Het is alweer bijna twee jaar geleden dat Mario Kart Wii uitkwam. Goede kartgames lijken ook exclusief te worden gemaakt voor Nintendo’s consoles. Zo wisten titels als Crash Tag Team Racing of het meer recente Madagascar Kartz nooit potten te breken. Sega probeert hier verandering in te brengen met Sonic & Sega All-Stars Racing.

Sega is de afgelopen jaren op z’n zachts gezegd niet heel goed omgesprongen met haar bekendste franchises. Het is ruim een decennium geleden dat de laatste fatsoenlijke Sonic-titel verscheen en ook van games als Crazy Taxi en Monkey Ball is al geruime tijd niets vernomen. De verwachtingen van Sonic & Sega All-Stars Racing waren daarom ook niet hooggespannen. Gelukkig wordt na een tijdje spelen duidelijk dat we hier niet te maken hebben met een slap aftreksel van Mario Kart, maar met een volwaardige racegame die niet alleen Sonic, maar ook andere iconische Sega-figuren eer aan doet.

Sega Miles

Qua opzet verschilt All-Stars Racing weinig van een kartgame zoals Mario Kart. De hoofdmoot van het spel bestaat uit het spelen van 21 toernooien, die evenredig zijn verdeeld over drie moeilijkheidsgraden. Elk toernooi bestaat uit vier tracks, waar het uiteraard de bedoeling is om zo vaak mogelijk als eerste over de eindstreep te komen. Per race kunnen zogenaamde Sega Miles worden verzameld, waarmee nieuwe banen, achtergrondmuziek en personages kunnen worden aangeschaft.

In totaal zijn er 24 tracks vrij te spelen, die allemaal gebaseerd zijn op een van Sega’s franchises. Er is een baan gebaseerd op de spelwereld van Jet Set Radio Future en het is mogelijk om door de thuisbases van Billy Hatcher, Amigo (Samba de Amigo) of AiAi (Super Monkey Ball) te racen. De afwisseling van thema’s is prettig; je zult niet alleen door de kleurige werelden van Sonic en Tails scheuren, maar ook door een heus casino en het angstaanjagende herenhuis uit The House of the Dead. Elke track is goed ontworpen en bevat de nodige bochten en shortcuts. Ook met de personages zit het wel snor. Naast enkele racers uit Sonic Adventure zijn er namelijk ook ‘mindere goden’ als Ulala uit Space Channel 5, Ryo Hazuki uit Shenmue selecteerbaar, aangevuld met personages als Robo & Mobo, die waarschijnlijk vrijwel niemand meer kent. ToeJam & Earl zouden aanvankelijk ook hun opwachting maken, maar tot de teleurstelling van veel fans kon Sega het niet eens worden met de geestelijk vader van het tweetal. Elk van de 21 personages bezit voldoende persoonlijkheid, maar mocht je dit toch niet kunnen waarderen, dan kun je op de Xbox 360 en Wii altijd nog met je Avatar of Mii racen.

Van goede huize

Behalve toernooien zijn er missies speelbaar, die variëren van het verzamelen van ringen of diamanten tot het zo veel mogelijk driften of tegenstanders inhalen voordat tijd om is. De missies bieden afwisseling en behoorlijk wat uitdaging. Sonic & Sega All-Stars Racing mag dan de eerste paar uur een eitje zijn, vooral op de latere parkoersen moet je van goeden huize komen om een podiumplaats te bemachtigen. Iets wat daarbij helpt is de soepele besturing. Op de consoles blijft het aantal knoppen beperkt tot drie, waarbij de linker trigger wordt gebruikt om te driften in bochten. Hiermee is het mogelijk om boost op te bouwen, die bij het loslaten van de trekker wordt geactiveerd.

De tracks zijn verder bezaaid met power-ups, die helaas niet erg origineel zijn. Er is een variant op de bananenschil en ook een wapen als de torpedo mocht natuurlijk niet ontbreken. Origineel is wel de zogenaamde All Star-move, die elk personage heeft en die het verschil kan maken tussen winst en verlies. Amigo kan bijvoorbeeld de samba dansen, Tails kan een wervelwind ontketenen en AiAi heeft als All Star-move zijn apenbal om in no-time naar plek één te rollen.

Samen op de bank

Sonic & Sega All-Stars Racing is een partygame bij uitstek, wat zich vertaalt in een aantal leuke multiplayermodi. De game bevat multiplayer op de bank voor maximaal vier spelers en is online speelbaar met acht mensen. De mogelijkheid om een Grand Prix te spelen met vrienden ontbreekt jammerlijk, maar daar tegenover staan varianten op King of the Hill en Capture the Flag. Het leukst is de Arena-modus, vergelijkbaar met die uit Mario Kart, waar het de bedoeling is om elkaars ballonnen af te schieten.

Hoewel Sonic & Sega All-Stars Racing een aantal dingen doet om zich te onderscheiden, bekruipt tijdens het spelen toch steeds een gevoel van déjà vu. De opzet en het spelverloop zijn vrijwel identiek aan Mario Kart, maar dit is gek genoeg niet eens zo erg. De aandacht voor detail en de implementatie van licenties maken deze game namelijk speciaal. De hoeveelheid missies en toernooien zorgen tevens voor een lange speelduur, die door het prima multiplayeraanbod nog eens wordt verlengd. Niet onbelangrijk is ook dat de balans van de tracks en personages perfect is. Dr. Eggman is traag op de eerste meters, maar kan een hogere topsnelheid behalen dan bijvoorbeeld de watervlugge Alex Kidd. Wilde je altijd al een goede kartracer spelen, maar heb je niet de beschikking over een Wii of N64, dan is Sonic & Sega All-Stars Racing een absolute aanrader.