We praten constant in clichés tegen onze vriendin, slapen s’avonds in een lange regenjas en vragen bij de tramhalte steevast aan de mensen die op de bankjes zitten of ze alvast gaan warmlopen. Het is duidelijk dat we weer helemaal in Football Manager-modus zitten en onze omgeving vindt het ‘heerlijk’.

Football Manager 2013 bromt al weer een tijdje op onze PC, maar ieder jaar is het toch zwaar afscheid nemen van je oude team. Het team dat je met zoveel pijn en moeite naar de top hebt gebracht en waar je lief en leed mee hebt gedeeld. Bovendien is het ook ieder jaar maar afwachten of de serie iets nieuws te bieden heeft, wat de aankoop van een nieuwe versie rechtvaardigt. De serieuze voetbalsim blijft tenslotte een soort van nichemarkt waarin Football Manager weinig concurrentie ondervindt en al heel lang ongestoord op de troon zit. En de geschiedenis leert ons dat dit soms tot luiheid kan leiden.

Zo was Football Manager 2012 eigenlijk meer een soort van update. Niettemin een update waarin heel veel zaken grondig werden aangepakt en de game waar mogelijk nog verder werd uitgediept, maar echt vernieuwend was het niet. Maar waar 2012 meer een evolutie was, daar wordt 2013 toch meer een revolutie. En dat komt vooral door de nieuwe Classic-modus, de Challenges en de online mogelijkheden.

Football Manager 2013, FM 2013

Oude formule met nieuw gezicht

Wie de Career-modus in FM 2013 opstart, zal binnen enkele minuten weer helemaal opgezogen worden in een ongelofelijk brij aan informatie. Zonder enige twijfel nuttige informatie, maar het blijft nog steeds heel veel informatie. En in 2013 is daar uiteraard nog wat bijgekomen. Gelukkig heeft de game wel een behoorlijk make-over gehad en zien de menu’s en navigatiebalk er een stuk gestroomlijnder uit dankzij handige pop-upvensters en duidelijke icoontjes. Voor veteranen is het even wennen, maar als snel wordt duidelijk dat de game door deze interface-aanpassingen een stuk efficiënter wordt en je als speler minder hoeft te klikken om alles in goede banen te leiden.

Ben je eenmaal van ‘de schrik’ bekomen en weet je jouw weg te vinden in het verbeterde menu’s van de game, dan kom je tot de ontdekking dat de Career-modus nog groter en complexer is geworden. Alle vernieuwingen hier uitgebreid opnoemen is onbegonnen werk, maar de meest in het oog springende aanpassingen zijn bijvoorbeeld de trainingen (die je nu meer specifiek op ondermeer dodespelmomenten en de wedstrijdkalender kunt afstemmen), meer opties om je (jeugd-) spelers individueel te begeleiden en de mogelijkheid om spelers, pers en staf op verschillende manier in toon aan te spreken. Vooral die laatste optie kan bij verkeerd gebruik resulteren in een speler die weken lang chagrijnig op de club rondloopt en geen pepernoot meer raakt waardoor de game net dat beetje meer emotie meekrijgt.

Een andere, grote aanpassing in FM 2013 is de hulp van je assistent tijdens de wedstrijden zelf. Dankzij handige ‘tweets’ en pop-vensters krijg je bijvoorbeeld live te zien welke spelers ondermaats presteren of juist in bloedvorm verkeren. Hierdoor spring je veel sneller in op aanpassingen die nodig zijn om de wedstrijd in je voordeel te beslissen. Het maakt de game zo veel meer completer, omdat je voorheen vooral tussen de wedstrijden het verschil in succes moest zien te maken, terwijl je nu ook op het moment dat het er echt toe doet, de touwtjes meer en meer in handen krijgt. Overigens kun je dit keer ook een Directeur Voetbalzaken aanstellen die voor jou veel zaken - die wat meer betrekking hebben op de dagelijkse beslommeringen - uit handen neemt, mocht je dat willen.

Er valt te concluderen dat Football manager 2013 een flinke stap heeft gemaakt en voor de fans weer een paar laagjes aan voetbalzaken heeft toegevoegd. Dit heeft als keerzijde dat de game voor nieuwelingen bijna een onmogelijke horde is geworden. Heb je nog nooit een Football Manager-game gespeeld, dan duizelt het niert alleen voor je ogen door alle schermen die je voorbij ziet komen, maar ook door de schier ontelbare beslissingen die je moet nemen. Het is een beetje vloeken in de kerk, maar misschien is FM 2013 in zijn zoektocht naar accuraatheid en realisme wel iets te ver doorgeschoten en té uitgebreid geworden?

