Op sportgebied zijn wij Nederlanders, voor wie het nationale gevoel nog heeft na het WK, maar een raar volkje. De hele natie is gek van voetbal, maar écht heel goed erin zijn we niet. Waar we wel in excelleren, is met een stick in de hand met het ijzer onder de voeten: hockey en schaatsen. Maar ijshockeyen kunnen we vervolgens weer niet. Ik snap het inmiddels niet meer, maar gelukkig hoef je niet hoogbegaafd zijn om EA Sports’ nieuwste ijshockeygame NHL 07 onder de loep te kunnen nemen.

In voetballand levert EA Sports een fiere strijd met Konami’s Pro Evolution Soccer serie. Ook in ijshockeyland moet de ontwikkelaar concurrentie duchten en wel van 2K Games, dat met de NHL 2K serie ook digitaal een puckje probeert te raken. Een slap vervolg zit er dus niet in en ook dit jaar heeft EA Sports weer de volledige trukendoos opengetrokken om de game aantrekkelijk te maken.

De screenshots bij dit artikel zijn afkomstig van de Xbox 360-versie

De functie die men met de meeste bombarie aangekondigd heeft, is het besturen van de volledige game zonder je vingers van de analoge sticks af te hoeven halen. Dit blijkt tevens ook de grootste vernieuwing in de game te zijn. In NHL 07 bestuur je, net als in bijna iedere andere game, de speler met de linker analoge stick. De rechter analoge stick wordt in echter niet gebruikt om trucjes mee uit te halen (á la FIFA Street), maar om te passen. Via handige pijltjes in beeld wordt aangegeven waar je teamgenoten zich bevinden en met een lichte duw in de juiste richting wordt de puck gespeeld.

Ben je in de buurt van het vijandelijke doel en zie je een schietkans, dan hoef je vervolgens niet op de X- of B-knop te drukken, maar kun je schieten met de rechter schouderknop. Verdedigend is het idem dito, al heb je wel meer dan enkel de rechter analoge stick nodig om echt goed uit de voeten te kunnen. Het basissysteem vergt enkele gewenning, maar is voor een game als NHL 07 (waarbij je niet als bij voetbal hoge en lage passes wilt kunnen geven) een absolute verbetering. Het werkt intuïtief en geeft je vooral aanvallend een soepelere manier van spelen.

De gameplay van NHL 07 is sowieso behoorlijk soepel te noemen. Ook als niet die-hard ijshockeyer heb je in een mum van tijd door wat voor aanvals- en verdedigingsvormen wel en niet werken. Het scoren zelf blijkt zeker op de hogere niveaus geen makkie te zijn, waarbij je nog kunt kiezen of je de computer een hoek uit laat kiezen, of dat je zelf bepaalt waar je schot op goal terecht komt. Persoonlijk koos ik voor het eerste, omdat ik in de supersnelle gameplay van NHL 07 absoluut geen tijd vond om (als je dan eindelijk goed voor de goal staat) ook nog eens een hoek te kiezen. Gelukkig is er om te oefenen een leuke mini-game, waarbij je één-op-één met de keeper zo vaak mogelijk moet scoren uit een aantal mogelijkheden.

NHL 07 barst niet uit elkaar van de modes, maar met de aloude Dynasty Mode onder de kap is dit ook geen probleem. In de Dynasty Mode neem je de rol aan van manager en kun je naast ijshockeyen, ook de financiële en tactische zaken omtrent je team regelen. De Dynasty Mode is uitgebreider dan voorgaande jaren en geeft je nu als doel om ook goed te letten op de eisen die de eigenaar van de club (of het bestuur) van je vraagt. Verdient een speler bijvoorbeeld niet teveel in verhouding tot andere spelers? Voor iedere juiste zet verdien je ‘vertrouwenspunten’, die je weer kunt gebruiken om je team te verbeteren.

De titel van het spel is nog steeds NHL 07, maar dit houdt niet in dat enkel de National Hockey League uit de Verenigde Staten van de partij is. Ook de Noorse Eliteserien, Duitse DEL, Tsjechische Tipsport Extraliga en Finse SM-LIIGA zijn aanwezig met alle officiële teams en spelers. Persoonlijk voor mij een stuk minder aansprekende competities, maar ik kan me voorstellen dat mensen die in deze landen wonen en helemaal leip zijn van ijshockey, dit helemaal tegekgaaf vinden. Overigens kun je alle competities en teams up-to-date houden door de spelers heen en weer te schuiven. Ook is het mogelijk om in ware EA Sports’ traditie je eigen speler te maken en deze in een team te plaatsen.

NHL 07 is een prima game die zowel door de cracks als door beginnende ijshockeyers (je kunt alle regels ook uitzetten voor een honderd procent arcade beleving) gespeeld kan worden. De gameplay is heerlijk snel en de nieuwe besturing zorgt voor een intuïtief gevoel. Met de Dynasty Mode onder de kap biedt het spel je ook genoeg speelplezier, zowel met het regelen van randvoorwaarden als door het spelen van wedstrijden. Petje af voor EA Sports.