Eigenlijk zitten Jun’ichi Masuda en ik in hetzelfde schuitje. Van hem wordt verwacht om tweejaarlijks een grootschalig Pokémon-avontuur op te zetten, waarvan het eindresultaat zowel Nintendo financieel moet behagen als de fans wereldwijd tegemoet moet komen. Van mij wordt verwacht om enerzijds een kritische bespreking te geven van een nauwelijks vernieuwde variant op een game die vrijwel iedereen al eens gespeeld heeft, en anderzijds te verklaren waarom ik de afgelopen twee weken tóch weer ruim zeventig uur op mijn DS heb zitten turen.

Ongeacht of je Pokémon Yellow, Crystal, Emerald en Platinum beschouwt als een ‘ultiem’ deel van een oorspronkelijk duo, daadwerkelijke vervolgen waren het niet. Alleen al daarin zijn Pokémon Black Version 2 & White Version 2 vernieuwend binnen de serie. In plaats van de originele delen te recyclen met meer Pokémon en verwerpelijke extra’s, bouwen BW2 verder op de gebeurtenissen in de Unova-regio uit Black Version & White Version.

Gebeurt er iets dan?

Naast het verzamelen van acht badges en de Pokémon League overwinnen, zoals in elke andere Pokémon-titel, introduceerden BW een overkoepelend verhaal dat pas zijn daadwerkelijke staartje vindt in BW2. In BW werd het verhaal aangedreven door een interne belangenverstrengeling binnen de organisatie Team Plasma. Hun leider, een jongeman genaamd N, is opgevoed tussen mishandelde Pokémon om hun leed te begrijpen en streeft daardoor naar het creëren van een harmonieuze samenleving tussen mens en Pokémon. Aan het einde van BW wordt onthuld dat zijn pleegvader, Ghetsis, N’s goedheid misbruikt heeft voor - hoe kan het ook anders - wereldheerschappij.

Ten tijde van BW2, dat zich twee jaar na BW afspeelt, is Team Plasma opgesplitst in Ghetsis-volgers en N-volgers. Hoewel BW zich kenmerkten door een relatief diepgaand en moraliserend verhaal, is het niet nodig om deze delen gespeeld te hebben om de gebeurtenissen in BW2 te kunnen volgen. Gedurende het spel informeren de vele NPCs de speler wat er is gebeurd in de Unova-regio ten tijde van BW daarna. Heb je BW wel gespeeld, dan kun je via de ‘Memory Link’ data overhevelen naar BW2 voor aanvullende flashbacks, referenties naar jouw daden in BW en andere geinigheden.

Marginaal

Een dilemma waar Masuda verder tegenaan loopt, is de kwestie van vernieuwing. Hoe houd ik Pokémon opwindend genoeg voor veteranen en voldoende toegankelijk voor nieuwelingen? Het is belangrijk om in te zien dat radicale innovatie relatief is tot traditie, in dit geval tot de voorgaande delen in de serie. In dat opzicht innoveerden BW radicaal met driedimensionale omgevingen, geanimeerde sprites tijdens gevechten en, in navolging van de twee-tegen-twee gevechten uit de derde generatie Pokémon-games, drie-tegen-drie gevechten. Als oplossing voor het onnodig lang grinden, voegden de ontwikkelaars willekeurig ritselenden struikjes toe, waaruit negen op de tien keer de Pokémon Audino tevoorschijn kwam. Eén Audino leverde grofweg twintig keer zoveel ervaringspunten op als elk andere Pokémon binnen een bepaalde route, waardoor excessief lang grinden niet meer nodig was.

Ten opzichte van BW zijn BW2 amper vernieuwend. Naast de nieuwe generatie zijn nu ook alle oude Pokémon vanaf het begin losgelaten op de Unova-regio, waardoor je Pokédex niet compleet is voordat je alle 649 monstertjes gevangen hebt. Twee belangrijke toevoegingen zijn de PokéStar Studios en Pokémon World Tournament. Hoe spectaculair PokéStar Studios ook mag klinken, in de praktijk is het niet meer dan vechten voor een green screen om het vervolgens bewerkt terug te zien in een bioscoop en de reactie van het publiek te peilen.

Het Pokémon World Tournament biedt wel uren uitdaging en vermaak. In deze arena ga je de strijd aan met de sterkste Pokémon-trainers uit de serie Aanvankelijk zijn dat alleen de gymleaders uit Unova, maar al gauw wordt het leger uitgebreid met gymleaders uit vorige gebieden en zelfs voormalige Pokémon Champions. Om de nostalgische ervaring compleet te maken, wordt iedere tegenstander bevochten onder leiding van de originele muziek.

Metatoevoegingen

Buiten het hierboven beschreven kernavontuur om, kennen BW2 nog talloze externe toevoegingen om de spelervaring te beïnvloeden, verzameld onder de moniker ‘Unova Link’. Zo kun je met de Memory Link gegevens exporteren van BW naar BW2 om extra’s zoals flashbacks en referenties naar je avontuur in BW vrij te spelen. Met de zogenaamde Key Link kun je ook de versie-exclusieve arena aanpassen. In Black 2 is dat de Black Tower, in White 2 de White Treehollow. Ondanks de uiterlijke verschillen komen beide neer op het verslaan van tien verdiepingen vol sterke trainers. Halverwege ontvang je een sleutel, waarmee je spelers met de tegenovergestelde versie toegang kunt verschaffen tot de arena uit jouw game. Ook kun je tijdens het avontuur sleutels winnen om de moeilijkheidsgraad van het spel aan te passen.

Zulke ‘metatoevoegingen’, om het beestje maar een naam te geven, gaan verder dan interactie tussen BW en BW2. Met Pokémon Dream Radar, een AR-game in de eShop van de Nintendo 3DS, kun je de aldaar gevangen Pokémon exporteren naar BW2. Ook de Entralink (hub voor multiplayer minigames), Poké Transfer (Pokémon uit voorgaande DS-delen importeren) en Dream World (in je browser spelen met de droom van een in-game slapende Pokémon) uit BW maken hun welkome rentree. Om de enigszins suffe Dream World browser-game aantrekkelijk te houden voor Pokémon-veteranen, zijn daar Pokémon te vinden met abilities die niet in Unova zelf te vinden zijn.

Déjà vu

Uiteindelijk is Masuda erin geslaagd om zijn doel te verwezenlijken. In de lijn der verwachting van genummerde sequels weet Pokémon Black Version 2 & White Version 2 uitstekend een balans te vinden tussen innovatie en de gevestigde formule. Voor beginners voldoende toegankelijk, voor doorgewinterde Pokémon-spelers wellicht de grootste uitdaging ooit. De uitdaging zit hem dan ook niet in het verzamelen van badges en kampioen worden, maar in het samenstellen van een zeskoppig team uit 649 beschikbare kandidaten.

Het is juist de brede middenklasse, zij die meerdere delen gespeeld hebben maar niet de behoefte voelen om perfecte IV-gefokte Pokémon te EV-trainen, die een problematisch publiek vormt voor B&W2. Waarom veertig euro en (minstens) veertig uur investeren in een déjà vu-ervaring? Het enige mogelijke antwoord hierop is om de déjà vu-ervaring nogmaals te kunnen beleven. Opnieuw acht gymleaders op hun plek zetten, opnieuw lachen om die ‘Elite’ Four en opnieuw de titel van Pokémon Champion veroveren.


Deze recensie is gedaan door Guan van Zoggel , afgestudeerd Japanoloog. Hij heeft een half jaar in Japan gewoond en heeft een fascinatie voor alles uit het land uit de rijzende zon.