Telltale en Borderlands, het lijkt een match made in heaven. De cel-shaded look, de ruige setting en boeiende personages kenmerken zowel de Telltale- als Borderlands-games. Maar waar Borderlands draait om geweld, daar blinken Telltale-games uit in de verhaalvertelling. Het Borderlands-universum lijkt juist daardoor een prima keuze voor een nieuwe Telltale-serie.

Ikke, ikke, ikke
Pandora is een verfrissende setting vergeleken met de hopeloze wereld van The Walking Dead en de ruige achterbuurten van The Wolf Among Us. In die reeksen moet je vaak kiezen tussen twee kwaden en rekening houden met andere personages. Tales from the Borderlands moedigt je juist aan om schaamteloos voor je eigenbelang te gaan. De planeet Pandora past daar natuurlijk perfect bij: een Mad Max-achtige wereld waar het merendeel van de bevolking het motto ‘pakken wat je pakken kunt’ nastreeft en mensen zonder blikken of blozen een kogel door je hoofd jagen om de inhoud van je portemonnee te jatten.

In dit futuristische wilde westen beleven hoofdpersonen Rhys en Fiona een spectaculair avontuur. Rhys werkt bij Hyperion, loopt een promotie mis en belandt door omstandigheden die we niet zullen verklappen op Pandora. Fiona is een oplichtster die probeert rond te komen door mensen te belazeren. Rhys en Fiona vertrouwen elkaar totaal niet, maar moeten tegen wil en dank samenwerken. Dit is een essentieel onderdeel van het verhaal – en is deels de kracht van deze eerste episode.

Tales from the Borderlands: Episode 1 - Zer0 Sum

Twee voor de prijs van één

Je bestuurt voor het eerst twee personages, wat een draai geeft aan het verhaal: je wisselt geregeld van perspectief . De hoofdpersonages verdraaien de waarheid in hun eigen voordeel, wat ervoor zorgt dat je je mening vaak moet bijstellen wanneer je de andere kant van een verhaal hoort. Bovendien wisselt het spel binnen een scène soms onverwacht van het te besturen personage. Hierdoor moet je abrupt omschakelen naar een andere mindset, een gedurfde zet die goed uitpakt.

De planeet Pandora leent zich voor meer bombastische gebeurtenissen. Zo kom je terecht in een soort futuristische Romeinse paardenrace (maar dan met motoren) waarbij diegene die als laatste overleeft, wint. Wat verder opvalt is dat de personages telkens moeten improviseren om een probleem op te lossen, wat soms tot onverwachte en hilarische situaties leidt. Wanneer Rhys een vijand van achteren besluipt en hem onsuccesvol probeert te wurgen, denkt deze bijvoorbeeld eerst dat het een collega is die hem in de maling probeert te nemen. Dat soort dingen zorgen voor de nodige lol, ook in spannende situaties, en houden het spel luchtig.

Tales from the Borderlands: Episode 1 - Zer0 Sum

Stroeve animaties

Hoewel de emoties van de personages goed tot naar voren komen, wisselen de gezichtsuitdrukkingen af en toe net iets te abrupt. Ook zijn de animaties van de personages soms nogal houterig. Deze kleine schoonheidsfoutjes storen niet heel erg, maar zeker in een game die leunt op het overbrengen van geloofwaardige personages, hoort dit niet thuis.

Telltales recente spellen staan niet bekend om hun baanbrekende gameplay. De ontwikkelaar heeft in Tales from the Borderlands geprobeerd om meer gameplayelementen toe te voegen, maar dat is niet helemaal geslaagd. Zo moet je op een gegeven moment een computer hacken, maar Rhys’ polscomputer laat het afweten. Daardoor moet je uit drie knoppen kiezen waarvan het niet duidelijk is wat ze doen. Het gevolg is echter altijd hetzelfde: de derde keuze doet pas wat je wilt. Dit soort gameplay-elementen komen vaker voor in de eerste episode, voegen weinig toe en halen de vaart uit het spel.

Tales from the Borderlands: Episode 1 - Zer0 Sum

Waar voor je geld

Een beter geslaagde toevoeging is de rol van geld, dat verspreid over de levels te vinden is. Dit was eigenlijk onvermijdelijk in het hebzuchtige Borderlands-universum, en biedt op het eerste gezicht iets meer variatie. Je kunt er namelijk extraatjes voor kopen. Voor de eerder genoemde motorrace des doods kun je bijvoorbeeld kiezen uit drie verschillende maskers die je tijdens deze race op hebt. Eén van de maskers is gratis, de andere twee kosten geld. Niet grensverleggend, maar het zorgt voor iets meer afwisseling.

Naast cosmetische functies geeft geld ook de mogelijkheid om conflicten op te lossen. Zo is een uitsmijter om te kopen. Heb je niet genoeg geld, dan kun je misschien met een gladde leugen alsnog voorbij deze spierbundel komen. Geld is dus niet essentieel, maar biedt meer opties. Net als in andere Telltale-games zijn juist deze opties de kracht van Tales from the Borderlands. Het is alleen niet bijster moeilijk om geld te vinden, aangezien er in de kleine, lineaire ruimtes weinig gelegenheid is om geld te verstoppen.

Telltale heeft met Tales from the Borderlands een goudmijn (Vault?) aangeboord met een verfrissende setting en interessante personages. Hoewel de gameplay niet revolutionair is, probeert Telltale op dit gebied wel te innoveren, wat deels lukt. Tales from the Borderlands is daarmee een geslaagde eerste episode in een reeks die volgend jaar hoge ogen kan gooien.

Tales from the Borderlands is gespeeld op pc. De eerste episode, Zer0 Sum, is nu beschikbaar op pc, Mac, PlayStation 3, Xbox 360, PlayStation 4, Xbox One en iOS. Volgend jaar komt Zer0 Sum ook naar de PlayStation Vita.