zullen eerst 'gespawnt' moeten worden, wat een seconde of wat duurt. Tevens verdwijnen de auto's wel eens spontaan en soms zul je de ander niet eens kunnen zien. En heb je eenmaal een race kunnen starten, dan wil er nog wel eens lag optreden. Kortom, het online gedeelte van het spel heeft nog wat kuren.

Gelukkig heeft Atari al gezegd hier hard aan te werken en ik ben er van overtuigd dat men dit allemaal goed op weet te lossen. Toch kom je bedrogen uit als je denkt dat het een uitgestrekte open wereld is waar iedereen hun ding doet. Tuurlijk, het eiland is enorm met haar 1600 kilometer aan wegdek, maar een 'massive' aantal spelers die tegelijkertijd de wegen onveilig maken is geen sprake van. Overal waar je rijdt zul je in theorie per gebied met maximaal acht anderen kunnen racen, maar de praktijk wijst uit dat dit meestal minder zijn. Eén ding is wel zeker, het concept is iets waar absoluut potentie in zit.