Naruto is hot. Dan bedoel ik niet dat de roodharige driftkikker waar de franchise naar is vernoemd nou zo aantrekkelijk is, nee, ik doel op de populariteit van de anime/manga en de daaraan verbonden producten. Naruto is begonnen als animeserie in Japan (naar aanleiding van de manga) en heeft al een behoorlijke tijd geleden de oversteek gemaakt naar Amerika. De populariteit is inmiddels niet meer te meten. Dit heeft onder andere geresulteerd in een groot aantal videogames die geheel in het teken van Naruto staan en ook bij ons zullen verschijnen. Uitgever Namco Bandai bijt de spits af met Naruto: Ultimate Ninja Heroes voor de PSP, die de actie zoals we die kennen van de serie eindelijk draagbaar maakt. Naruto: Ultimate Ninja Heroes is eigenlijk een herziene versie van Naruto: Ultimate Ninja die eerder voor de PS2 uit is gekomen. De game is in essentie een beat 'em up zoals we die kennen van Smash Bros. en de Power Stone games. Kernelementen hier zijn dus hectische gevechten in een 3D-wereld, waarbij gebruik gemaakt kan worden van verschillende niveaus in het level en allerhande items die tot je beschikking staan om je tegenstander het leven zuur te maken. Het bronmateriaal leent zich natuurlijk perfect voor een degelijk knokspel en de overzeese populariteit van de games geeft aan dat er zeker vraag naar is. Naruto: Ultimate Ninja Heroes weet zijn 'voorganger' op een aantal fundamentele punten aan te vullen. Het grootste minpunt van de PS2-versie was namelijk het ontbreken van een degeljke online modus. Deze zit wel in de game voor de PSP, zij het in een 'light' versie, aangezien je alleen ad hoc kunt spelen. Tevens heb je ook de mogelijkheid om de game te delen en zo te spelen met een vriend(in) van je, terwijl je maar één exemplaar van de game nodig hebt.

Zoals gezegd is de gameplay van de game grotendeels hetzelfde gebleven. Ook in Ultimate Ninja Heroes vecht je met personages uit de anime, alleen bestaat er dit maal ook de mogelijkheid om je eigen team van drie samen te stellen. Een groot deel van de gameplay draait namelijk om het vechten in teams van drie man. Je kunt uit een aantal vaststaande teams kiezen, zoals Team Kakashi, met natuurlijk Sasuke, Sakura en Naruto zelf, maar je kunt ook je eigen team samen stellen. In de Heroes Mode neem je het met je team op tegen een vijftal andere teams uit de game.

Voordat het gevecht aanvangt, kun je van bepaalde vaardigheden gebruik maken om zo het gevecht voor het begin al iets naar jouw voordeel toe te trekken. Zo kun je je eigen snelheid een boost geven, of bijvoorbeeld de levenspunten van de tegenstander al wat naar beneden halen. Strategisch gebruik is vereist, aangezien je deze vaardigheden vaak maar een enkele keer kan gebruiken. Een nadeeltje is wel dat je tijdens het gevecht niet kan wisselen van personages en dus alleen van de volgende gebruik kan maken als de voorgaande het loodje heeft gelegd. Weet je alle gevechten te voltooien, dan ontgrendel je een aantal nieuwe personages en verdien je zogenaamde 'scrolls', die je in kunt zetten bij een andere modus, de Promotion Test.

In de Promotion Test zul je gevechten onder bepaalde eisen moeten volbrengen om zo punten binnen te halen. Met deze punten kun je uiteindelijk de diverse karakters van betere eigenschappen voorzien. Een miniem RPG-elementje dus. Voor de rest bestaat er nog de mogelijkheid om wat kleine hebbedingetjes zoals filmpjes te bekijken in een speciale modus en kun je natuurlijk je lusten botvieren op een computergestuurde tegenstander, maar afgezien van de eerder genoemde modes valt er eigenlijk bar weinig te beleven. Iets van een verhaalmodus zou welkom zijn geweest, maar die is dus ver te zoeken.

Op zich is dit niet erg, aangezien Ultimate Ninja Heroes een fighter pur sang is en dus de meeste tijd in de arena doorgebracht zal worden. Het vechten zelf is op zich best lekker uitgewerkt. Je kunt van verschillende platformen binnen een level gebruik maken om ze je opponent te ontwijken of te verrassen. Elke keer dat je een combo goed landt, komt er chakra vrij. Deze chakra kun je opsparen en later loslaten en als je dan een klap weet te plaatsen, zet je een karakteristieke aanval van het betreffende karakters in werking. Zo maakt Sasuke gebruik van zijn Chidori en gooit Neji zijn Byakugan in de strijd. Echt diepzinnig wordt het vechten echter nooit, aangezien je maar een enkele knop hebt om mee te vechten. Verder kun je nog projectielen gooien, maar verwacht geen diepzinnig vechtsysteem die zich kan meten met andere grootmachten binnen het genre. Al met al is Naruto: Ultimate Ninja Heroes echt een game voor de fans. Gamers die de anime een warm hart toedragen zullen verrukt zijn om te horen dat er een scala is van 20 verschillende karakters (waarvan er acht ontgrendeld moeten worden ) en dat rasslechterikken als Uchiha Itachi en Orochimaru ook van de partij zijn. Helaas is deze game duidelijk voor het grootste deel gericht op de westerse gamers en is de optie om de stemmen in het Japans te zetten niet aanwezig en zul je het dus moeten doen met de bij vlagen tenenkrommende Engelse personages. Mensen die te weinig affiniteit hebben met de franchise zullen snel op de game uitgekeken zijn door de platvloerse gameplay en de weinige inhoud. Ben je echter een fanaat van zowel de franchise als het genre, dan kun je Naruto: Ultimate Ninja Heroes best een draai of wat in je PSP gunnen.