Mensen die er tegenwoordig nog voor kiezen om als boer door het leven te gaan zijn schaars. Mogelijke redenen waarom het beroep niet zoveel succes meer kent zijn dat boeren een onzeker leven leiden, het helemaal niet hip is om met je tractor bij de lokale club aan te komen of omdat het gewoon allemaal teveel moeite kost om elke morgen vroeg uit je bed te moeten kruipen om op het veld te gaan werken. Speciaal voor alle mensen die toch met jeukende groene vingers zitten, maar de stap niet willen zetten tot boer(in), zorgt ontwikkelaar Marvelous voor een oplossing: Harvest Moon DS, een spel waarin je een digitaal leven als landbouwer mag leiden.

We bevinden ons op het strand. Naast het vervelende zand dat tussen onze tenen zit zien we in de verte twee figuren die blijkbaar een meningsverschil hebben. Na wat beter gekeken te hebben is het duidelijk dat we een gevecht aanschouwen tussen de Witch Princess en de Harvest Goddess, twee vrouwen die nooit elkaars beste vriendinnen zullen worden. Blijkbaar heeft de Witch Princess problemen met de manier waarop de Harvest Goddess zich gedraagt, vooral de manier waarop ze “Tadaaaaaaaa” zegt wanneer ze opeens uit het niets verschijnt  ergert de heksenprinses mateloos. Kort nadat de gemoederen bedaard zijn, belanden de twee goddelijke wezens echter opnieuw in een conflict en in een driftbui besluit de Witch Princess de Harvest Goddess naar een andere dimensie te toveren. Alsof dat nog niet genoeg is moeten ook haar hulpjes, de Harvest Spirits, eraan geloven en verdwijnen ook zij van de aardbodem.   Tot zover het verhaal van Harvest Moon DS dat, eens de introductie voorbij is, zogoed als overbodig wordt: het spel draait namelijk gewoon om het runnen van een boerderij, niets meer, niets minder. Akkoord, onderweg spelen de Harvest Spirits wel een rol (je moet ze alle 101 terug zien te halen uit de andere dimensie), maar al snel zullen spelers de vervelende kaboutertjes volledig negeren en zich storten op het uitbouwen van een eigen landbouwbedrijfje. Ieder die in het verleden al eerder in aanraking is gekomen met de Harvest Moon serie weet wat hem of haar te wachten staat, maar nieuwkomers zullen in het begin niet precies weten hoe de hooivork in de steel zit. Harvest Moon laat je namelijk volledig vrij in wat je al dan niet doet, een gegeven dat personen die graag aan het handje worden gehouden af kan schrikken.

 

Zoals gezegd, de essentie van Harvest Moon DS ligt bij de kunst van het tuinieren en de boer uithangen. Om gewassen te planten heb je echter een stuk land nodig, en gelukkig zijn er over heel de spelomgeving genoeg open gebieden te vinden waarop je je ding kan doen. Voordat er echter ooit iets van jezelf op een stuk land zal groeien, moet je eerst de grond bewerken. Dit doe je door gebruik te maken van typische landbouwvoorwerpen. Stenen verwijder je door ze stuk te slaan met een hamer, hout ruim je uit de weg door het te kappen met je bijl en het land zelf maak je klaar om te zaaien door de schoffel te gebruiken. Wanneer de aarde er goed uitziet heb je de mogelijkheid om allerlei zaadjes te planten die je óf in de lokale winkel gekocht hebt, óf zelf hebt verzameld van omliggende planten en gewassen. Eens de zaadjes in de grond liggen is het wachten geblazen. Het enige waar je goed op moet letten is dat je op bepaalde tijden je planten wat water gaat geven zodat ze niet gaan uitdrogen.

Het bovenstaande stukje tekst is zowat een samenvatting van wat je voornamelijk moet doen tijdens het spelen van Harvest Moon DS. Hoe meer zaadjes je tot volgroeide planten weet om te zetten, hoe meer inkomsten er zullen zijn, waardoor je boerderij stilaan groter en groter wordt. Als je genoeg geld hebt is het mogelijk om uit te breiden door bijvoorbeeld een kippenhok te bouwen, met als logisch gevolg dat je vanaf dat moment ook kippen kunt houden. Die kippen kun je dan weer verkopen voor nog meer geld enzovoorts. Het is duidelijk dat Harvest Moon DS draait rond een erg simplistisch gameplaymodel, maar het is niet zo simpel om een boerderij draaiende te houden doordat je op een bepaald moment zoveel aan je kop hebt dat er tijd tekort is!

  Toch is het erg spijtig dat Marvelous naast het runnen van een virtuele boerderij nog steeds niets meer met de franchise doet dan dat. Het is wel mogelijk om de mensen in het dorpje gelukkig te gaan maken door allerlei cadeautjes aan ze te geven of ze te helpen en op die manier zelfs meisjes te versieren. De gein is er echter al snel af na zo’n half uurtje hiermee bezig geweest te zijn. Het enige wat je dan nog rest is naar het casino te gaan waar je spelletjes kunt spelen met de Harvest Spirits, maar ook dat blijft maar leuk voor weer zo’n half uurtje, waarna je eigenlijk verplicht wordt om verder op het land te gaan zwoegen. Ook boer spelen blijft trouwens niet eeuwig leuk, de activiteiten die je moet doen zijn namelijk steeds hetzelfde: land bewerken, zaaien, water geven, dieren te eten geven, groenten plukken en terug van vooraf aan beginnen. Als je wat verder in het spel zit kun je de Harvest Spirits wel wat taken van je laten overnemen, maar als je dat doet blijft er bijna helemaal niets over om je mee bezig te houden. Als je fan bent van de Harvest Moon reeks en je vindt de repetitieve cyclus leuk, dan zit je echter nog altijd goed met deze DS-versie.

 Eigenlijk kunnen we moeilijk spreken over een DS-versie, dit had evengoed een titel voor de GBA kunnen zijn. Op geen enkel moment maakt het spel leuk gebruik van het touchscreen van de DS. Je moet enkel de stylus gebruiken om de voorwerpen in je rucksack (de inventaris) te selecteren en zelfs dat is een ongemakkelijke klus. Alle icoontjes die de verschillende items voorstellen zijn zo klein dat het een helse job is om ze aan te tikken en ze te gebruiken. Daarnaast is het tijdens het gebruiken van de menu’s binnen Harvest Moon DS vaak niet duidelijk of je nu knoppen dient aan te wijzen met de stylus of ze moet selecteren met de vierpuntstoets en moet bevestigen met de knoppen. Het zijn details, maar ze zorgen voor de nodige frustratie tijdens het spelen.

Ook audiovisueel zal Harvest Moon DS je zéker niet uit je stoel blazen. Grafisch ziet alles er oké uit, maar tegenwoordig verwacht je wat meer van een RPG, gezien de DS ondertussen al een hele tijd op de markt verkrijgbaar is. De liedjes en deuntjes die je voortdurend op de achtergrond hoort gaan bovendien snel vervelen en ook qua geluidseffecten doet het spel helemaal niets speciaals. Verder is het doodzonde dat het niet mogelijk is om via WiFi met Harvest Moon DS online te gaan, het zou namelijk perfect passen binnen de gameplay van het spel. Via het internet gewassen ruilen of grond verhandelen, ik zou het wel zien zitten. Spijtig genoeg deelt Marvelous die mening niet met mij, waardoor we te maken hebben met een matig spel dat enkel voor de fans een must-have blijkt te zijn.