Weer een SOCOM-game, hoor ik je al zeggen. Nou, niet helemaal. SOCOM: US Navy SEALs Tactical Strike is namelijk net wat anders dan je zou verwachten. In plaats van een third-person shooter te maken, heeft ontwikkelaar Slant Six Games ervoor gekozen om te proberen de ervaring nog tactischer te maken. Degenen die ooit Full Spectrum Warrior op de Xbox of PlayStation 2 hebben gespeeld, zullen snel gewend raken aan de gameplay van Tactical Strike. Beide games lijken in dat opzicht namelijk sterk op elkaar. Net als in Full Spectrum Warrior krijg je in Tactical Strike de controle over een tweetal teams die niet real-time zijn te verplaatsen. Hierin ligt namelijk het verschil met de rest van de SOCOM-franchise. Opdrachten worden gegeven aan de teams door een cursor te plaatsen op een plek ergens in het level. De teamleden zorgen er op hun beurt voor dat ze op de aangegeven plek komen en gebruiken de omgeving zoals het hun goeddunkt. Aan de teams, die elke uit twee leden bestaan, zijn gezamenlijk, onafhankelijk of per teamlid opdrachten te geven. Het kan nu alvast gezegd worden, dit systeem werkt tot op een bepaalde hoogte goed. Er zitten echter ook een paar haken en ogen aan. Daarover later meer. Wat Tactical Strike zo tactisch maakt, is dat veel van de levels meerdere routes kennen. Hoewel het niet nodig is, kan het heel praktisch zijn om de twee teams op te splitsen en gebruik te laten maken van de routes. Een missie waarin iemand moet worden geëscorteerd heeft bijvoorbeeld een veel grotere kans van slagen als je deze door één team stiekem achter de vijandelijke laat glippen, terwijl het andere team vanuit een tegenover gestelde richting de aandacht afleidt. In het geval van Tactical Strike is dit systeem flexibel genoeg om verschillende strategieën uit te proberen om een level te voltooien. Iets dat deze flexibiliteit vergroot, is de mogelijkheid om elk teamlid apart opdrachten te kunnen geven. Op deze manier is direct gebruik te maken van de individuele capaciteiten van één van je soldaten. Het voordeel van het onafhankelijk kunnen 'besturen' van een sniper hoeft natuurlijk niet te worden uitgelegd.

Om te voorkomen dat de speler te langzaam is met het geven van opdrachten aan de onafhankelijke teams heeft Slant Six Games een essentiële optie toegevoegd aan de game. Het is namelijk mogelijk om elke opdracht vast te leggen alvorens deze wordt uitgevoerd. Met de zogenaamde 'op mijn teken'-opdracht is het daarna mogelijk om in een keer alle opdrachten te laten uitvoeren. Deze optie is zeer welkom, omdat vooraf uitgedachte plannen makkelijker kunnen worden uitgevoerd. Om maar weer even de te escorteren persoon erbij te halen: op het moment dat van een bepaalde kant het vuur wordt geopend, kan aan het andere team op precies hetzelfde moment opdracht worden gegeven om met de persoon achter de linies langs te lopen. Aan elk teamlid een onafhankelijk doelwit toe te wijzen voordat de opdracht wordt gegeven het vuur te openen, is tevens een handige tactiek om snel en efficiënt de vijand te neutraliseren. Praktisch alle opdrachten kunnen in de wachtrij worden gezet, van simpelweg het vuur openen tot het binnenvallen en uitruimen van een kamer. Een plan dat succesvol ten uitvoer is gebracht, geeft een hoge mate van voldoening.

De gameplay is dus diep. Maar het kan nog dieper. Elk teamlid is namelijk compleet aan te passen aan de eigen voorkeur. Dit betekent dat het mogelijk is elk van de vier SEALs uit te rusten met verschillende wapens, zelfs wapens uit WOII. In het trainingsmenu is het bovendien mogelijk om de specifieke vaardigheden van elk teamlid te verbeteren. Door vaardigheidspunten, die kunnen worden verdiend tijdens het spelen van missies, toe te wijzen aan bijvoorbeeld gehardheid en sluipen zijn deze te verbeteren. Vaardigheden die gerelateerd zijn aan de verschillende wapenklassen zijn ook te verbeteren. De mogelijkheid tot het aanpassen van je manschappen zorgt er uiteindelijk voor dat je de missies nog tactischer aan kunt pakken. En, in tegenstelling tot andere op teams gebaseerde gameplay, krijg je ook echt het gevoel dat de aangepaste vaardigheden werken.Het concept werkt dus. Maar niet zonder mankementen. Zo is het gebruik van de cursor om je manschappen te verplaatsen niet bijster goed uitgewerkt. Het besturen van een cursor kan namelijk alleen maar worden gedaan vanuit het perspectief van het op dat moment geselecteerde teamlid. Als gevolg hiervan is het moeilijk om te bepalen waar de cursor precies is als deze zich ver weg bevindt. Bijkomend nadeel is dat de cursor vastgeplakt is aan de grond en niet zomaar naar plekken is te verplaatsen die zich op een andere hoogte bevinden. Het afdalen van een trap naar een lager gelegen gebied is alleen mogelijk als de cursor via de trap naar beneden wordt verplaatst. Combineer dit met het feit dat dit allemaal gebeurt vanuit het perspectief van een van de teamleden, en je hebt een systeem dat je vaak meer tegenwerkt dan helpt.

De uitdaging van de game wordt mede bepaald door de AI van zowel je teamleden als de vijand. In Tactical Strike weet de AI te overtuigen, maar wordt op sommige momenten wel wat apart gereageerd. Vooral de vijand maakt nogal eens domme beslissingen als er geschoten wordt. Een neergeschoten handlanger is in het algemeen toch reden tot paniek? Nou, dit is lang niet altijd het geval in Tactical Strike. Dit en andere kleine imperfecties zorgen soms voor enige verwondering, maar nooit echt voor frustratie.

 Grafisch ziet de game er nog niet eens zo slecht uit. Het detail van de game is hoog en ook de variatie in levels zorgt voor een uitgebreid pallet aan kleuren dat langskomt. Voor een oorlogsgame is Tactical Strike in ieder geval opvallend kleurrijk. Het audio-aspect van Tactical Strike verdient wat extra aandacht. Oplettende lezers zullen al wel gemerkt hebben dat ik Nederlandse termen heb gebruikt voor een aantal ingame opties. Dit is zeker geen toeval, want de gehele game is gelokaliseerd naar het Nederlands. En dit geldt niet alleen voor de menu's, maar ook nog eens voor de stemmen van de personages. Toch verwacht ik dat de meeste mensen de game gewoon in het Engels willen spelen. De reden hiervoor is dat de wel-gearticuleerde Nederlandse stemacteurs gewoonweg niet goed klinken. Bijkomend voordeel van de lokalisatie is wel dat je Nederlandse camouflage krijgt en speelt met een team van het Corps commando's. Het is een goed bedoeld idee, maar door de slechte stemacteurs niet geslaagd te noemen.

SOCOM: US Navy SEALs Tactical Strike (wat worden de namen lang tegenwoordig) is een game geworden met een verfrissend concept. Het zal de hardcore SOCOM-fan met oogkleppen op misschien niet aanspreken, maar de beslissing om deze game een tactische inslag te geven, is een goede geweest. Het is daarom jammer dat de slechte implementatie van de camera en cursor zoveel verpesten. Deze twee aspecten zijn een integraal onderdeel van de gameplay en halen de score omlaag. Toch is het zeker aan te bevelen om deze game uit te proberen als je eens iets anders wilt dan de andere games uit de SOCOM-reeks.