We kunnen een lange beschrijving geven van Sine Mora’s gameplay, maar in principe blijft deze trouw aan het shoot ‘em up-genre. Je bent een propellervliegtuigje in een tweedimensionaal speelveld. Je schiet vijanden neer die in beeld verschijnen, ontwijkt hun schoten en doet ze extra pijn met de power-ups die je oppikt. Tot zover het al oude concept. De Hongaarse ontwikkelaar Digital Reality wilde echter iets nieuws doen, dus ze belden naar Japan.

Daar werd de telefoon opgenomen door Goichi Suda, beter bekend als No More Heroes bedenker Suda51. De Hongaren vroegen zich af of Suda en zijn studio Grasshopper Manufacture zin hadden om samen te werken. Het resultaat is de geflipte Xbox Arcade titel Sine Mora, waar de invloed van de Japanners merkbaar in aanwezig is.

Waar gaat dit over?

Het spel wordt namelijk niet gepresenteerd op de manier die we gewend zijn van shoot ‘em ups. Je vliegt rond in een soort Final Fantasy-achtige omgeving met zwevende steden in een bizarre mix van bouwstijlen. De gameplay blijft in horizontaal 2D, maar de wereld is gemaakt in 3D. Het spel maakt gebruik van rustmomenten om met de camera filmisch rond te draaien en je zo te positioneren voor het volgende gevecht. Vreemde antropomorfe dieren praten tijdens deze stukjes het verhaal aan elkaar.

Een verhaal over verkrachting, tijdreizen en bizons zonder benen. Inderdaad, wij snapten er ook geen snars van. Je speelt met verschillende personages die rondstrooien met wijze quotes en heroïsche acties. Maar we hebben geen idee waarom of waarvoor. We wisten niet eens of wij de 'good' of de 'bad guys' waren. Pas als je de Story-mode hebt uitgespeeld, krijg je een encyclopedie voor je neus. Daarin leggen ze precies de historie van deze wereld uit. Waarna we er nog steeds geen moer van begrepen.

Ontwijkend gedrag

Als je het verhaal echter wegdenkt, blijft er een uitstekende shmup over. Vijanden bestaan niet enkel uit vliegtuigen. Je wordt ook bestookt door tanks en schepen en regelmatig is het level zelf een dodelijke omgeving om doorheen te navigeren. De aanvalspatronen zijn per level vastgelegd, waardoor je de juiste reactie en timing kunt instuderen voor een high-score. Wanneer je de moeilijkheidgraad hoger zet, worden deze patronen door elkaar gehaald en wordt er ook tactisch behoorlijk wat van de speler geëist.

Naast een snel reactievermogen vraagt Sine Mora namelijk ook om tactisch inzicht. Je sterft niet iedere keer dat je geraakt wordt. In plaats daarvan gaan er seconden van een tikkende klok af die wél bepaalt wanneer je dood gaat. Blaas je vijanden op, dan komen er seconden bij. Hierdoor moet je keuzes maken. Stel je vecht met een enorme robot met kannonen op zijn arm. Je kan simpelweg zijn arm er af schieten en doorvliegen. Maar je kan ook de moeite nemen om alle kannonen op te blazen en zo extra secondes sprokkelen.

Tijdwinst

Tijdens de vele bossfights kom je regelmatig voor dit soort keuzes te staan. Met herhaaldelijke pogingen kom je er achter welke strategie je de meest tijdwinst oplevert. Die extra opgespaarde tijd heb je hard nodig want het spel overdondert je vaak met onontwijkbare aanvallen, zeker op de hogere moeilijkheidsgraden. Tijdverlies is daardoor onvermijdelijk. Dat klinkt als een extra uitdaging, maar het voelt soms als een gedwongen straf omdat je dit niet kunt oplossen met uitstekend vliegwerk.

Het speelveld wordt overspoeld door lasers, raketten en andere obstakels. Gelukkig geeft Sine Mora je een handige slow motion-kracht die je een beperkt aantal keer mag gebruiken. In Arcade mode kun je ook kiezen voor een deflecterend schild of een knop om de tijd terug te spoelen. Daarnaast unlock je tijdens het spelen extra personages met eigen speciale krachten. Zo kun je proberen om buiten de Story mode om de beste combinatie te vinden voor de hoogste score. Die Story mode loopt helaas na acht korte hoofdstukken ten einde, waardoor je na een paar uur de levels echt wel hebt gezien.

De Arcade en Score Attack modes bevatten helaas weinig nieuws, alleen de eerder genoemde hogere moeilijkheidsgraad. Een aantal speciale levels of een multiplayer waren welkom geweest om voor wie het niet zit zitten om na een uurtje of twee al levels te moeten herspelen. Sine Mora blijft zo toch vooral interessant voor mensen die zo hoog mogelijk willen eindigen op de internationale leaderboards. Voor hen bevat Sine Mora wel nog wat extra beloningen, zoals een alternatieve verhaallijn en een lijst uitdagende Achievements.