Als je de game Skylanders voor de Xbox 360, PS3, PC, 3DS of Wii koopt, krijg je een verpakking met de game zelf, drie speelgoedfiguurtjes (Spyro, Gill Grunt en Trigger Happy) en de draadloze Portal. Daarnaast krijg je trading cards van de bijgevoegde personages, codes om op de Skylanders-website in te loggen om minigames te spelen met je nieuwe helden en een poster waarop alle 32 te verzamelen personages zijn weergegeven. Het concept is dodelijk eenvoudig maar doeltreffend: je speelt met de personages die je op de Portal zet. Het is bijna schrikken hoe goed dit werkt: op elke gewenst moment zet je een figuurtje op de Portal en hij verschijnt onmiddellijk in de game.

Het bijzondere aan de speelgoedpoppetjes is dat ze niet alleen een soort schakelaar in de software zijn waarmee je een personage in beeld brengt. De figuurtjes hebben ook zelf een geheugen dat door de Portal wordt beschreven. De muntjes, levels, hoedjes en gekochte upgrades blijven allemaal verbonden aan een exemplaar. Je kunt zelfs een bijnaam geven aan jouw poppetje. Het idee daarachter is dat je je Skylander-figuurtje mee kunt nemen en bij iemand anders kunt gebruiken. Er zijn verder geen beperkingen, ook niet qua platformen: als je bijvoorbeeld je Trigger Happy met een feestmuts op en de bijnaam “Pistolen Paultje” op de portal van een andere Skylanders-speler zet, komt het personage met een flitsende animatie meteen tot leven in het spel, onafhankelijk van welke spelcomputers die ander heeft.

Het verhaal draait om de Skylands die beschermd worden door de Skylanders, de Core of Light-machine en de Portal Masters, bewakers van een mysterieus portaal. Nu de grote Portal Master Eon oud en zwak is geworden, ziet de slechte Kaos kans de wereld in duisternis te hullen. Er volgt een gevecht tussen de hulpjes van Eon en de moedige Skylander-krijgers. Het eindigt in een enorme explosie, die de Skylanders uit hun wereld werpt, ze doet krimpen en verstijven. Uiteindelijk komen ze  op de aarde terecht. De leuke vondst van het verhaal is dat jij de nieuwe Portal Master bent en zelf de Skylanders via het portaal terug het verhaal in stuurt.

Simpel en degelijk

De opzet van het spel is simpel: alleen of met zijn tweeën door levels lopen, vijandjes uitschakelen met een van de twee basisaanvallen en voorwerpen pakken. Ondanks de vele beperkingen – je kunt niet springen of rennen – en de clichématige spelonderdelen – zoek een sleutel, schuif een blok – speelt het heerlijk en wordt telkens je interesse gewekt. Het is bijna een verademing hoe knap alle onderdelen van het concept zijn uitgewerkt. Het daadwerkelijke spel is klein en simpel gehouden, maar binnen die bescheiden grenzen klopt alles. De prima besturing, de kleine en overzichtelijke levels, slim camerawerk en grappige puzzelelementen als schuifbare schildpadden en de vermakelijke niet-speelbare personages maken van Skylanders een oerdegelijk spel dat altijd de afwisseling erin houdt, de perfecte snelheid heeft en nooit te moeilijk wordt.

Een groot deel van het succes van Skylanders is afhankelijk van de 32 personages die de hoofdrol in het spel op zich nemen. Elk personage voelt anders aan, is mooi ontworpen, beweegt met aangename animaties en heeft een eigen persoonlijkheid. Zo is er een snelle ninja-elf, een muntenschietend mormel, een vissenkop met pijlen en een robotachtig draakje. Door de fysieke aanwezigheid van je figuurtje op de Portal voel je je meer betrokken bij je personage. Als je bijvoorbeeld je Gill Grunt op de Portal zet, dan is het ook daadwerkelijk jouw Gill Grunt, die je zelf sterker hebt gemaakt, nieuwe aanvallen hebt geleerd en een hoofddeksel – feesthoedje, omgedraaide pan - hebt gegeven voor extra kracht. Als je het figuurtje van de Portal haalt, kun je er niet meer mee spelen.

