Dat superhelden samenwerken in comics is niets nieuws. Dat superhelden de handen ineen slaan in een game hebben we ook al eerder gezien. Maar dat superhelden letterlijk hun krachten bundelen zien we eigenlijk nooit. En dat is nu precies de grote vernieuwing die Marvel Ultimate Alliance 2 biedt aan het beat 'em-up- en superheldengenre.

Marvel Ultimate Alliance 2 is een beat 'em up met lichte RPG-elementen, waarbij een team van vier superhelden één van de betere verhalen uit het Marvel-stripboekenuniversum, namelijk de Civil War-reeks, doorloopt. Wat dit precies inhoudt kunnen we niet vertellen zonder het verhaal te verklappen, maar voor kenners van de reeks is het verhaal dusdanig anders dat het een doorloop rechtvaardigt. Globaal komt het erop neer dat in één van de drie aktes de voor- en tegenstanders van de Superhuman Registration Act lijnrecht tegenover elkaar komen te staan, waarbij jij de kant moet kiezen van Iron Man of Captain America.

Invloed

De splitsing die deze keuze teweegbrengt heeft, naast het in eerste instantie uitsluiten van drie helden per kant, helaas weinig impact op het geheel. Eigenlijk houdt het alleen in dat de missiedoelen vanuit een ander oogpunt volbracht moeten worden, zoals het beschermen van een gevangenentransport tegenover het bevrijden van je medestanders. Daarnaast hebben de gesprekken die je met je medestrijders aan kunt knopen geen invloed op het overkoepelende verhaal. Het voelt echt als een gemis dat het niks uitmaakt of je agressief of diplomatiek antwoordt, want de uitkomst en houding ten opzichte van jouw team verandert niet.

Het is dan ook vreemd om te zien dat pas na het maken van je keuze over de Superhuman Registration Act de onderliggende voorkeuren van de helden naar voren komen, zonder dat dit zich expliciet uit. Drie helden zijn echt gebonden aan een kant, maar Spider-man zijn extra kostuum komt bijvoorbeeld pas vrij na gestreden te hebben bij de voorstanders. Slaat hij hier minder hard om op de voorstanders in? Nee. Hoor je hem achteraf spijt hebben? Ook niet. Marvel Ultimate Alliance 2 laat hier duidelijk zien dat we te maken hebben met een beat 'em up waar later een dun RPG-sausje overheen is gegoten. Het smaakt niet vies, maar wel een beetje karig als naar het bronmateriaal wordt gekeken.

Wat wel iets extra's aan de saus toevoegt zijn de unieke gesprekken die gevoerd kunnen worden als je met het juiste personage een andere superheld benadert. Zo zijn gesprekken die leden van de Fantastic Four onderling voeren inhoudelijk compleet anders dan wanneer bijvoorbeeld andere personen een gesprek met één van de teamleden aanknoopt. Dit geeft toch een extra impuls om de gesprekspartners te wisselen en zo extra informatie los te peuteren, ook al bereik je er dus weinig mee. Het verhaal slaagt er met behulp van al deze gesprekken wel in om het onderscheid tussen goed of slecht in een grijs gebied te houden, waardoor uiteindelijk voor beide kanten iets te zeggen valt.

Beloning

Om je viertal samen te stellen heb je 24 superhelden tot je beschikking. Hoewel, eigenlijk zijn het er in eerste instantie maar 21 en zijn drie extra personages vrij te spelen door specifieke voorwerpen te verzamelen tijdens de levels. Wil je dus Thor, The Hulk of Jean Grey onder de knoppen krijgen, dan moet je buiten de gebaande paden treden en alles kort en klein slaan op zoek naar deze items. De beloning is er in ieder geval wel naar.

De RPG-saus wordt wat dikker zodra de ervaringspunten om de hoek komen kijken. Je ziet de personages (en gelukkig niet alleen degene die je meeneemt op missie) groeien, zowel in kracht als mogelijkheden. Zo is de rocketpunch van Iron Man zodra deze beschikbaar komt niet meer dan een flinke dreun die je uit kan delen aan een tegenstander, maar in geüpgrade vorm vliegen meerdere vijanden door de lucht: een echte superkracht dus. En dat voelt heerlijk.

Daarnaast kan je team van helden een aantal van deze krachten onderling fuseren. Veel van de fusies hebben ongeveer dezelfde uitwerking, maar de manier waarop biedt genoeg variatie. Een guided-fusie betekent dus niet bij voorbaat dat twee straalkrachten gekruist worden, maar kan ook betekenen dat een wervelwind wordt opgeroepen die bijgestuurd kan worden voor maximale destructie. Op deze manier blijft het leuk om te zien wat de helden onderling op je scherm weten te toveren. En laten we eerlijk zijn: als je de Hulk en Thor een compleet bataljon van vijanden aan gort ziet stampen door als een paar hyperactieve kleuters op en neer te springen komt er automatisch een brede glimlach op je gezicht.

Uitnodigend

De levels zijn erg lineair van opzet, maar wel gevarieerd en sfeervol. Naast het regenachtige Latveria wordt bijvoorbeeld ook een zonnige Afrikaanse jungle bezocht, om twee uitersten te noemen. Om alles zo goed mogelijk in beeld te brengen is de camera dichter op de actie geplaatst en op veel momenten vrij rond te draaien. Helaas is hiermee niet het grootste kritiekpunt uit het eerste deel verholpen, namelijk het uit het oog verliezen van je team. Op de hogere moeilijkheidsgraden heeft dit soms dodelijke gevolgen en het is helemaal vervelend als een potje multiplayer wordt gespeeld.

Een ander kritiekpunt uit het eerste deel, het niet weten waar je volgende doel te vinden zich bevindt, is wel opgelost. Met een druk op de knop weet je zo wel richting je uit moet, maar het loont echter wel om van dit pad af te wijken. Naast de voorwerpen om de drie extra helden vrij te spelen liggen de levels namelijk bezaaid met dossiers en geluidsfragmenten vol achtergrondinformatie. Alles bij elkaar is het erg aantrekkelijk om minstens nog een keer door de levels te struinen op zoek naar spullen die je over het hoofd hebt gezien.

De informatie is naast interessant ook bijna noodzakelijk voor iedereen die geen diehard comicfan is om de triviaquiz in je hoofdkwartier te doorlopen. De quiz is niet alleen een leuke test van je kennis, maar ook een goede bron om ervaringspunten te scoren. De aantallen lopen helemaal hoog op als de quiz met meerdere spelers tegelijk wordt gedaan, waarbij snel antwoorden de hoogste bonus geeft. Het is niet een quiz waar je speciaal vrienden voor uitnodigt op de zaterdagavond, maar wel erg vermakelijk.

Waar je vrienden wel goed voor kan uitnodigen is de multiplayermodus. Hierin is het mogelijk om lokaal of online het verhaal te doorlopen met maximaal drie anderen. Dat hier een drop in, drop out-systeem aan gekoppeld is maakt het lekker makkelijk voor anderen om gezellig een volledig potje of gewoon een klein stukje mee te spelen. En het is natuurlijk altijd beter om een avond te beginnen met een flinke vechtpartij dan deze zo te eindigen...