American Football? Tja, dat is nou eenmaal niet echt populair in Europa. We spelen hier liever écht voetbal! Niet die alternatieve vorm van Rugby, wat een onzin. Dat is toch min of meer de concessie hier in Europa. Hoewel voetbal steeds meer geaccepteerd wordt in Amerika, wil het met American Football hier in Europa niet echt vlotten. Basketbal en ijshockey vinden we vaak nog wel leuk om te zien, maar American Football gaat net wat te ver. Waarom dit is, geen idee eigenlijk. Misschien omdat het qua regels veel minder toegankelijk is. Toch brengt EA nog jaarlijks een nieuwe Madden uit in Europa. Screenshots zijn van de Xbox, PS2, GCN en Xbox 360-versies van de game

Soms kan het leven van een reviewer zwaar zijn. Dit kan bijvoorbeeld gebeuren wanneer je een game opgestuurd krijgt, binnen een genre waar je eigenlijk weinig tot niets mee hebt. Dit is een uitzonderlijk geval, omdat het alleen kan gebeuren wanneer ook niemand anders van de crew zich met het genre bezig houdt. Zo dus ook met Madden NFL 07, welke ik voorgeschoteld kreeg. Het is niet dat ik een hekel heb aan sportgames, maar ik heb gewoon totaal geen verstand van American Football. Wie wel eigenlijk in Nederland? Ik had natuurlijk kunnen zeggen: “fuck it” en de game grotendeels laten voor wat het is. Op veel Amerikaanse gamefora wordt deze gamereeks echter zodanig geprezen, dat ik toch wel nieuwsgierig werd. Tijd dus voor verdieping!

“Wikipedia is your friend!” wordt er wel eens geroepen. Of was dat Google? Nouja, het maakt eigenlijk niet uit. In ieder geval was de wereldberoemde online encyclopedie de perfecte bron om me alle regels van American Football eigen te maken. Een perfecte plek om te beginnen wanneer je een nieuwe sport wilt uitproberen. Omdat ik ook niet de lulligste ben, zal ik een aantal van de belangrijkste regels hier met jullie delen.

