Sommige games willen we graag fantastisch vinden. Zoals SimCity. Maar tussen willen en kunnen zit soms een wereld van verschil. De 7,5 die de game kreeg was op het moment van de lancering het maximaal haalbare voor Maxis' citybuilder. Maar zouden we, nu we toch een maandje of acht aan grote patches én de uitbreiding Steden van de Toekomst verder zijn, er anders over denken?

Steden van de Toekomst is, om te beginnen, geen simpele DLC met een paar nieuwe skins en andere onzinnige dingen. Het is een uitbreiding die ertoe doet en de opzet van de game fundamenteel verandert. Of althans een gedeelte ervan. Want je moet nog steeds zorgen voor een optimale leefomgeving voor je Sims, door aan zoveel mogelijk wensen te voldoen en te zorgen voor een logische en liefst ook een winstgevende opbouw van je stad.

Steden van de Toekomst biedt echter drie nieuwe stadsspecialisaties aan die de game op bepaalde punten drastisch wijzigen en niet geheel verrassend ook alle drie zorgen voor een futuristisch tintje. De twee meest in het oog springende zijn OmegaCo en de Academie. Waar eerstgenoemde zich toont in de vorm van een allesverslindende geldmachine die winst boven het algemeen goed stelt, terwijl de Academie synoniem staat voor een milieubewuste organisatie die vooral aan een schone en leefbare toekomst denkt. Inderdaad, dat lijkt een beetje op Anno 2070.

 

Robots en hippies

SimCity geeft er echter een wat andere draai aan en lijkt zich vooral te willen focussen op enerzijds zoveel mogelijk geld verdienen en anderzijds zorgen voor voldoende voorzieningen om een gigantische stad (nee, de grootte van de maps neemt in deze uitbreiding niet toe) enigszins leefbaar te houden. Zo zorgt OmegaCo voor het goedje 'Omega' dat gewonnen wordt uit olie en erts. Vervolgens wordt het goedje gebruikt door industriële gebouwen die het op hun beurt weer verkopen aan de commercie. Gevolg: dikke winsten voor jou. Hoe meer winst, hoe meer uitbreidingen je kunt bouwen voor OmegaCo met als ultieme doel om iedereen aan de Omega te krijgen. Ook de brave burgers. Die haal je namelijk over door bijvoorbeeld superhandige robots te verkopen die brandjes blussen of criminelen oppakken. En bij alles wat ze doen is het weer kassa voor jou.

Waar OmegaCo echter niet naar omkijkt, is vervuiling en verkwisting. En daar komt de Academie om de hoek kijken. De Academie draait op Controlnet, een soort verbinding tussen alle bewoners van je stad die in verbinding staan via Academie-gebouwen en parken. Hoe meer Controlnet, hoe meer vermogen om nieuwe gebouwen zoals een krachtcentrale die draait op water of een gigantische grote stofzuiger die luchtvervuiling op zuigt. Een stad die bijna uit zijn voegen barst en toch wil blijven groeien kan eigenlijk niet zonder de Academie. Zij zorgen voor bijvoorbeeld een veel efficiëntere manier van elektriciteitsvoorziening en afvalverwerking.

Zo op het eerste oog lijkt het alsof je moet kiezen voor een van de twee richtingen, maar schijn bedriegt. De game wil dat je op zoek gaat naar een balans tussen de twee, en laat dat nou net een van de redenen zijn die deze uitbreiding zo aantrekkelijk maakt. Gebouwen van de Academie trekken bewoners aan maar kosten ook klauwen vol geld. Terwijl de gebouwen van OmegaCo bijzonder snel geld opleveren maar natuurlijke groei laten stagneren en ontzettend veel vervuiling opleveren. Hierdoor zoek je altijd naar de juiste combinatie en word je gedwongen om goed na te denken over de planning en budgettering van je stad. Het is leuk om gigantische winsten te maken, maar besef wel dat die bergen geld er aan de achterkant net zo hard weer uitgaan aan bijvoorbeeld sociale voorzieningen.

Een andere reden om deze uitbreiding aan te schaffen is de manier waarop jouw steden de toekomst in worden gezogen. De look en feel van de 'nieuwe' steden is zo goed, dat we onszelf er constant op betrapten dat we gewoon aan het staren waren naar de uitzonderlijk strak vormgegeven gebouwen. Het detail van wolkenkrabbers is werkelijk verbluffend en ook de sfeervolle neonreclames missen hun doel niet.

 

Oud zeer

De eerder genoemde Academie-gebouwen spelen daar een belangrijke rol in, evenals de derde stadsspecialisatie: de Mega-torens. Die zien ze er zo Mega-City One-achtig cool uit dat je met plezier de honderdduizenden simdollars neertelt om ze te bouwen. Bovendien zorgen de Mega-torens voor veel meer woonruimte en vormen ze complete ministeden op zichzelf. In de torens kun je namelijk niet alleen bewoners kwijt, maar ook winkels, kantoren, scholen en zelfs voorzieningen zoals zonnepanelen en afvalverwerkers.

Het valt echter op dat de Mega-torens een compleet andere macro-economie erop nahouden. Zo vertonen de bewoners in de torens nogal wat kuren en is het lastig om ze altijd gelukkig te houden. Zo bleven onze bewoners doorzeuren over werkgelegenheid terwijl er in de stad juist vraag was naar arbeiders. Maar ondanks deze vervelende bugs zijn deze gebouwen onmisbaar voor iedereen die zijn stad tot grote hoogtes wil stuwen. Ruimte om te bouwen is in Steden van de Toekomst is namelijk nog schaarser dan in het origineel.

Zo eisen de nieuwe Academie-gebouwen veel ruimte, waardoor je bijna verplicht bent om de ruimtebesparende Mega-torens te plaatsen. Hierdoor blijft de roep om meer plek nog altijd hangen. De game geeft je veel extra's om je stad mee vol te bouwen, maar door het gebrek aan ruimte zit je al snel weer te puzzelen waar alles moet komen. Nog een oud zeer dat trouwens weer de kop op steekt zijn de irritante waarschuwingen die vaak nergens op slaan. Denk bijvoorbeeld aan een tekort aan water, terwijl er toch echt een overschot aanwezig is.

Het grootste probleem voorzien we echter in het gebrek aan menselijke spelers. De servers zijn door de maanden heen behoorlijk leeggelopen en spelers vinden die in jouw regio meehelpen zal niet altijd even eenvoudig gaan. De game betaalt nu de prijs voor niet ingeloste beloftes. Al zal dat, juist nu, best een beetje zuur aanvoelen voor de makers. Die hebben namelijk hard gewerkt aan het verbeteren van de game via diverse grote patches. Zo zijn de belachelijke fileproblemen opgelost en is ook de kunstmatige intelligentie sterk verbeterd. De game kan nu met recht anders én beter genoemd worden dan de game die we in maart speelden, waardoor het in ieder geval de moeite waard is om SimCity een tweede kans te geven. SimCity nú verdient een hoger cijfer dan die 7,5, dankzij de combinatie van deze uitbreiding en eerdere patches. Steden van de Toekomst daarentegen is op zich goede DLC, waaraan echter ook weer het een en ander valt te verbeteren.