Voor velen staat het begin van de herfst gelijk aan dalende temperaturen, veel regen en vallende bladeren. Maar niet voor iedereen. Voor een grote groep mensen markeert de herfst het begin van het digitale voetbalseizoen. We namen FIFA 10 reeds onder handen, nu is het de beurt aan PES 2010. Met nog een inhaalwedstrijd te spelen voor de mannen van Konami is er nog niets beslist. Wie wordt er dit seizoen tot Herbstmeister gekroond?

De hoogtijdagen van de Pro Evolution Soccer-serie liggen bij de PlayStation 2. Destijds stond er maar één game synoniem voor 'het echte voetbal' en dat was Pro Evolution Soccer. De overgang naar de nieuwe generatie consoles is echter moeizaam verlopen voor Konami. Het is niet eens zozeer dat het spel slechter is geworden, maar meer dat het door de plotselinge opleving van FIFA pijnlijk duidelijk is geworden dat de ontwikkeling van Pro Evolution Soccer door de jaren heen vrijwel stil is komen te staan.

Dit heeft tot gevolg gehad dat zelfs onder de grote schare trouwe volgers, gemor is ontstaan. Een aantal van hen heeft inmiddels ook voorzichtig de overstap gemaakt naar de grote concurrent. Konami trekt zich dit uiteraard erg aan en probeert met man en macht het tij te keren. PES 2010 is niet de game die Konami opeens weer aan de macht brengt, maar de serie haakt in ieder geval weer aan in de titelstrijd.

Verbeterde Master League

Het pronkstuk van de serie is sinds jaar en dag de Master League. In de afgelopen paar edities zijn aanpassingen in deze gamemodus ondergesneeuwd geraakt ten faveure van andere nieuwe opties. In PES 2010 is hier echter weer de aandacht aan besteed die het verdient. De modus is op een aantal punten sterk verbeterd. Dat hierbij leentjebuur is gespeeld bij de Manager Mode van FIFA maakt het er niet minder op. Je kunt nu onder andere sponsoren aantrekken en het team van specialisten verbeteren. Verder zijn de Champions League en de Europa League in de Master League geïmplementeerd. Dit geeft net dat extra gevoel van authenticiteit.

Een ander punt dat veel aandacht heeft gekregen in deze editie is het grafische aspect. De gezichten van de meest bekende spelers lijken vrijwel allemaal op hun evenbeeld van vlees en bloed. Vooral de dragende spelers Lionel Messi en Fernando Torres zien er griezelig realistisch uit. Daar staat echter wel tegenover dat de animaties van de spelers nog steeds ver beneden peil zijn. Sommige animaties zijn niet vloeiend en voelen onrealistisch aan.

Hier doet het spel afbreuk aan het niveau van realisme dat de game in alle overige aspecten wel weer terug laat keren in de serie. Het speltempo ligt net wat lager dan vorig jaar, waardoor er meer nadruk op overspelen komt te liggen en het gezamenlijk creëren van kansen. Dit laatste blijkt echter wel een lastige opgave te zijn in veel gevallen. De defensie speelt veel compacter, waardoor het moeilijk is om een opening te vinden. Ben je er wel doorheen, dan staat er nog altijd een solide keeper om je te weerhouden van een doelpunt. In één-op-één situaties is de keeper erg lastig te verschalken, maar bij schoten van afstand blijkt de sluitpost niet altijd even betrouwbaar. Met enige regelmaat laat hij de bal los of stompt hij de bal in de verkeerde richting weg.

Waar is de 360 graden-besturing gebleven?

Waar in FIFA 10 de 360-graden besturing een revolutionaire toevoeging aan het besturingsysteem is, blijkt het in PES 2010 nauwelijks merkbaar. In plaats van de gebruikelijke zestien richtingen die je op kunt bewegen, heb je nu iets meer opties, maar het weet niet te overtuigen. Het voelt aan als iets dat op het laatste moment nog even op het spel geplakt is, omdat de concurrentie het nu immers ook aangekondigd had. Konami had beter nog even de tijd kunnen nemen om het verder te ontwikkelen en het pas in PES 2011 door kunnen voeren.

Toevoegingen die hun doel wel raken, zijn de Player Cards en de tactische schuifbalken. Hiermee kun je de tactiek van je team tot in de puntjes aanpassen. De Player Cards laten de specialiteiten van de spelers zien en in sommige gevallen zijn deze aan of uit te zetten. Wanneer je vleugelspeler als specialiteit heeft dat hij veel naar het midden komt, kun je die kaart uitschakelen waardoor hij meer aan de zijkanten blijft. Met de schuifbalken kun je onder andere het team meer pressie laten uitoefenen of zich verder terug laten zakken bij balverlies. Het is geen revolutionaire nieuwe optie, maar het verfijnt het tactische aspect enorm en voegt meer diepgang toe aan de gameplay.

On- en offline plezier

Sinds Pro Evolution Soccer 2009 is het online component van de serie weer naar het niveau gebracht wat je er van mag verwachten. In PES 2010 is dit niet anders en dit zorgt ervoor dat weer menig potje één-tegen-één of twee-tegen-twee via het internet gespeeld kan worden, zonder de frustratie van een stotterende verbinding. Het is nu ook mogelijk om wedstrijden met je zelfgecreëerde speler uit de Become A Legend-modus te spelen in de betreffende online modus. Daarnaast biedt de Community-modus on- en offline plezier voor jou en je vrienden in onderlinge (beker)competities, waarbij er allerlei statistieken bijgehouden worden.

Uiteindelijk gaat FIFA 10 toch met een punt voorsprong aan de leiding. PES 2010 is absoluut een verbetering ten opzichte van de vorige edities, maar er moeten nog steeds een aantal fundamentele problemen verholpen worden voordat de strijd met FIFA weer gelijkwaardig is. Zo ontbreken nog steeds veel te veel licenties, iets dat de serie al sinds mensenheugenis teistert. Met deze versie houdt Konami de fans in ieder geval wél tevreden tot volgend jaar en wellicht worden een paar 'overlopers' verleid om terug te keren naar het oude nest.