Het succes van Angry Birds betekende een boost van andere op physics gebaseerde puzzelgames. Weinig ontwikkelaars buiten Rovio zelf konden echter de perfect uitgebalanceerde levels en heerlijke relatie tussen uitdaging en plezier evenaren. Het nieuwe uitgeversprogramma Rovio Stars probeert de ontwikkelaars die dat wel lukt te pushen. Nitrome trapt af met Icebreaker: Viking Voyage en bewijst het kunstje van Rovio minstens net zo goed te beheersen als de Angry Birds-studio zelf.

Icebreaker: A Viking Voyage voelt als een lauwwarm bad, waar je zonder aarzelen in stapt en uren in kunt blijven liggen. De vrolijke, koddige Vikingwereld biedt een veilige omgeving voor spelelementen die direct herkenbaar en logisch aanvoelen. Het centrale spelelement is vergelijkbaar met Cut the Rope: snij objecten door met je vinger. In Icebreaker zijn dat vooral grote ijsblokken, maar ook touwen, snotbellen, kippen en kanonnen kunnen passeren de revue om het doel te vervullen.

Het is uiteindelijk de bedoeling om een aantal Viking-mannetjes op een schip te laten vallen. Dat doe je voornamelijk door het ijs op zo’n manier te snijden dat de Vikings de goede kant op glijden of vallen. Maar in de talrijke puzzels zal je op veel meer manieren moeten snijden om puzzels op te lossen.

Gevarieerde mengelmoes

In Icebreaker heeft elke puzzel zijn eigen karakter met verschillend gelaagde uitdagingen. Het verzamelen van alle Vikingen heeft de hoogste prioriteit, maar de muntjes en de par voegen een goede, onderhoudende secundaire uitdaging toe. Om alle muntjes te verzamelen is altijd een extra denk stap vereist die nooit zo vanzelfsprekend is als die lijkt. Maar ook de par, wat inhoud dat je punten kunt verdienen als je onder een aantal snijbewegingen blijft, zorgt voor een fijne extra nuance. Deze drie doelen prikkelen de speler om puzzels te herspelen en vraagt ook telkens om andere benaderingen.

Voor een gelouterde mobiele gamer zullen veel puzzels herkenbaar aanvoelen, maar de concepten en uitkomsten vervallen nooit in iets wat simpel, generiek of gedateerd is. Icebreaker vereist constant een nieuwe benadering van het spelen met physics. De ene keer snij je een ijsblok af om een gat op te vullen en de andere keer moet je goed timen om een Viking net op het juiste moment te lanceren. Timing, precisie en strategie wisselen elkaar telkens op een goede, genuanceerde manier af, waardoor er een heerlijk verslavend tempo ontstaat.

Vikings zijn cool

“Nee, toch geen in-app purchases he!” roept een kleine bebaarde Viking als hij te horen krijgt dat hij de goddelijke krachten alleen kan gebruiken wanneer hij er echt geld voor betaald. Het is karakteristiek voor de uitstraling van Icebreaker, dat doordrenkt is met schattige humor. Het heeft geen schaterlachend effect, maar samen met de kleurrijke pixel art maakt het van Viking Voyage een sympathiek avontuur.

Desondanks heeft de Viking wel gelijk. De microtransacties zijn aanstekelijk om te gebruiken, maar veel te duur om aan te schaffen. Je kunt kiezen om de zwaartekracht aan te passen, Vikings met je vingers te verslepen of ervoor te zorgen dat de Vikings muntjes als een magneet aantrekken. Maar een puzzel die je niet op kunt lossen zorgt er zelden voor dat je vastloopt, aangezien je vaak een tweede pad kunt nemen om verder te gaan. Ook is het aantal muntjes dat vereist is om andere werelden te bereiken niet bijster hoog, waardoor je relatief veel levels onvoltooid kunt laten om toch verder te kunnen.  

Uiteindelijk is het geen nadeel dat de totale ervaring van Icebreaker ondermijnt. Viking Voyage is een ode aan de mobiele puzzelgame, dat allerlei puzzelelementen op een hoopje gooit en op heerlijk toegankelijke manier presenteert. Het ademt dezelfde uitstraling en identiteit als Angry Birds en Bad Piggies, maar is door zijn diverse puzzels en gevarieerde aanpak een stuk beter dan dat.

Deze game is getest op iPad. De game is voor 2,69 verkrijgbaar in de iTunes Store.