Football Manager 2013, FM 2013

Less is a bore?

Hoe je ook over die vraag denkt, een oplossing voor iedereen die hier ‘ja’ op antwoordt, komt nu in de vorm van de Classic-modus. In deze uitgeklede variant op de Career-modus kom je nog steeds veel schermen en informatie tegen, maar toch beduidend minder dan in zijn grotere broer. Zo hoef je bijvoorbeeld niet langer meer ellenlange teamgesprekken of perspraatjes te houden en kun je wedstrijden automatisch laten spelen waardoor de snelheid een stuk hoger ligt. Bovendien beperkt het spel je al het begin tot slechts drie landen van waaruit je spelersdatabase wordt opgebouwd, wat de behapbaarheid van de game uiteraard ten goede komt.

Natuurlijk weten we dat vele van jullie de game juist spelen om zijn complexiteit en het feit dat iedere speler die ergens op deze aardkloot rondloopt ook daadwerkelijk in de game zit, maar dat neemt niet weg dat het door alle keuzes en bergen informatie het bijna onmogelijk wordt om de vaart erin te houden. Laat staan om even een verloren uurtje te gebruiken om nog even een wedstrijdje te spelen. Iets wat we bijvoorbeeld wel prettig vinden aan de handheld-versie die we vorige jaar al speelden. Maar dankzij de nieuwe Classic-modus kan dat nu dus ook op de PC. Sports Interactive heeft goed gekeken naar wat zo de reeks zo goed heeft gemaakt en duidelijk een lering getrokken uit waar de game ophoudt om vermakelijk te zijn en een verslaving of het harde werken begint.

Begrijp ons niet verkeerd, ook wij houden ervan om minutieus bezig te zijn met alle aspecten van het spel, maar soms hebben wij ook behoefte aan wat minder opties en juist wat meer voetbal. Niet in de laatste plaats omdat we gewoonweg geen tijd hebben om dagen en weken achter ons schermpje te hangen. Het is absoluut geen minpunt dat de game dat nog-een-potje-gevoel al jaren weet op te roepen, maar voorheen was de enige manier waarop je echt kon genieten van de game, je vriendin een weekend op pad sturen, je mobiel op stil zetten en een weekendabonnement op de New York Pizza nemen.

Football Manager 2013, FM 2013

Meer uitdaging met FM 2013

Daarnaast is het allemaal goed voor de reeks als ook de wat minder ervaren spelers een kans krijgen om te proeven van de kwaliteit van Football Manager zonder daarbij eerst tien seizoenen nodig te hebben om de game enigszins te begrijpen. Dankzij Classic-modus is de game zoveel meer behapbaar geworden, zonder daarbij de essentie te verliezen van wat de game zo goed maakt. En dat is eigenlijk de grootste prestatie die de makers dit jaar voor elkaar gekregen hebben. Eerlijkheidshalve moeten we zelfs toegeven dat we na een uurtje of dertig niet meer terug willen naar de Career-modus, omdat we het heerlijk vinden om ons meer te richten op de wedstrijden zelf.

Precies daarom vinden we de nieuwe Challenges ook erg vermakelijk. In deze modus kun je kiezen uit een aantal vooringestelde scenario’s die je in een beperkte tijdsduur moet zien te voltooien. Denk hierbij aan een elftal dat door blessures geplaagd wordt en waarbij jij met vooral jeugdspelers moet zorgen dat er toch nog gewonnen wordt. Maar je kunt er ook voor kiezen om een elftal te behoeden voor degradatie met slechts een tiental wedstrijden voor de boeg en een welhaast onoverbrugbare achterstand. De Challenges zijn zeker geen eenvoudige opgave, maar het is verfrissend om eens niet vooruit te plannen voor de komende seizoenen. Gewoon concentreren op de wedstrijd van volgende week en hopen dat je tactiek werkt. Bovendien werk je nu veel sneller naar een einddoel toe en dat zal voor sommige spelers zeker een pluspunt zijn.

Als bonus kun je, dankzij sterk verbeterde online opties, ook de rest van de wereld uitdagen in bijvoorbeeld een zelf opgezet toernooitje. In zowel Classic- of Career-modus. En er zijn nu ook uitgebreide leaderboards in FM 2013 aanwezig die het mogelijk maken om al je prestaties te vergelijken met de rest. Kortom, het is bijna onmogelijk om niet iets van jouw gading te vinden in Football Manager 2013. De game is uitgebreid en verslavend als altijd, maar houdt dit keer ook rekening met ervaring, partners die aandacht willen of gamers die liever samen spelen. Het is dus niet de vraag of je Football Manager 2013 gaat aanschaffen, maar wanneer.