Ontwikkelaar PopCap Games heeft het maken van casual games tot een kunst verheven. Het type spelletjes dat ooit toebehoorde aan zolderkamerprogrammeurs wordt nu door het Amerikaanse bedrijf tot in perfectie doorontwikkeld. De games worden door en door getest en kennen daardoor een uitgekiende leercurve die zelfs de meest onervaren gamer langzaam meevoert in het spel. Tegelijk zorgt PopCap er slim voor dat er naar het einde van het spel altijd nog wat te doen is, met veelal pittige uitdagingen waar zelfs de doorgewinterde gamers nog een kluif aan zullen hebben. Het bleek al vaker een gouden formule, want bij PopCap verdienen ze geld als water. Plants vs. Zombies is de nieuwste creatie en is voor een casual game behoorlijk eigenzinnig.

Planten die het opnemen tegen zombies, het lijkt een vreemde combinatie. Toch weet PopCap met dit thema het recentelijk populair geworden Tower Defence-genre dichter bij huis te halen. Geen kasteel, geen ruimtebasis, maar je eigen achtertuin die verdedigd moet worden. Elke huismoeder kan zich er direct mee identificeren. De echte gamers zullen zich meer aangesproken voelen door het zombie-aspect, die ondanks hun schattige uiterlijk zeker niet aan coolheid hebben ingeboet. Plants vs. Zombies weet de twee uitersten moeiteloos tegelijk te bedienen en is een spel waarvoor bijna iedereen wel een zwak heeft. De game is lief toegankelijk, neemt je rustig bij de hand en legt alles duidelijk uit, maar niet zonder wat geschifte humor op zijn tijd en verwijzingen naar de popcultuur.

Plants vs. Zombies volgt de opzet van een typische Tower Defence-game. Je tuin wordt belegerd door een aanhoudende stroom zombies en aan jou de taak afweergeschut, in de vorm van planten, te plaatsen om de zombies af te slaan. Elke type plant heeft zo zijn eigen kwaliteiten en door ze slim te positioneren kun je de verschillende voordelen optimaal benutten en zorg je voor een ijzersterke verdediging. Ook de zombies komen in verschillende soorten en maten en vragen allemaal hun eigen aanpak.

Uiteraard kun je niet zomaar je hele tuin volplaatsen met afweergeschut. Om planten te kunnen kopen heb je namelijk zonneschijn nodig. Dit komt overdag gewoon uit de lucht vallen, maar dat is lang niet voldoende om een leger zombies af te houden. Door zonnebloemen te plaatsen krijg je aanzienlijk meer zonneschijn binnen. Vooral in het begin zul je een beetje moeten schipperen tussen het investeren in je zonnebloemen en het afweren van de eerste paar zombies. Zodra je eenmaal je zonnebloemen op orde hebt, kun je de verdediging verder uitbreiden. Wat op den duur een beetje vervelend wordt, is dat je alle zonneschijn die door je zonnebloemen gemaakt wordt, handmatig op moet rapen. Waarschijnlijk is dit gedaan om de casual gamers een beter idee te geven van het verband tussen de zonnebloemen en je koopkracht, maar het zorgt wel voor extra handelingen.

Plants vs. Zombies bevat veel verschillende soorten planten die gedurende het spel één voor één worden geïntroduceerd. Je begint met een enkel erwtenschietertje en een zonnebloem, in principe voldoende om zombies af te weren. Later krijg je walnoten waarmee je het pad van je zombies blokkeert, vleesetende planten die in één hap zombies verorberen en een ondergrondse bom die afgaat wanneer er een zombie overheen loopt. Verderop in het spel krijg je ook water in je tuin, met bijbehorende waterplanten, en gaan de levels zich 's nachts afspelen. 's Nachts kun je beschikken over verschillende soorten paddenstoelen, die relatief goedkoper zijn dan vergelijkbare gewone planten. Handig, want 's nachts komt er geen gratis zonneschijn meer uit de lucht vallen. Overdag zijn de paddenstoelen echter niet te gebruiken, behalve als je ze wakker maakt met een (vrij dure) koffieboon.

Je kunt per level maar een beperkt aantal planten gebruiken, die je vooraf moet selecteren op basis van de soorten zombies die je in de tuin kunt verwachten. Je hebt keus uit tientallen planten, maar zult al snel je favorieten hebben. Met bepaalde combinaties van planten kun je vrijwel elke zombie-aanval afslaan, wat wel tot gevolg heeft dat een groot aantal planten onbenut blijft. Je ontwikkelt al rap een voorkeur voor een bepaalde strategie waar je maar weinig van af zult wijken. De zombies komen in vijf rijen je tuin binnengewandeld en zullen altijd aan hun rij vasthouden. Ook je planten zijn meestal alleen nuttig voor de rij waarin je ze plaatst. Dit heeft tot gevolg dat elke rij in je tuin uiteindelijk vaak dezelfde opzet krijgt. Een spel als Defence Grid heeft in dat opzicht veel meer tactiek, omdat je daar het pad van je vijanden kunt sturen en echt leuke tactische vallen kunt maken.

De moeilijkheidsgraad van Plants vs. Zombies ligt aanvankelijk heel erg laag en klimt maar heel gestaag omhoog. Waar je bij de meeste Tower Defence-games eerst een paar keer op je bek gaat voordat je een goede tactiek hebt, win je in Plants vs. Zombies ook regelmatig wanneer je een verkeerde tactiek toepast. Het spel is erg vergeeflijk en lijkt soms zelfs mee te werken om jou te laten winnen. Zo lijken zombies vaak de weg van de meeste weerstand te kiezen door de zwakste rijen in je verdediging te ontzien. Uiteraard is dit allemaal gedaan om de casual gamers tegemoet te komen, maar voor wie wat meer uitdaging zoekt is het juist vervelend dat je fouten niet bestraft worden. Het motiveert je immers ook minder om écht je best te doen.

Ben je echter door de hoofdcampagne heen, dan begint Plants vs. Zombies eigenlijk pas echt. Je kunt de campagne nog eens over doen op een lastiger niveau of je vermaken met één van de minigames en puzzels of de survival-modus. In deze laatste modus moet je met één tuin meerdere zombie-aanvallen overleven. Tussendoor mag je wel nieuwe planten selecteren, zodat je kunt inspelen op de middelen die je hebt en de gevaren die je te wachten staan. De minigames zijn trouwens lang niet zo 'mini' als je zou denken en bieden leuke variaties op de standaard spelregels. Zoals een variant op Bejeweled, waarbij het speelveld wordt belegerd door zombies terwijl jij combinaties van planten probeert te maken. Leuk gevonden.

Plants vs. Zombies mag dan een beetje eenvoudig en tactisch ietwat eenzijdig zijn, het spel is tegelijk ook ziekelijk verslavend. Je wordt zeer geleidelijk beloond met nieuwe planten, nieuwe minigames en andere beloningen. Ook is er een winkeltje waar je upgrades voor planten kunt kopen en planten voor in je Zen Garden. Er is altijd nog wel iets te doen en het duurt bijzonder lang voordat Plants vs. Zombies echt is opgedroogd. Je zou kunnen stellen dat de hoofdcampagne eigenlijk niet meer dan een bijzonder lange tutorial is voor het echte werk, al ben je er toch al snel een zestal uren mee zoet voordat je die helemaal hebt uitgespeeld. De echte uitdaging zit hem, zoals bij veel PopCap-games, in de staart. Al zal het voor de casual gamer over de gehele linie net wat interessanter zijn.