Need for Speed stond jarenlang aan de top als het op arcade racers aan kwam, op zowel de consoles als PC. Toch verloor de succesvolle gameserie de laatste jaren wat glans door het inslaan van bepaalde richtingen welke niet bij iedereen in goede aarde vielen en natuurlijk de toenemende concurrentie van games als Burnout. Als EA toch aan de top wil blijven met deze serie moeten ze wel nieuwe wegen in slaan die nog maar weinig developers voor hen bewandeld hebben. Dit gebeurt nu in de vorm van Need for Speed: Underground.

In tegenstelling tot voorgaande delen uit de serie, zal deze nieuwe telg zich niet langer richten op (voornamelijk Europese) exoten zoals racers uit de Ferrari, Lamborghini en Porsche stal. In dit geheel nieuwe deel stort men zich veel meer op de Japanse markt en de daar vaak bijbehorende straatracerij. Opgefokte Japanners is waar het dus voornamelijk om draait in deze nieuwe arcaderacer. Rockstar kwam al eerder met een game rond de illegale straatracerij op de proppen, luisterend naar de naam Midnight Club. Vooral door de release van films als The Fast and the Furious genoot de game destijds redelijk wat populariteit en ook EA wil nu dus van dit potentiële succes gaan proeven.

Zoals gezegd draait NFSU om de illegale (en later ook meer professionele) straatracerij. Dit betekent dus dat gebruikte auto's vaak nog redelijk betaalbare sedans of hatchbacks omvatten, die je ook overal in het dagelijkse straatbeeld aan zou kunnen treffen. Het leuke is alleen dat de game (net als de echte straatrace scène) jou als racer de mogelijkheid biedt zo'n standaard auto helemaal om en uit te bouwen tot een custom made snelheidsmonster. Bijna alles aan de auto is te vervangen door stoerdere en sportievere alternatieven. Hieronder vallen bijvoorbeeld de achterspoiler, voor- en achterbumper, velgen, remschijven, voor- en achterlichten, uitlaat, motorkap, het dak en de zijdes van je wagen. Daarnaast is het mogelijk de auto te voorzien van neonverlichting, je ruiten een andere kleur mee te geven, vier lagen aan vinyl stickers op je auto te plakken ter versiering en zelfs reclame te maken via subtiele reclamestickers voor vrijwel alle bestaande straatrace- en automerken die je op, aan of in je auto geïnstalleerd hebt.

Ook biedt de game je een erg breed scala aan kleurcombinaties, waarbij er zelfs te wisselen is tussen glos, chroom en parelmoer kleuren. Binnen al deze aanpassingsmogelijkheden bestaat er binnen de game een erg grote en uitgebreide database aan mogelijkheden, waardoor geen enkele auto er ooit hetzelfde uit zal zien en je zeer vrijelijk kan experimenteren met allerlei nieuwe mogelijkheden en combinaties. Naast het uiterlijk van je auto dient er echter ook aan het innerlijk gesleuteld te worden voordat je slee zich als ware snelheidsduivel kan ontpoppen. Om dit te bewerkstelligen is het mogelijk om alle vitale onderdelen van je auto op te voeren, uit te bouwen en te tunen. Hieronder valt natuurlijk de motor zelf met bijbehorend uitlaatsysteem, de suspensie en het remsysteem, de benzine regulator, het schakelsysteem en is het zelfs mogelijk je auto te voorzien van een turbosysteem en uiteindelijk zelfs een nitro injectiesysteem. Overigens tune je dit niet zelf, maar koop je per categorie een pakket wat vervolgens automatisch in je auto geïnstalleerd wordt. Het blijft tenslotte wel een arcaderacer.