Het originele RalliSport Challenge was een lekkere arcade rallygame, en was één van de succesvollere launchgames van de Xbox. Het mag dan ook geen wonder zijn dat Microsoft Game Studios opnieuw het Zweedse Digital Illusions (bekend van de Battlefield games) heeft ingeschakeld om een vervolg te maken op deze game. En zie daar: RalliSport Challenge 2.

RalliSport Challenge 2 is net als zijn voorganger een erg arcade rallygame, dus je hoeft geen realistische toeters en bellen te verwachten, zoals in Colin McRae Rally bijvoorbeeld het geval is. Auto's accelereren in de modder van 0 naar 100 in minder dan drie seconden en voor je het weet neem je net zulke bochten als meneer McRae in zijn hoogtijdagen. Vooral als je al ervaring hebt met andere rallygames rij je hier zo mee weg.

De hoofdmoot van de singleplayer bestaat uit de carreer mode. Daarin volg je een traject van evenementen, die bestaan uit twee tot vier races. In tegenstelling tot het origineel kun je nu wel races restarten als je even een berg afrijd, en hoef je niet gelijk het hele evenement opnieuw te doen. De races komen net als in het vorige deel in enkele soorten en smaken. Zo heb je natuurlijk de Rally, waarin je in je eentje door de natuur rijdt. Dan is er Hillclimb, vergelijkbaar met Rally alleen dan rij je vooral bergen op en af. Rallycross is een race tegen drie tegenstanders op een klein circuit, vergelijkbaar met IceRacing, waar je vanzelfsprekend op ijs rijdt. Nieuw is Crossover, waarin je met een tegenstander op hetzelfde circuit rijdt maar allebei op een andere plek begint, en je elkaar zo nu en dan langs ziet blazen op een ander deel van het circuit.

Door als eerste te eindigen op evenementen unlock je nieuwe tracks en auto's, zoals de razendsnelle Group B auto's, die zo hard gaan dat ze in het echt verboden zijn. De snellere auto's kun je dan weer gebruiken op de moeilijkere evenementen. Echt nodig is dit echter nooit, want waar het origineel zo nu en dan frustrerend moeilijk kon zijn, zijn ze bij dit vervolg iets te ver doorgeslagen naar de andere kant. Je kunt kiezen uit een Amateur, Pro en Champion carreer, waarbij die eerste twee zo simpel zijn dat je vaak wel een halve minuut voor de concurrentie eindigt. Aangezien je met de Amateur en Pro carreers niet alles kan unlocken, kan je het beste gelijk met de Champion carreer beginnen, want daarin kan je ook de auto's uit de Amateur en Pro carreers unlocken. En ook op Champion is het niet al te moeilijk, maar wanneer je deze uitspeelt unlock je gelukkig de SuperRally carreer, waarin het pas echt uitdagend wordt.

Het weggedrag mag dan heel erg arcade zijn, de controle over je auto voelt enorm lekker aan. Elke hobbel is terug te voelen in het trillen van je controller, evenals de ondergrond waarop je rijdt. De controle die je hebt over de auto terwijl je met 200 kilometer per uur over een smal bospaadje in Engeland rijdt is zo groot dat het soms wel lijkt alsof je een klein beetje geholpen wordt door de auto. Het draagt er in elk geval aan bij dat je regelmatig nog wat extra gas geeft, en dat komt het snelheidsgevoel heel erg ten goede. Bij zo'n hoge snelheid komt de co-rijder goed van pas, maar deze wil helaas nog wel eens enkele bochten vergeten, of een hele scherpe bocht met 'easy' bestempelen. Ook is het jammer dat de co-rijder ontbreekt bij de Hillclimb races, want juist bij deze races is het noodzaak dat je de bochten goed ziet aankomen, of je zou wel eens een afgrond in kunnen rijden. Mocht dat gebeuren, dan sta je na enkele seconden weer op het wegdek, zij het met een flink kapotte auto. De schade aan je auto ziet er goed uit, maar heeft verder weinig effect op het weggedrag of de prestaties. Pas als je enkele keren van een berg bent afgereden begint je auto kuren te vertonen.

Wie alles wil unlocken in singleplayer is wel enkele tientallen uren zoet, maar minstens net zo leuk is natuurlijk de multiplayer mode. Zoals bij alle games van Microsoft is er een grote rol weggelegd voor multiplayer via Xbox Live. Alle gamemodes zijn online te spelen met maximaal 16 mensen. Speel je echter met meer dan vier personen, dan veranderen de auto's van de tegenstanders in ghosts en kun je dus niet meer tegen elkaar botsen. Enigszins jammer, al zal er wellicht een goede reden achter zitten. RalliSport Challenge 2 maakt ook gebruik van XSN Sports, wat wil zeggen dat je heel eenvoudig competities en toernooien op kunt zetten. Daarnaast worden natuurlijk al je tijden bijgehouden op de online scoreboards, en kun je van elke race en van iedereen ghosts downloaden. Tevens kunnen we binnen niet al te lange tijd nog downloadable content verwachten, zoals nieuwe auto's en tracks. Zoals je begrijpt wil Microsoft met haar eigen games alles uit Xbox Live halen wat erin zit, en dat is ze met deze game dan ook goed gelukt.

Ook grafisch haalt RalliSport Challenge 2 het onderste uit de kan. Het laat concurrerende rallygames op alle platformen grafisch ver achter zich, en misschien ook zelfs de andere racegames wel. Vooral de omgevingen zijn oogstrelend mooi. Tracks van soms wel tien minuten lang worden met enorm veel detail en een zeer stabiele framerate op het scherm getoverd. In de modder liggen plassen water die de omgeving weerspiegelen. Bergen in de verte zijn geen achtergrondplaatjes, maar echte driedimensionale modellen. Pop-up, dat wil zeggen objecten in de gamewereld die opeens verschijnen wanneer je ze nadert, komt sporadisch in de verte voor, maar valt alleen op als je er heel erg op let. Dit is zonder twijfel één van de mooiste games op de Xbox, en een teken dat deze console nog lang niet aan het eind van z'n kunnen is.

Hoe belangrijk geluid is in een game merk je maar weer wanneer je een game als deze speelt. Het brute motorgeluid klinkt prachtig en zorgt ervoor dat je het volume nog wat hoger zet. Ook noemenswaardig vond ik het geluid van het grind dat tegen je auto aanspat, schitterend gewoon. Dolby 5.1 wordt natuurlijk ook ondersteund. Dit alles wordt bijgestaan door snoeiharde rock en metal van bijvoorbeeld Ill Nino en Pitchshifter, maar ook door enkele opzwepende techno nummers. Toch heb ik zelf de muziek uit gezet, om ten volle te kunnen genieten van de geluidseffecten.

Ben je op zoek naar een realistische rally simulatie, dan mag duidelijk zijn dat RalliSport Challenge 2 niet de game is die je zoekt. Maar voor racefans die het niet zo nauw willen nemen met de werkelijkheid is dit bijna de perfecte game. Het is jammer dat het spel niet zo'n 'challenge' is als de titel ons wil doen geloven.

Gameplay: 8.6 Graphics: 9.5 Geluid: 9.0 Totaal: 8.8