Vele Amerikaanse sporten genieten een enorme populariteit in eigen land, maar weten in onze regio niet veel mensen te interesseren. Natuurlijk zijn er uitzonderingen, maar op één of andere manier kunnen we niet warmlopen voor die sporten met hun unieke regeltjes en de patriottistische sfeer. Dit geldt ook voor NASCAR. Een beetje achter elkaar aan rondjes rijden is voor velen niet de meest interessante bezigheid om naar te kijken. Begrijpelijk. Toch zien de Amerikanen blijkbaar wel wat in deze sport, want per wedstrijd komen er honderdduizenden mensen naar de zogenaamde ovals. Met NASCAR 07 probeerden we een goed beeld te krijgen van deze oer-Amerikaanse racesport, terwijl we meteen ook even keken of de game een beetje te spelen is voor de liefhebber. In een grijs verleden heb ik zelf wel eens een NASCAR game op de PC gespeeld. Eerlijk gezegd kon ik me er wel mee vermaken. Zo op het eerste gezicht is het inderdaad maar een beetje rondjes rijden, maar uiteindelijk komt er toch meer bij kijken dan je op het eerste gezicht verwacht. Dit geldt ook voor NASCAR 07 voor de PS2. De grootste factoren die in deze game bepalen zijn het slipstreamen (draften in het Amerikaans) en het uitvaardigen van orders aan je teamgenoot. Voor de mensen die niet weten wat slipsteamen is: slipstreamen is het gebruik maken van het vacuum dat achter een rijdende auto ontstaat om dichterbij te komen. Het snelheidsverschil dat ontstaat kan worden gebruikt om een opponent in te halen of om gezamenlijk een treintje te vormen, waardoor beide auto's sneller gaan dan de rest. Dit principe geldt ook in NASCAR 07 en persoonlijk vind ik dit aspect zeer verslavend. Dit geldt ook voor andere games waarin dit effect wordt gebruikt.   In NASCAR 07 ben je onderdeel van een team. Dit betekent dat er een teamgenoot meerijdt tijdens een race. Het leuke aan de game is dat opdrachten kunnen worden gegeven aan deze teamgenoot en dat zelfs real-time kan worden gewisseld van plaats. Dit brengt een geheel nieuwe manier van spelen met zich mee in vergelijking tot andere racegames. Zo kun je de teamgenoot opdracht geven om de auto's achter hem te blokkeren, om jou de kans te geven dichterbij te komen. Andere opdrachten zijn ook te geven, maar vaak kunnen deze niet worden uitgevoerd omdat de teamgenoot niet in de buurt is. Een op het eerste gezicht leuke toevoeging is de mogelijkheid om via de headset opdrachten te geven. Dit werkt echter lang niet altijd goed, want vaak wordt een opdracht niet verstaan. Het is daarom beter om via de rechter analoge knop deze opdrachten te geven.

Het rijden zelf is in het begin wennen. De besturing was voor mij persoonlijk net wat te gevoelig, maar na wat veranderingen te hebben gemaakt in het instellingenmenu was de auto best te besturen. Tijdens een race blijft het toch moeilijk om zonder te crashen of te spinnen met het hele veld mee te rijden. Vooral tijdens het inhalen is de AI van de tegenstanders agressief en wil maar al te vaak gebeuren dat je wordt aangetikt en in een spin terecht komt. Het is behoorlijk frustrerend om midden in een race van zo'n 30 ronden na een spin weer iedereen in te moeten halen.

Het overigens ook mogelijk om de tegenstander te intimideren. Deze functie wordt effectiever naarmate je dichterbij komt te rijden, aan de staart van de tegenstander. Eenmaal dichtbij zal de auto in kwestie nerveuzer beginnen te rijden en sneller fouten maken. Een kleine tik tegen de achterkant en de auto van de tegenstander zwabbert naar buiten, zodat er ingehaald kan worden. Tegenstanders hoeven niet per se te worden beschouwd als vijand. Het is ook mogelijk om gezamenlijk te slipstreamen. Deze optie is net als het intimideren afhankelijk van de afstand tot de voorganger en kan worden gebruikt om met z'n tweeën sneller te gaan. Deze dingen voegen net dat beetje toe aan de normaal gesproken ietwat saaie gameplay.

In de game is niet alleen uit de voor ons bekende NASCAR auto's te kiezen. Auto's uit andere klassen in de ‘leagues’zijn ook te besturen. Zo zijn er klassen met pick-ups en zwaar gemodificeerde auto's. De auto's van elke klasse zijn allemaal super snel, dus voor de leek maakt het niet veel uit welk type er wordt gekozen. Toch kan per klasse wel een verschil in rijgedrag worden gevoeld als alle rijdhulpjes zijn uitgeschakeld. Naast dat op de voor ons onbekende Amerikaanse circuits is te rijden, zijn er ook nog eens een aantal verzonnen racebanen die gelegen zijn op plekken waar momenteel geen tracks liggen. Zo is er op een oval te rijden in een bergachtig terrein en is er ook een track aangelegd in New York City. Dit circuit, net zoals een paar bestaande versies, zijn van het type wegcircuit. Dit betekent dat er niet wordt geracet op een oval maar op ééntje waar zowel bochten naar links als naar rechts aanwezig zijn. Deze vormen een welkome afwisseling op de gewoonlijk saaie ovals.

Zoals in bijna alle racegames kan ervoor worden gekozen om zomaar even een race naar keuze te rijden. Voor het zwaardere werk zijn verschillende carrièremodes te kiezen, waarin meerdere races achter elkaar kunnen worden gedaan. De belangrijkste mode hierbij is ‘fight to the top’. Hierin wordt je bijgestaan door een trainer die je door middel van opgenomen filmpjes transformeert van nobody tot winnaar. Je moet echter wel een die-hard zijn om hiervan te kunnen genieten, want uiteindelijk zul je een heleboel rondjes moeten rijden om aan de top te komen. 

De grafische kwaliteit van NASCAR 07 varieert. De stadions en circuits zien er bijvoorbeeld best indrukwekkend uit, maar de auto's wat minder. In de replays zien de auto's er wel beter uit en de toevoeging van motion blur en mooie belichtingseffecten doen realistisch aan. De aanwezigheid van een cockpit view is ook zeer welkom, aangezien dit het realisme verhoogt. Op het geluid is verder niets aan te merken. In een vol startveld klinkt het gebrul van de andere auto's oorverdovend. Ook is het geluid van je eigen auto lekker zwaar en hard.     Uiteindelijk heb ik me lichtelijk geamuseerd met NASCAR 07. Het is aan de opties en mogelijkheden in de game duidelijk te zien dat EA weet wat de wensen zijn van de Amerikaanse gamers. Het is als leek echter moeilijk om jezelf te pushen al die rondjes te rijden om de game te voltooien. Gedeeltelijk goede toevoegingen zoals team orders, speciale slipstream tactieken en de mogelijkheid tot intimidatie van de tegenstander zorgen er gelukkig voor dat er enige variatie is tijdens het racen. Een game voor de liefhebber (cliché, ja ik weet het).