Aan de oorsprong van dit spel stond het Nickelodeon-programma Insanely Twisted Shadow Puppets, bedacht door Michel Gagné. Een naam die niet iedereen direct bekend voorkomt, maar als gezegd wordt dat de creatieve kunstuitspattingen van deze Canadees onder meer in Pixar-film Ratatouille zitten en zijn werk werd uitgegeven door DC Comics, dan begrijp je vast dat hij veel talent moet hebben. Dat zie je terug in Insanely Twisted Shadow Planet, waarvan hij de artistieke richting heeft bepaald, terwijl FuelCell de verdere ontwikkeling op zich heeft genomen.

De sfeer in Insanely Twisted Shadow Planet is vreemd spacey met leuke geluidseffecten. Van het alieneske menu tot het getik van het grijpertje op je ufo, de kleine geluiden zijn muzikale verrassinkjes. Opvallende dissonant is de achtergrondmuziek die wat sloom en eentonig is; de hele tijd een soort kloppende beat, achter elkaar door. Sommige nummers zijn gemaakt door blackmetalband Dimmu Borgir, zoals Progenies of the Great Apocalypse. Uiteraard de orkestrale versie, want het origineel zou met alle grunts en herrie te veel afleiden van het ingetogen puzzelspel.

Een duister kwaad

Insanely Twisted Shadow Planet is wat lastig in een hokje te plaatsen, maar komt het meest in de buurt van een 2D actie-puzzelgame. Je bestuurt een ufo die steeds naar roodgemarkeerde punten moet komen om zijn planeet te bevrijden. Een duister kwaad heeft namelijk van je hele wereld een schaduwrijk oord gemaakt en je bent de enige die dat ongedaan kan maken. Verder heeft het verhaal weinig om het lijf, maar dat is in dit spel niet storend. Af en toe vraag je je af wat ook alweer het doel is, maar de breinbrekers zorgen er toch voor dat je verder speelt.

En gelukkig zijn er genoeg moeilijke puzzels waardoor je meerdere malen gigantisch vast komt te zitten en Insanely Twisted Shadow Planet van goede lengte wordt. Het vastzitten is ook precies wat een game als deze leuk maakt. Je moet puzzels oplossen, in de vorm van zowel freaky eindbazen als vind-je-een-weg-hersenkrakers, en zoeken naar nieuwe gereedschappen. Bijvoorbeeld bij een soort koraalachtige vijanden die je door een gat naar binnen proberen te zuigen. Even een steentje zoeken met je grijpertje, voor zijn tuutmondje houden en hij zuigt de steen op en verdwijnt.

Maar ja, je kunt natuurlijk alleen die steen oppakken met het grijpertje en dan rijst de vraag: wat moet je met dat ding? Als je echt goed gefrustreerd bent na een ellenlange zoektocht en je de neiging hebt te gaan denken dat er gewoon een bug in de game zit waardoor je niet verder komt, dan verleidt die eenzame ufo je toch weer met zijn minigereedschappen om door te gaan. Misschien zijn het de interessante wezens die te ontdekken zijn of je eigen koppigheid, maar opgeven is geen optie. Je staat er gelukkig niet helemaal alleen voor. Het handige aan deze game is namelijk dat je een scanner hebt waarmee je precies kunt zien wat je in een bepaalde situatie nodig hebt, als je er even niet uit komt. Waar je dat hulpstuk kunt vinden, verklapt de game natuurlijk niet. Dat betekent dat er vooral tijd gaat zitten in het onderzoeken waar je heen moet en hoe je daar komt. Zoals de meeste puzzelgames kan Insanely Twisted Shadow Planet dus insanely frustrerend zijn, omdat je soms minutenlang met je ufo rondzweeft op zoek naar de weg of je net even niet weet hoe die ene eindbaas verslagen dient te worden.

Stijl en substantie

De eindbazen zitten goed in elkaar en zien er mooi uit, maar vooral de zwakkere vijanden in je weg ernaartoe hebben indrukwekkende designs. Per level veranderen ze van vorm en substantie, maar niet in stijl. Rondzwevende kwallen en rood-zwarte bollen die bijna licht lijken te geven door het grote contrast; gedurende je hele avontuur op de belachelijk verknipte schaduwplaneet zul je nieuwe wezens tegenkomen die met hun hele lijf bonken als een hart, die met hun tentakels schieten of die je door wind van je pad proberen te brengen.

De vijanden bieden een leuke afwisseling met het puzzelen. Plotseling zit je middenin een aanval en weet je niet hoe snel je de kwaadwillende wezens allemaal moet afschieten, terwijl je het volgende moment rustig op de oplossing van een puzzel kunt broeden.

Het kan natuurlijk zijn dat je niet dol bent op heftige hersengymnastiek, maar je moet wel een enorme bloedhekel aan puzzels hebben en een ontzettend opvliegerig karakter bezitten, wil Insanely Twisted Shadow Planet je geheel koud laten. Als de graphics je iets te abstract zijn, dan zal ongetwijfeld dat kleine ufootje met al zijn minigereedschapjes je hart doen smelten. In de puzzels is veel uitdaging te vinden, die bij vastzitten kan omslaan in frustratie. Toch weet deze actie-avonturengame grip op je te krijgen en zorgt dat je doorgaat tot het einde, zelfs als de melkweg ernaartoe af en toe wat hobbelig is.