Eindelijk is hij dan gearriveerd, Forza Motorsport, de eerste race simulator voor de Xbox. Met de term simulator zet Microsoft best wat op het spel, want je bent er als ontwikkelaar zeker van dat de gamer kwaliteit verwacht. En het vooruitzicht van online competitie op Xbox Live zal het hart van elke auto enthousiasteling sneller doen kloppen. Aan de hardware zal het zeker niet liggen, want dat heeft de Xbox genoeg in z'n mars. Laten we kijken of de makers van Forza hiervan goed gebruik hebben gemaakt.

Met 233 auto's en 31 tracks belooft Forza meteen een behoorlijke kluif te worden om doorheen te komen. De enige manier om in de game verder te komen is racen, racen en nog eens racen. Iets waarvoor je de game immers ook hebt gekocht. De eerste optie waarvoor mensen kiezen is waarschijnlijk de arcade mode. Uit eigen ervaring kan ik zeggen deze mode lang niet zo arcade is als het klinkt. Na meteen alle hulpmiddelen zoals traction control, ABS en stability management uitgezet te hebben (een echte kerel kan wel zonder), koos ik meteen voor een dikke Ferrari Enzo en scheurde Laguna Seca op. Met blokkerende remmen schoot ik meteen bij de eerste bocht de grindbak in en de kans op het winnen van de race was meteen verkeken. Als arcade mode al oppassen is geblazen, hoe zal het dan zijn met de hoofdmoot van de game, career mode? Uiteindelijk is de term arcade alleen maar bedoeld om aan te geven dat je gewoon in een auto kunt stappen en kunt gaan racen. Op het gebied van handling is niets ingeleverd.

Career mode is de sleutel om snellere en betere auto's tot je beschikking te krijgen. Door aan races mee te doen en deze te winnen, wordt je beloond met credits (het betaalmiddel in vele racegames) en bonus auto's. Met de credits zijn vele dingen te kopen zoals nieuwe auto's, upgrades en onderdelen om je auto optisch aan te passen. Dit is ook wat centraal staat in de game: het aanpassen van auto's aan je eigen persoonlijke smaak. Om verder te komen hoef je gelukkig niet altijd te winnen. Door simpelweg te finishen krijg je een bepaalde som geld, waardoor je op den duur een niveau hoger komt in de game. Naarmate het niveau stijgt worden er meer races ontsloten en kan er verder worden geracet. Een ander aspect in career mode, is dat aan het begin van het spel gekozen moet worden voor een thuisregio. Dit betekent dat je als speler kunt kiezen tussen drie regios, zijnde Europa, Azïe en de Verenigde Staten. Deze keuze bepaald welke auto's in het begin tot je beschikking staan en hoe duur ze zijn. Door bijvoorbeeld de regio Europa te kiezen, krijg je bijvoorbeeld alleen de mogelijkheid om Europese auto's te kopen. Naarmate het spel vordert komen echter ook gewoon de andere regio's vrij. Auto's uit deze regio's zullen wel duurder blijven dan lokale auto's, omdat de zeldzaamheid hiervan groter is. Zeldzaamheid is iets dat bepaald wordt door hoeveel een auto voor handen is, maar ook door de mate van mechanische en optische tuning die is gedaan aan een auto.

En nu naar het werkelijke racen. De leercurve van de game is hierin niet al te stijl, want met het basis model auto waarmee je begint zijn niet meteen de topsnelheden te halen van de 600PK modellen die later in de game te krijgen zijn. Zelfs met alle hulpmiddelen uitgeschakeld is een race nog makkelijk te winnen. Hoewel gezegd moet worden dat de tegenstanders altijd op je hielen zitten, wachtend op de geringste fout. Wanneer je echter de beschikking krijgt over extra tuning onderdelen of een snelle bonus auto, is het mogelijk mee te doen in races met wat snellere tegenstanders waarbij winnen opeens niet meer zo vanzelfsprekend is.Een aanrader is om meteen een tv stekker te kopen die RGB ondersteund, want het snoer dat bij de Xbox geleverd wordt doet de graphics van Forza geen recht aan. Dat gezegd hebbende, de graphics van Forza zijn zeker goed, maar niet héél goed. De tracks en de auto’s zien er prachtig uit, maar soms mist er net dat beetje realisme. De reden hiervoor is goed in de replays te zien. De car models zijn zo nu en dan wat te simpel uitgewerkt en komen hierdoor vaak wat cartoonesk over. Iets wat tijdens het racen zelf behoorlijk beperkt blijft. De grafische effecten zijn overigens perfect uitgewerkt. Zo weerspiegeld de zon erg mooi in de lak van de auto’s en is het schade model prachtig uitgewerkt. Het wil trouwens nog wel eens voorkomen dat er enige pop-up ontstaat van de textures op de weg en tijdens grote crashes ontstaat er nog wel eens slowdown. Iets wat bij aanvang van de game ook opvalt is de lage framerate (30 FPS) van de game en de niet echt vloeiende manier waarop de omgeving in de auto wordt weerspiegeld. Dit is iets wat na een kwartier spelen overigens al niet meer opvalt, maar het is duidelijk dat men de grens heeft opgezocht wat betreft de grafische capaciteiten van de Xbox.

Het geluid van de auto’s in Forza is trouwen top-notch. De motoren klinken vaak erg agressief en ook het uitlaat geluid klinkt lekker vol. Met bepaalde nieuwe onderdelen worden overigens ook nog eens nieuwe geluiden toegevoegd aan het bestaande orkest. Zo zal een nieuwe overbrenging resulteren in een typisch jankend geluid en zal een nieuwe uitlaat zorgen voor een nog luider gebrul bij het gas geven. De soundtrack van Forza is verzorgd door onze eigen Junkie-XL. Zijn muziek is iets waar je van moet houden, maar over het algemeen past het perfect bij de sfeer van Forza. En anders is tijdens het racen nog altijd je custom soundtrack te beluisteren..

Conclusie

Zelfs met de kleine foutjes en onvolkomenheden, is Forza zonder twijfel de beste racegame op de Xbox en misschien wel op alle consoles. De combinatie van een uitgebreide physics engine, goede graphics, een sublieme AI en natuurlijk online gameplay, maken het daarbij ook nog eens de meest complete racegame die op de consoles is te krijgen. En hoewel de hoeveelheid auto’s niet zo groot is als die van die andere driving sim, zijn de 233 auto’s genoeg om je een hele tijd bezig te houden. En vergeet daarbij niet de exclusieve merken, zoals Ferrari en Porche die de line-up compleet maken. Met deze eerste geslaagde poging om een realistische racegame te maken kunnen we alleen maar reikhalzend uitkijken naar wat Microsoft met de opvolger te bieden heeft. Maar nu is eerst Forza aan de beurt.