Het rechthoekige veld is 110 meter lang en 49 meter breed. De buitenlijnen in de lengterichting worden de zijlijnen genoemd, terwijl de buitenlijnen in de breedte de ‘endlines’ genoemd worden. Het hele veld is om de vijf yards opgedeeld in yardlines. Een gebied wat zich 10 yards in de lengte vanaf de endlines uitstrekt, wordt de endzone genoemd. Eigenlijk gewoon het doelgebied.Je krijgt als aanvallend team elke keer vier pogingen om minstens 10 yards dichterbij de endzone van de tegenstander te komen. Als het je na vier pogingen, of ‘downs’, niet lukt deze afstand te overbruggen, dan worden de rollen omgedraaid en mag het andere team hetzelfde proberen. Wanneer je wel binnen vier downs de 10 yards of meer overbrugt, krijg je daarna opnieuw vier kansen om nogmaals 10 yards of meer vooruit te komen.Elke down begint met de twee teams die tegenover elkaar staan. Dit confrontatiegebied wordt de ‘scrimmage’ genoemd. Beide coaches kiezen van tevoren een zogenaamde ‘play’ die men tijdens de down uit gaat voeren. Dit is eigenlijk het complete tactische gebeuren, inclusief opstelling, looplijnen en manier van samenspelen. Een down begint zodra de Center van het aanvallende team de bal naar achteren passed richting een medespeler, meestal de Quarterback die het spel verdeeld. Deze pass wordt een ‘snap’ genoemd. Je kunt per down één keer naar voren passen. Dit moet achter de lijn van de scrimmage gebeuren en wordt meestal gedaan door de Quarterback. De bal kan wel oneindig vaak per down zijdelings en naar achteren gepassed worden, maar dit gebeurt zeer zelden. De bal kan ook direct afgegeven worden aan een medespeler, een zogenaamde handoff. Zodra de speler met de bal van het aanvallende team getackeled wordt, eindigt de down en begint de volgende. Als aanvallend team is het dus de bedoeling om per down een zo groot mogelijke afstand te overbruggen, in ieder geval voorbij de 10 yards; terwijl het verdedigende team dit zoveel mogelijk probeert te voorkomen en de aanvallers zelfs kan proberen terug te dringen.Om te scoren, moet één van je spelers zich met de bal in de endzone van de tegenstander bevinden. Dit wordt een touchdown genoemd waar je 6 punten voor krijgt. Je kunt de bal ook tussen de doelpalen trappen, waar je 3 punten voor krijgt. Dit heet een fieldgoal en kan pas vanaf een afstand van 30 yards serieus gepoogd worden.Na het maken van een touchdown krijgt je team, vanaf korte afstand tot de endzone van de tegenstander, nog een enkele kans om een tweede touchdown te maken (2 punten), of de bal tussen de doelpalen te trappen (1 punt). Dit wordt een conversion genoemd. Er wordt dus zoveel mogelijk naar gestreefd om een touchdown te maken, omdat een field goal veel minder oplevert. Als het een team na drie downs niet gelukt is om 10 yards vooruit te komen en de afstand tot het doel van de tegenstander nog te groot is om op een field goal te gokken, wordt er een ‘punt’ uitgevoerd. Hierbij wordt de bal zover mogelijk van de eigen endzone vandaan getrapt, om het voor de tegenstander zo lastiger te maken om snel bij jouw endzone te komen. De tegenstander heeft wel de mogelijkheid om de punt op te vangen en vervolgens naar voren te rennen om de afstand weer zoveel mogelijk te verkleinen.Bij een pass naar voren, kan een speler van de verdedigende partij de bal in de lucht onderscheppen. Niet geheel verrassend wordt dit een ‘interception’ genoemd. Als dit lukt, dan worden de rollen onmiddellijk omgedraaid en mag het verdedigende team gaan aanvallen. Het is zelfs zo dat de speler die de bal onderschept, daarna meteen mag proberen om een zo groot mogelijke afstand tot de endzone van de tegenstander te overbruggen en eventueel meteen een touchdown te maken. Omdat dit niet echt gewenst is voor het andere team, wordt er vaker met de bal direct naar voren gerend, of gerushed, in plaats van dat er naar voren gepasst wordt. Het risico is relatief lager.Goed, dat was al een behoorlijk lijstje met regels. Toch zijn ze behoorlijk snel onder de knie te krijgen en kun je met die basis al een fatsoenlijk potje American Football spelen of bekijken en begrijpen. Dat neemt niet weg dat dit een redelijk pittige sport is en een stuk minder toegankelijk dan bijvoorbeeld voetbal. Iets wat ook door de aard van de sport komt. Je bent immers niet constant actief aan het spelen en rond aan het rennen. Nee, je werkt gewoon die downs af, totdat je een punt gescoord hebt, of het je na vier pogingen niet gelukt is om ver genoeg te komen. Een hoop onderbrekingen dus en dat zal een gemiddelde voetbalkijker in het begin wel een beetje tegen het hoofd stoten. Zoiets doet namelijk wel erg veel aan een gemiddelde wedstrijd Nederland – Portugal denken. Toch gebeurt tijdens deze onderbrekingen het interessantste onderdeel van de sport, namelijk het tactische steekspel tussen de coaches van beide teams. Oftewel, wat voor ‘play’ ga ik uitvoeren om de tegenstander te slim af te zijn?

Zo begint ook een potje Madden, het kiezen van een geschikte ‘play’. Allereerst kies je een opstelling en vervolgens de loop- en passlijnen. Je moet dit allemaal binnen een beperkte tijd vaststellen, dus je kunt niet even rustig de tijd nemen om alles uit te vogelen. Dat is best jammer, want zo wordt je meteen compleet in het diepe gegooid. Misschien prettig voor de American Football-kenners, maar voor ons leken is dat allerminst fijn. Gelukkig heeft EA wel de mogelijkheid ingebouwd om dhr. Madden om advies te vragen bij het kiezen van de play. Deze persoon moet je waarschijnlijk zien als de Johan Cruijf van de American Football-sport. Na het vaststellen van de play, kun je aan de slag. De teams komen op de scrimmage-lijn tegenover elkaar te staan en via de Center kun je nog even snel wat wijzigingen aanbrengen in je play, afhankelijk van hoe de tegenstander heeft besloten zich op te stellen. Ook dit gebeurt allemaal onder tijdsdruk, dus tijd om alles rustig uit te zoeken is er jammer genoeg niet bij.

Vervolgens ‘snap’ je de bal naar je Quarterback en kan het los gaan. Nu gebeurt alles razendsnel. De verdedigers worden nog even afgehouden door jouw blockers, maar je zult toch vaak in niet minder dan een paar secondes moeten beslissen hoe je gaat ‘rushen’ of naar welke speler je de bal wilt passen wanneer je voor een passing play gekozen had. De eerder bepaalde tactiek doet het halve werk, maar het is jouw creativiteit, reactiesnelheid en vermogen tot goed impulsief denken die de rest moet doen. Daarnaast moet je natuurlijk ook een beetje geluk hebben en moeten je spelers ook voldoende skills bezitten. Is je speler met de bal eenmaal getackeled, dan is er heel even rust en gaan we door naar de volgende down. Ohja, dan is er ook nog het verdedigende aspect, wat weer net iets anders speelt. Je kunt je dus wel voorstellen dat je compleet overrompeld wordt door de game, wanneer je weinig tot niets van de regels af weet.

