Rock Band gaat draagbaar met Rock Band Unplugged. Met deze versie proberen de makers van de geprezen gamereeks een brug te slaan tussen rockgoden met plastic instrumenten en muziekliefhebbers met een aversie voor hulpstukken.

De naam Rock Band Unplugged is slim gevonden en dekt de lading direct. Het is het eerste spel in de Rock Band-franchise dat geen gebruik maakt van plastic instrumenten. Het spel had echter net zo goed Rock Band Greatest Hits kunnen heten. Het is niets meer en niets minder dan een verzameling van de meest populaire nummers van Rock Band 1 en 2 en de downloadbare content die voor beide games is uitgekomen. Slechts een handjevol niet eerder uitgebrachte nummers zijn toegevoegd aan de speellijst. In totaal bevat Rock Band Unplugged 41 nummers en het is mogelijk om tegen betaling nieuwe nummers te downloaden via de ingebouwde Music Store.

Wanneer een franchise gebouwd is rond instrumenten waarop gespeeld moet worden, is het de vraag hoe de gameplay zich vertaalt naar de PlayStation Portable. Het kleine broertje van de PlayStation 3 leent zich niet voor het aansluiten van instrumenten of een hulpstuk, zoals bij Guitar Hero On Tour voor de Nintendo DS wel het geval is. Het 'probleem' met de besturing is opgelost op een manier zoals ritmische games voor de komst van Guitar Hero en Rock Band gespeeld werden: je bespeelt de instrumenten met de knoppen op de handheld. Je gebruikt vier knoppen voor het aanslaan van noten en nog eens twee knoppen voor het wisselen tussen de verschillende instrumententracks. Het vergt enige gewenning, maar het voelt na een aantal nummers natuurlijk aan.

Diepgaande gameplay

Bij het spelen van een nummer moet je je aandacht verdelen over alle vier de instrumenten: basgitaar, drums, zang en gitaar. In Rock Band Unplugged speel je namelijk niet als lid van een band, maar bén je de band. De game krijgt hiermee een extra dimensie en gaat dieper dan zijn grote broers op de consoles. De verschillende tracks lopen gelukkig niet gelijktijdig over het scherm, maar zijn opgedeeld in kleine stukken. Wanneer jij met een instrument bezig bent, neemt de computer de overige instrumenten voor zijn rekening. Wanneer je zo'n klein deel succesvol afrondt, heb je tijd genoeg om te wisselen naar het volgende instrument waarvan de track bijna begint met lopen. Kun je echter een deel van de track niet succesvol afsluiten door een te laat aangeslagen noot, dan gaan beide instrumenttracks tegelijk lopen en moet je proberen de boel te herstellen. Op de hogere moeilijkheidsgraden kan dit voor behoorlijk wat chaos op je scherm zorgen.

Het missen van noten zorgt ervoor dat het betreffende instrument zachter gaat spelen of zelfs helemaal niet meer te horen is. Je moet dus altijd goed blijven luisteren of je alle instrumenten nog wel duidelijk hoort en waar nodig proberen het instrument weer naar de voorgrond te halen. Met een licht verschil in intonatie hoor je altijd duidelijk welk instrument je op dat moment aan het bespelen bent. Het is aan te raden om met een koptelefoon op te spelen, niet zozeer vanwege de geluidsoverlast, maar meer vanwege het kwalitatief mindere geluid van de speaker van de PlayStation Portable. Audiotechnisch is Rock Band Unplugged namelijk een juweeltje.

Ontbrekende multiplayer

Het zwaartepunt van Rock Band Unplugged ligt in de Tour-modus. Deze carrièremodus verschilt in geen enkel opzicht van Rock Band 1 of 2. Je verzorgt optredens waarmee je sterren en fans verdient en spelenderwijs speel je nieuwe optredens en steden vrij om in op te treden. Naast een carrière als rockster vervolgen, kun je de Band Survival-modus spelen of de verschillende nummers los van elkaar oefenen.

Het spel mist echter overduidelijk een multiplayer-modus. Je kunt niet online met of tegen mensen rocken en ook niet samen met vrienden een band vormen via een netwerk. Dit terwijl muziekgames de laatste jaren synoniem geworden zijn voor een gezellig avondje met vrienden. Door het ontbreken van een multiplayer-modus ben je aangewezen op de kwantiteit van de nummers en op dit vlak mist Rock Band Unplugged overtuigingskracht. Harmonix heeft aangegeven regelmatig nieuwe nummers uit te geven, maar dit zal niet in de vorm van een wekelijkse update gaan zoals bij de consoleversies van Rock Band. Ook is niet bekend hoeveel nummers tegelijk uitgebracht gaan worden. Op dit moment zijn er tien nummers te koop in de Music Store.

Het is de vraag of Rock Band Unplugged een toevoeging is voor mensen die Rock Band 1 of 2 al in huis hebben. De speellijst voegt weinig nieuws toe en het ontbreken van een multiplayer-modus doet de herspeelbaarheid van het spel ook niet veel goed. Daarnaast is het niet mogelijk om de PlayStation Portable aan de PlayStation 3 te linken om nummers van de console over te zetten naar de handheld. Rock Band Unplugged lijkt dan ook meer gericht op mensen die nog geen versie van Rock Band in huis hebben en toch graag een muziekspel voor onderweg willen hebben. Alleen oppassen dat je niet te hard met de muziek meeblèrt in de trein.