We hebben ondertussen al heel wat pagina's volgeschreven over Guild Wars: Eye of the North. Het is dan ook een spel waar heel wat over te vertellen valt, wat opvallend is gezien we het hier hebben over 'slechts' een uitbreiding van een reeds bestaande titel. In het verleden is meermaals gebleken dat zo'n uitbreiding synoniem staat voor wat kleine toevoegingen aan het reeds bestaande concept en niet veel meer dan dat. Eye of the North daarentegen voelt aan als een pakket dat propvol zit met allerlei dingen waarmee ontwikkelaar ArenaNet ons nog eens extra wilt verwennen.

Laat ik meteen met het slechte nieuws van start gaat: wie nog nooit eerder Guild Wars heeft gespeeld en niet van plan is minstens één van de voorgaande hoofdstukken (respectievelijk Prophecies, Factions en Nightfall) in huis te halen mag nu stoppen met lezen. Eye of the North is namelijk, in tegenstelling tot de drie genoemde hoofdstukken, een expansie, wat wilt zeggen dat je dit spel niet in z'n eentje kunt spelen. Daarmee is het ook meteen duidelijk dat ArenaNet deze keer haar trouwe spelers in de watten wilt leggen, iets waar ze zeker niet rouwig om zullen zijn.   Er waren namelijk nogal wat klachten vanuit de community omtrent de manier waarop de Guild Wars franchise aan het evolueren was. Altijd weer kwam ArenaNet met een nieuw hoofdstuk op de proppen dat vooral gericht was op het aantrekken van nieuwe spelers. Veteranen bleven dus telkens op hun honger zitten, het is immers veel leuker om een nieuw Guild Wars-avontuur te beleven met het personage waar je reeds dagen aan één stuk aan hebt zitten werken. Gelukkig hebben de mensen bij ArenaNet hun oor te luister gelegd en krijgen fans nu eindelijk waar ze al jaren op wachten in de vorm van Guild Wars: Eye of the North. Over het verhaal gaan we niet te breed uitweiden, vermits we het daar in heel wat artikelen al over gehad hebben. Het komt er in een zeer verkorte versie op neer dat Eye of the North spelers opnieuw laat kennismaken met het continent Tyria, de landmassa die we kennen uit het allereerste Guild Wars-hoofdstuk. Verwacht echter niet dat alles er nog net zo uitziet als tijdens je vorige bezoekje, de omgeving is dusdanig aangepast dat Tyria er helemaal anders en verrassend fris uitziet. Dat komt onder andere doordat de ontwikkelaar de grafische motor van Guild Wars voor Eye of the North lichtjes heeft aangepast (bijvoorbeeld door nieuwe Shader Effects toe te voegen) waardoor alles er net dat tikkeltje beter uitziet dan het vroeger al deed. Bovendien bevat de uitbreiding een magistrale soundtrack die als klap op de vuurpijl ook nog eens dynamisch werkt. Zo zal de muziek bij gevechten aanzwellen terwijl de bespeelde instrumenten tijdens rustige passages minder opvallend aanwezig zijn.   Toch moet Eye of the North het vooral hebben van de manier waarop alles is vormgegeven. Nog meer dan in de voorgaande hoofdstukken hebben de mensen die verantwoordelijk zijn voor het creëren van de omgevingen hun best gedaan om een zo betoverend mogelijke spelervaring neer te zetten, en het is hun gelukt ook. Het is trouwens niet enkel in de buitenlucht genieten van het prachtige uitzicht, ook ondergronds is Eye of the North een lust voor het oog. Een hele opluchting, want in deze uitbreiding zul je heel wat uurtjes doorbrengen in kerkers, ondergrondse gangen en andere eerder ingesloten plaatsen.De hele uitbreiding telt maar liefst achttien nieuwe kerkers waarvan het overgrote merendeel nog eens bestaat uit verschillende niveaus. We hebben nog niet alle dungeons kunnen doorlopen, maar hetgeen we al hebben mogen aanschouwen ziet er erg smakelijk uit. Het valt vooral op dat de kerkers in Eye of the North, meer dan in voorgaande hoofdstukken, vol zitten met climaxen, vooral dan op het einde van de dungeon. Telkens weer mag je het opnemen tegen een eindbaas van formaat die, eens je hem/haar/het hebt weten te verslaan, een gevoel van macht en kracht bij je achterlaat. Er komt namelijk meer dan ooit tactisch inzicht kijken bij het verslaan van zo'n eindbaas, een evolutie die we enkel kunnen toejuichen. Natuurlijk zou Eye of the North geen expansie zijn zonder de nodige nieuwe items, en ook daar slaat ArenaNet de bal niet mis. Met veertig nieuwe verzamelbare armor sets, een hoop verse wapens en maar liefst 150 nooit eerder geziene skills ben je wel even zoet! Bovendien is het om sommige van die voorwerpen in handen te krijgen soms echt zwoegen geblazen, mede door het nieuwe reputatiesysteem dat Eye of the North met zich meebrengt. Reputatie verdien je door allerlei opdrachten voor verschillende groeperingen uit te voeren, net zoals we dat kennen uit bijvoorbeeld World of Warcraft. Het grote verschil met die andere populaire game is dat je in Eye of the North reputatie kunt verdienen door deel te nemen aan enkele zeer vermakelijke minigames.   Het meest originele spelletje is ongetwijfeld Polymock, een soort van volwassen versie van Pokémon waarin drie monsters het opnemen tegen een trio aan beesten van de tegenpartij. Elk monster heeft zijn eigen unieke vaardigheden en spelers zullen, net zoals in Pokémon, de zwakke punten van elk monster moeten leren herkennen om daarvan op een effectieve manier gebruik te kunnen maken. Polymock is zeker geen minigame waar je uren mee bezig kunt zijn, maar het is leuk om het eerder serieuze werk te onderbreken door wat met monstertjes te spelen. Bovendien is het niet nutteloos, gezien je met de verkregen reputatie heel wat speciale dingen kunt bekomen. Verder introduceert de uitbreiding ook tien nieuwe helden die je tijdens gevechten kunnen bijstaan mocht je dat willen. We zagen dit systeem al eerder opduiken in Guild Wars: Nightfall en ArenaNet heeft besloten om het te laten terugkeren in Eye of the North. Geen slechte keuze, gezien helden het toelaten dat je in principe heel het spel in je eentje kunt spelen. Heb je bijvoorbeeld een opdracht aangenomen die je niet alleen kunt oplossen en is niemand van je vrienden online, dan stel je een groepje met enkele helden samen en je kunt meteen beginnen aan je queeste. Toch is het wat hectisch met zo'n bende helden om je heen doordat je vaak met heel wat dingen tegelijk moet rekening houden. Zo kan het wel eens gebeuren dat je midden in een gevecht het noorden kwijtraakt doordat je zoveel verschillende balkjes en vakjes op je scherm ziet, een probleem dat minder snel voorkomt als je met personages op pad gaat die door mensen van vlees en bloed worden bestuurd.   Ik heb het echter nog niet gehad over de Hall of Monuments, een soort van digitale verzamelkast die Eye of the North aan Guild Wars toevoegt. Dit is een gebouw waarin zowat alles te vinden is wat jij al hebt gepresteerd tijdens het spelen van Guild Wars. Laat ik alles even de verschillende secties op een rijtje zetten:

Monument of Honor: hier zijn alle titels die je ooit hebt verdiend tijdens het spelen van Guild Wars terug te vinden. Ook krijg je een duidelijk beeld over welke verhaallijnen je succesvol hebt doorlopen.Monument of Valor: hier krijg je een overzicht van alle speciale wapens die je hebt weten te verzamelen tijdens het spelen.Monument of Resillience: alle armor sets die je ooit hebt kunnen bemachtigen krijgen hier een plaatsje.Monument of Fellowship: alle helden die je bent tegengekomen tijdens het spelen van Guild Wars staan hier als wassen beelden tentoon.Monument of Devotion: De bekende mini-pets die doorheen de Guild Wars hoofdstukken te verzamelen waren vind je hier als kleine action figures terug.

De Hall of Monuments waar al je trofeeën te zien zijn

Bovendien is het niet alleen leuk om op te scheppen met al je persoonlijke trofeeën tegenover je vrienden, elk stuk dat in de Hall of Monument te vinden is geeft je in Guild Wars 2 toegang tot exclusieve content, gaande van zeldzame wapens tot zelfs nieuwe metgezellen die enkel verkrijgbaar zullen zijn voor toegewijde spelers. ArenaNet heeft duidelijk laten voelen dat ze wel degelijk inzitten met de vragen van de community, daarvan is Eye of the North een schoolvoorbeeld!