De FIFA van dit jaar is de beste game die de serie ooit voortgebracht heeft. Waar we vorig jaar nog met z’n allen massaal voor de Pro Evolution Soccer serie van Konami kozen, maakt EA Sports de keuze dit jaar extreem moeilijk. Eind september namen we al een kijkje naar de consoleversie van de game, welke met een niet onverdienstelijke 8 als eindcijfer beoordeeld werd. Nu, eind oktober, komt ook de opgewaardeerde versie van het spel uit, de veelbesproken Xbox 360-variant. Is de bal in de speciale versie voor Microsoft’s next-gen console net zo rond?

Aan de Xbox 360-versie van FIFA 07 kleeft een verhaal. Een beetje een vies verhaal eigenlijk. Het begint met het grappige bekgevecht tussen Microsoft, EA en Konami. Microsoft verkondigde namelijk dat het voetbal op de next-gen consoles dit seizoen exclusief op de Xbox 360 te spelen was. Na vele rectificaties en andere ongein, kwam de aap uit de mouw en blijkt dat FIFA 07 en Pro Evolution Soccer 6 alleen tot eind december ‘exclusief’ op de Xbox 360 te spelen zijn. Enfin, tot zover de soap. De smerige kant van het verhaal genaamd FIFA 07, is dat de Xbox 360-versie apart van de consoleversie ontwikkeld is. Nu klinkt dit allereerst goed: een speciaal team heeft meer tijd en aandacht besteed aan de game, waardoor ‘ie waarschijnlijk beter speelt, er beter uitziet en nog completer is dan de consolevariant. Wel, niet helemaal. In de volgende alinea’s vertel ik je waarom de Xbox 360-versie van FIFA 07 een tikkie minder is dan de vorige maand uitgekomen versies voor de Xbox en Playstation 2.

Laten we voorop stellen dat EA Sports in één ding geslaagd is: de game er mooier uit laten zien. Nu is dit met een extra bak aan kracht in de console niet de meest moeilijke taak, maar verdient het absoluut lof. De spelers zien er haarscherp uit, de stadions zijn vol detail en het aantal animaties is opgekrikt. Met het toenemen van het aantal animaties komt gevoelsmatig bij mij echter een oud FIFA euvel terug: de kap en draai gameplay. Wanneer je met een speler met de bal over het veld heen rent, wordt er knap met de bal gedribbeld en is iedere tik die je tegen de bal geeft anders. Je kunt prachtige solo’s inzetten en grafisch ziet het er allemaal tiptop uit. Echter, door de talloze animaties krijg je ook het gevoel dat het allemaal wat minder vlot loopt.

Wat is namelijk het geval: een animatie lijkt in FIFA 07 altijd afgemaakt te worden. Wanneer je met de bal dribbelt en via zijdelingse tikjes probeert de tegenstander van je af te houden, ziet dit er goed uit, maar het maakt het misschien ook ietwat overrealistisch. Wil je namelijk de bal gewoon lekker rond laten gaan, dan zorgen de extra animaties ervoor dat het tempo ietwat omlaag gaat en je soms ook in je vrijheid, gevoelsmatig, een beetje beperkt wordt.

Mijn gevoel is dat EA Sports de graphics op de Xbox 360 voorop heeft gesteld: het is immers de Xbox 360 waar je op speelt en daarvan verwacht je dat alles er superdeluxe uitziet. Jammer genoeg is hier een klein deel van de superieure gameplay voor geofferd.

EA Sports claimt echter wel dat de bal in de Xbox 360-versie van FIFA 07 nog vrijer is en je nog meer diversiteit in je aanvallende en verdedigende acties kunt brengen. Het argument is grotendeels waar, maar kampt ook weer met de zojuist genoemde problemen, namelijk dat een vrije bal betekent dat je soms animaties van onnatuurlijke balsituaties af moet wachten voordat je weer verder kunt.

De Xbox 360-versie verschilt niet alleen qua gameplay en graphics van de ouderwetse versie, ook de menustructuur is totaal op de schop gegaan en de modes zijn een beetje omgegooid. Zo kun je in het hoofdmenu nu ter afleiding één op één situaties met de keeper oefenen, alvorens je met een druk op de knop het menu terughaalt. Eén van de veranderde modes is de Managermode. Waar je in de consoleversie met geld en onafhankelijke spelers werkte, kun je in de Xbox 360-versie je team (of althans: de technische staf) beter maken door verdiende punten te verdelen, een beetje als een RPG.

Tot zover de minimale positieve en negatieve kritiek in een notendop. Het aller, aller, allergrootste probleem van FIFA 07 op de Xbox 360 zit echter niet in de zojuist genoemde facetten. Het mega probleem van FIFA 07 zijn de clubs en teams die erin verwerkt zijn. Waar je op de Xbox en Playstation 2 nog met Schopdebalindesloot uit Sloterplas kunt spelen, moet je het in de Xbox 360-versie doen met de landenteams (Nederland is ditmaal wel van de partij) en een schamele zes competities, waarvan alleen de hoogste regionen beschikbaar zijn. De competities zijn die van Italië, Frankrijk, Spanje, Mexico (riiight?), Duitsland en Engeland. Niets geen Nederlandse Eredivisie.

EA Sports heeft als argument dat het teveel tijd kostte om alle spelers erin te verwerken en zich met name op de gameplay gericht te hebben. Ja, tof dat de gameplay goed is, maar met zo weinig spelers en teams kun je ten opzichte van een uitgebreide consoleversie toch niet aankomen. Dit laatste kritiekpunt trekt wat mij betreft dan ook een heel punt van het cijfer van FIFA 07 af. En waag het niet de teams later toe te voegen als betaalbare download op Xbox Live Marketplace.