Het verzamelelement van Spyro is erg knap in het spel verwerkt en wordt niet irritant. Zelfs de reclamefilmpjes van de verschillende personages die af en toe voorbijkomen hebben een functie. Hoewel de neiging om naar de speelgoedwinkel te rennen en meer Skylanders te kopen al na een korte speelsessie de kop opsteekt, is het spel prima te spelen met de standaardverpakking met drie personages. Soms kom je poortjes tegen naar speciale delen van een level die je alleen kunt openen met een Skylander van dat type. Dus als je van elk element – lucht, leven, undead, aarde, vuur, water, magie en tech – een Skylander in bezit hebt, kun je die delen allemaal bereiken. Aldaar tref je extra voorwerpen en aanvallen die je later als upgrade aanschaft. Het zijn leuke extra’s als je de juiste figuurtjes hebt, maar het is geen groot nadeel als je ze niet hebt.

Grotere uitdaging

Als je klaar bent met het verhaal – en dat duurt behoorlijk lang met zo veel personages, extraatjes en upgrades om de levels te herspelen – is er nog genoeg te doen. Naast de pittige Heroic Challenges is er nog een goed uitgewerkte multiplayermodus waarin je elkaar het leven zuur maakt. De Arena Rumble is een strijd op leven en dood, met springkussen, wapens en teleportatietegels. Je wint door het levensbalkje van je tegenstander leeg te maken. Dat doe je door te schieten, te slaan of andere aanvallen zoals vuurballen op je tegenstander af te vuren.

SkyGem Masters speelt weer heel anders. In die modus worden edelstenen in het level losgelaten, die je snel moet oppakken en van elkaar kunt afpakken. Het derde multiplayeronderdeel is Sky Goals, een soort mix tussen capture the flag en American football. Daarin breng of gooi je een voorwerp naar het thuishonk. Alle multiplayerlevels zijn compacte, overzichtelijke locaties waarin de krachten en tekortkomingen van de verschillende personages duidelijk uit de verf komen. Is een van de personages te sterk voor de ander, dan stel je in dat de krachten gelijk zijn voor een eerlijke strijd.

Skylanders is een prima actiegame, de Portal-accessoire werkt perfect, de 32 personages hebben veel persoonlijkheid en de compatibiliteit met alle platformen is een groot pluspunt. Zelfs de productiewaarden zijn dik in orde, met stemmen van Patrick Warburton (David Puddy uit Seinfeld) en muziek van Hans Zimmer (The Lion King, Inception). Ook de filmpjes met onhandige schurk Kaos zijn van verrassend hoge kwaliteit. Naast iets te weinig multiplayerlevels kent Skylanders weinig minpunten.

Een nieuwe hype

Het is moeilijk om de videogame Skylanders los te zien van het speelgoedconcept en alles wat eromheen gebeurt, maar gelukkig hoeft dat ook niet. Skylanders is een game die je altijd in combinatie met de speelgoedfiguurtjes en de Portal speelt. Dat maakt het juist zo bijzonder. Skylanders is duidelijk op jongens tot een jaar of twaalf gericht, maar ook volwassenen kunnen volop genieten van de aangename speelstijl en de charmante bewoners van deze magische wereld. Het is bij uitstek een leuke titel om samen met kinderen te spelen. En voor Spyro-haters: het spel heeft weinig met het draakje te maken – hij is slechts een van de personages. Skylanders is een nieuw spelconcept dat vanwege de ijzersterke uitwerking grote kans heeft om uit te groeien tot een geheel nieuwe hype. En als dat lukt, is dat meer dan terecht.