Het gaat niet goed met AZ. De club heeft afgelopen zomer meerdere miljoenen uit de zak van Dirk Scheringa uitgegeven om dan ein-de-lijk de felbegeerde kampioenschaal naar Alkmaar te halen, maar staat teleurstellend op een twaalfde plaats. Met slechts acht punten in de tas na acht wedstrijden, moet de Alkmaar Zaanstreek combinatie er hard aan gaan trekken om nog bovenin mee te gaan doen. En omdat Louis zijn gouden handje blijkbaar verloren is, heeft Dirk een pijnlijke beslissing moeten nemen. Exit Louis, welkom Jaap. Tijd om die talenten aan het voetballen te krijgen in Football Manager 2008.

De Football Manager-reeks van ontwikkelaar Sports Interactive heeft een achterban waar zelfs de PvdA bang van wordt. Een mislukte versie afleveren betekent voor Sports Interactive een jaar genadeloos gezeik van duizenden gamers aanhoren, met fora's die vol worden gescheten over de ontbrekende of niet werkende speleigenschappen. Dit is wellicht één van de redenen geweest waarom men voor dit deel een 'evolutionaire' benadering heeft gekozen in plaats van de game volledig op z'n kop te zetten.

En waarom zou men ook. De basis van Football Manager is al jaren in orde en het zijn de kleine details die de game ver boven de concurrentie uit laten steken. Ook Football Manager 2008 is weer het neusje van de zalm wat betreft voetbalmanagers. Ten eerste is de interface onder handen genomen met een mooie Apple-achtige stijl die ook inhoudelijk nog eens makkelijk navigeert. De cijfertjes en statistieken blijven nog steeds aan de game verbonden, maar dit is haast inherent aan het genre.

Ten tweede is de game volgestopt met allerlei op papier minimale verbeteringen die tijdens het spel wel degelijk een groot verschil maken. Zo zijn je transfers beten georganiseerd, moet je rekening houden met de verwachtingen van de fans en het bestuur en kun je aan het begin van het seizoen bepalen op wat voor veld je de thuiswedstrijden wilt spelen. Dit alles hangt samen met je tactiek, die weer op alle mogelijke manieren in elkaar te draaien is.

Tijdens de wedstrijden zelf is het niet meer mogelijk om de game te pauzeren om je wijzingen qua opstelling en tactiek te bepalen. De reden? Simpel: omdat het ook in het echte voetbal niet kan. Heb je Marco van Basten ooit een interland stil zien leggen om hij de ruit op het middenveld wilde om wilde zetten? Nee, althans: ik hoop van niet (zowel, zoek hulp), al had zo'n tussentijdse stopzetting van de wedstrijd wel wenselijk geweest. Maar goed, terug naar de game.

Al dit soort verbeteringen maken van Football Manager 2008 wederom een dijk van een game en het beste wat er op het gebied van voetbalmanagers te krijgen valt. Er is echter een 'maar' in het spel. De 'maar' is dat Football Manager 2008 ondanks zijn excellentie wel een minimalistische verbetering is ten opzichte van het vorige deel. Natuurlijk, de fans van de serie verwelkomen de bijna honderd aangepaste onderdelen met open armen, maar als je echt kritisch naar de games gaat kijken, is het niet wereldschokkend dat Sports Interactive gepresteerd heeft.

Dit geeft de ontwikkelaar ook openlijk toe, zoals in het begin van dit verhaal verteld is. Maar een ontwikkelaar die toegeeft dat het spel vrij 'evolutionair' opgezet is, betekent niet dat we het daarom maar moeten slikken. Wil Sports Interactive echt vooruit met de game, de concurrentie blijft men ook met dit soort updates wel voor, dan moet er uit een ander vaatje getapt worden. Cruijff zegt ook wel eens dat hoewel Barcelona fantastisch voetbal speelt, de 'rek' soms uit een selectie is en er nieuwe spelers aangekocht moeten worden. Dit lijkt ook het geval voor Football Manager 2008.

Want mensen die niet zo bezeten zijn van de reeks zullen niet alle verbeteringen direct zien en ook de trouwe honden die ieder jaar weer hun favoriete manager kopen willen misschien wel eens een nieuw stukje vlees. Dit heeft niet direct iets met het product Football Manager 2008 als op zichzelf staande game te maken, maar meer met een visie die deze editie in perspectief zet in vergelijking met de vorige delen.

Het slotwoord over Football Manager 2008 is echter absoluut niet negatief. De game is ijzersterk, biedt voor de toegewijde fans genoeg verbeteringen en laat je weer lekker met alle spelers bij het juiste team aan de slag gaan. Een toppertje in z'n genre, maar dan een erg conservatieve.