Vier jaar geleden recenseerden we HeartGold en SoulSilver. De argumenten van toen, gelden ook nu nog voor Omega Ruby en Alpha Sapphire. Het zijn fantastische, diepgaande en gedetailleerde rollenspellen, die qua balans en multiplayer ongeëvenaard zijn. Ook als remakes slagen ze, niet eens vanwege een zekere nostalgische waarde, maar juist omdat ze de serie op hun eigen manier naar een hoger niveau tillen.

 

Minder verstedelijkt

De vraag is daardoor niet langer of Omega Ruby en Alpha Sapphire de moeite waard zijn – dat zijn ze. Maar hoe verhoudt deze terugkeer naar de Hoenn-regio zich tot de Gameboy Advance-versies, alsook tot X en Y? Ten eerste is het verhaal een van de subtielere, zelfs in vergelijking met het minimalistische X en Y. Hoewel je alsnog als doel hebt de beste Pokémon-trainer ooit te worden, is er sprake van een afwijkende context. De missies zijn weliswaar relatief lang en uitgebreid, maar je reist van dorpje naar dorpje – en ook de gebieden daartussen zijn minder verstedelijkt in vergelijking met andere games. Je rivaal, die vrijwel altijd representatief is voor alles wat slecht en rot is in de wereld, is in Omega Ruby en Alpha Sapphire milder en wekt in sommige opzichten zelfs medelijden op.

Juist hierdoor is het ontdekken van de Hoenn-regio zo’n integraal onderdeel van de games. Omega Ruby en Alpha Sapphire nodigen uit om minder pragmatisch door de singleplayer te gaan. Natuurlijk loont het zich om bepaalde regio’s te bezoeken om die ene specifieke Pokémon te vinden – en vecht je vooral om te levelen en gymbadge na gymbadge te verzamelen. Maar de kracht van de singleplayer is juist gelegen in de enorme hoeveelheid geheime routes, items en features.

 

Deze geheimen zijn dusdanig verweven in het ontwerp van de spelwereld dat er veel meer nadruk op ligt dan in andere Pokémon-games, waardoor ze gevoelsmatig ook deel uit gaan maken van de spelervaring – en minder als extraatjes of gimmicks aanvoelen. Een voorbeeld hiervan is de mogelijkheid om je eigen basis te ontwerpen, deze te voorzien van items of Pokémon-knuffels en er kleine missies te laten plaatsvinden. Nodig je er vrienden in uit, dan kunnen zij proberen deze missies te volbrengen – alsof je je eigen Gym hebt, onderhoudt en verdedigt. Juist vanwege deze mogelijkheden is het jammer dat je je Pokémon-trainer niet naar eigen smaak kunt kleden, wat juist een van de leukere opties uit X en Y is.

Mega-evoluties en oeroude Pokémon

De zogenaamde mega-evoluties zijn wel uit X en Y overgenomen. Dit houdt in dat Pokémon door het gebruik van de juiste items tijdelijk in een betere, grotere en macabere versie van zichzelf veranderen. In hoeverre dit van toegevoegde waarde is, is afhankelijk van de manier waarop je Pokémon-games benadert. Vanuit tactisch oogpunt is de toevoeging waardevol; op het juiste manier een mega-evolutie inzetten, kan het verschil betekenen tussen een verloren partij en een spectaculaire overwinning. Binnen het Pokémon-universum passen ze minder. Ze dragen niet bij aan de notie wat Pokémon zijn, hoe ze bestaan en waarom evoluties plaatsvinden.

 

In dat opzicht zijn de nieuwe oerversies van sommige Pokémon een stuk interessanter. Niet elke Pokémon kan veranderen in de oorspronkelijke, oeroude versie van zichzelf, maar degenen die daartoe in staat zijn, geven een inzicht in waar Pokémon vandaan komen, in welke hoedanigheid, en hoezeer ze door de jaren heen veranderd zijn. Om deze reden had hier nog meer nadruk op mogen liggen; het is het onderliggende motief van Omega Ruby en Alpha Sapphire, maar ironisch genoeg zonder daadwerkelijk bepalend te zijn en de games een eigen schwung te geven.

De DexNav-applicatie voor je Pokédex is beter geïntegreerd in de spelervaring. Deze applicatie laat je zien waar bepaalde Pokémon zich bevinden en, belangrijker, geeft je inzicht in de leefwijze en –plekken van de meer bijzondere Pokémon. Om deze te benaderen zonder dat ze voor je vluchten, moet je een stukje sluipen. Het vangen van deze beestjes is daardoor een tijdrovender, maar bovenal subtieler en spannender proces. Naarmate je de DexNav-applicatie vaker gebruikt, worden steeds zeldzamere Pokémon getoond – waarmee het ook lastiger wordt om ze te vangen. De app verandert de dynamiek van het ontdekken van de spelwereld dusdanig dat je niet alleen meer door die wereld fietst of vliegt om af en toe wat gevechten af te ronden. Je krijgt daadwerkelijk de kans (en benut deze) om te ervaren hoe indrukwekkend de flora en fauna in Hoenn is. Op die momenten komen Omega Ruby en Alpha Sapphire het beste tot hun recht – en onderscheiden de games zich van eerdere iteraties.

Pokémon Omega Ruby en Alpha Sapphire zijn vanaf vrijdag 28 november verkrijgbaar voor de 3DS.