Het zijn echter niet alleen de regels van de sport die het geheel kunnen bemoeilijken, dit geldt ook voor de bijzonder complexe controls. Zo goed als elke knop op je controller heb je nodig om een beetje ver te komen. Bovendien heeft iedere knop bij elke situatie in het spel weer een andere functie. Zo hebben ze specifieke functies gedurende de periode tussen het vaststellen van je play en het starten van de down; wanneer je dus via je Center nog wat laatste tactische instructies mee geeft. Vervolgens heeft elke knop bij het aanvallen ook weer een hele andere functie dan bij het verdedigen. Zelfs elke positie op het veld heeft een eigen control setup. Een passende Quarterback bedient bijvoorbeeld net weer wat anders dan een rushende running back of wide receiver. Kortom, het is zeker aan te raden om niet alleen Wikipedia te raadplegen voor alle regels van de sport, maar om ook nog even de Training Mode in de game op te starten zodat je rustig alle controls uit kunt vogelen.

Ok, het is nog net geen schaken, maar voor een gemiddelde Europeaan is een American Football-game toch een tak van sport (no pun intended) waar je vooral in het begin het nodige geduld voor op moet brengen. Heb je die drempel echter eenmaal overbrugd, dan ontdek je een ontzettend mooie en boeiende sport waar heel erg veel in zit. Dat niet alleen, je zult ook ontdekken dat Madden NFL 07, of eigenlijk de gehele Madden-reeks, gewoon tot de top van het genre behoort. Niet alleen binnen de American Football-regionen, maar ook daarbuiten. Dit is eigenlijk de Pro Evolution Soccer van het American Football en wat dat betreft doet EA het hier beter dan met FIFA.

Niets geeft een fijner gevoel dan het al rennend onderscheppen van een pass, het geven van een dieptepass die door je medespeler zwevend tussen twee verdedigers uit de lucht opgevangen wordt, het uitspelen van een stuk of vijf tegenstanders door een aantal strakke ‘dodge’ moves, of het maken van een touchdown met een lange rush vanaf de middellijn. Nou ok, er zijn heus wel dingen die nog fijner voelen dan dat, maar het neemt niet weg dat Madden gewoon erg veel fun is zodra je alles een beetje uitgevogeld hebt. Helemaal als je in multiplayer bezig gaat en elkaar tactisch probeert af te troeven.

Dat fijne gevoel komt vooral door de enorm strakke en uitstekend verzorgde gameplay. Ik was als snel onder de indruk van de erg gedetailleerde en ontzettend soepele animaties en de zeer geloofwaardige physics. Allemaal elementen die in een game als deze een grote rol spelen waar het aankomt op de gameplay. Spelers botsen echt tegen elkaar op, vallen of springen over elkaar heen, nemen andere spelers mee in hun duik, vertragen bij een sprong in de lucht, versnellen geleidelijk tijdens een rush, draaien om hun as bij teveel zijwaartse kracht en meer van dat soort ongein.

Natuurlijk is dit een fysieke sport en is het goed implementeren van zulke interactiviteit en physics van essentieel belang, maar het moet wel eerst even gebeuren. Uit alles in Madden NFL 07 blijkt echter dat EA dit over de jaren heeft geperfectioneerd. Goed, de controls zijn complex en niet zo even onder de knie te krijgen, maar de gameplay is verder wel enorm strak en prettig. Zodra je alle controls een beetje uitgevogeld hebt, zul je ze ook niet snel meer vergeten.

Ik heb als Europese-leek eigenlijk weinig referentiemateriaal waar het op deze game aankomt. Ik kan dus moeilijk zeggen in hoeverre deze game beter is dan diens voorgangers, of vergeleken met concurrerende producten. Als je het geheel echter begrijpt en even gespeeld hebt, dan voel je aan alles de kwaliteit en zorg. Het is gewoon erg leuk om te spelen, ook al zit je niet echt in de wereld van de sport. Je kent niet al die spelers, coaches en teams, laat staan de geschiedenis. Dat maakt echter niet uit, want het is gewoon bijzonder vermakelijk.

Ik heb de PS2-versie gespeeld, maar buiten de nodige grafische verschillen, zal er qua gameplay waarschijnlijk niet zo heel veel verschil zijn met bijvoorbeeld een Xbox 360-versie. In principe kan ik je dus elke uitvoering van de game aanraden wanneer je bereid bent jezelf even in deze sport te verdiepen. Eigenlijk wordt de versie voor de Nintendo Wii de enige die anders zal spelen en dat lijkt me nog behoorlijk interessant.